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金融新革命:区块链、数字货币和去中心化的未来

肖 风  万向区块链实验室发起人  中国区块链研究联盟副主任

  应该承认,比特币区块链当初是一群极端无政府主义者创造出来的,他们试图在虚拟世界里过无约束的生活。但是,当比特币创业公司开始接受风险投资,董事会里的资本方代表,必然要求那些公司到现实世界里去实现股东的价值。因此,过去几年,我们看到了比特币公司创始团队分裂和董事会里传统金融机构人员增加的现象时有发生。 区块链将带来金融业革命   从2009年1月开始运行的比特币区块链,至今已经有7年时间了。即使是最保守的观察者都注意到:这个基于分布式网络的点对点数字货币交换系统,在无中心服务器、无人维护管理的情况下,没有出现过一次宕机,而任何中心机构的数据中心都做不到这一点;这个价值交换系统每周7天,每天24小时运作,实时结算,实时到账,交易费用几乎可以忽略不计。   作为冷眼旁观者的传统金融机构,在长期观察比特币这个实验之后,不再无动于衷。他们看到了区块链技术的这些优势,感觉到这项技术改造传统金融系统的前景和价值。   于是,从2015年开始,欧美的主流金融机构纷纷设立自己的区块链创新实验室,探讨在各种金融场景中,应用区块链技术的可能性。   渐渐地,他们发现:区块链技术将会给金融行业带来一场革命!区块链技术(Blockchain)是互联网世界里的一个应用协议(价值传输协议),它和HTTP协议(文本传输协议)一起,构成了互联网发展历史上最重要的两个应用协议。文本传输协议解决了互联网点对点信息传输的问题,把互联网带入信息互联网阶段;价值传输协议解决了互联网点对点价值传输的问题,把互联网带入价值互联网新阶段。   区块链技术将从基础网络开始,重构传统金融业的底层架构,让传统金融业有机会用价值互联网技术把自己改造为互联网公司,把所有的金融服务场景都互联网化。从而拥有与支付宝和微信支付等互联网金融企业一样的技术基础。互联网金融与传统金融的一个基本区别在于网络架构:后者是基于电路网络,通过程控交换机来进行数据交换,交换需要两端建立直接联系(像打电话那样,对方得有人接);前者是基于IP网络,通过网络路由器来进行分组交换,交换不需双方建立即时直接联系。支付宝和微信支付就是基于IP网络的金融服务,而传统金融业还是基于电路网络的金融服务。IP网络可以传输非结构化数据,如音频、视频、图片,而电路网络只能传输音频和数字。IP网络可以做到随时随地的、随心随愿的服务,因为它不需要建立即时直接联系。区块链就是一门用来帮助传统金融业在IP网络上重建基础设施的互联网技术。 私有区块链应运而生   观察到以上这一点,也就难怪欧美主流金融机构纷纷开始实验区块链技术,来改造自身的业务流程了。但在实验区块链技术的过程中,鉴于现实世界的法律合规要求,尤其是政府对于持牌金融机构的了解客户(KYC)及反洗钱(AML)方面的严格要求,比特币那样的透明、共享的公有区块链,不能完全满足持牌金融机构或者其他一些中心化机构的合规要求。于是,现实需求催促区块链技术的发展,私有区块链应运而生。   在过去一年多时间里,区块链社区对私有区块链存在的价值和意义,有一些争论。最主要的争论在于:私有区块链可能与中心化数据库没有区别,属于画蛇添足。我非常同意万向区块链实验室首席科学家、以太坊智能合约(Ethereum,世界上最主要的两个公有区块链之一,另一个是比特币区块链)创始人Vitalik Buterin的观点,他认为,私有区块链的优势有五点:   一是交易的效率更高。比特币区块链目前每秒可完成7笔交易,而私有链目前最高可以到每秒10万笔,并且还有提高的空间。这显然更适应现实世界金融交易的需求。   二是交易可以回滚。这点对于中心化机构也很重要,在某些情况下,某些交易会因为错误或法律的问题而被要求修改、撤销。   三是交易费用更低。目前公有链的交易费用是每笔0.01美元,而私有链的交易费用将会降低一到两个数量级。   四是区块链仍然是基于分布式网络,保留了分布式记账系统的优点。   五是私有链提供了更好的隐私保护。公有区块链因为其透明共享总账本的设计,本身不提供隐私保护功能。比特币账户的私钥好比户名,公钥好比账号,矿工挖矿就是解码公钥,因此账户是透明的。这显然不符合现有法律框架下的金融机构的要求。于是技术再一次跟上了现实世界的需求,人们开发了多重签名技术及零知识证明技术,来在私有链上进行符合现行银行保密法规的隐私保护。零知识证明技术使得人们可以在不需共享账户信息的前提下,基于区块链的分布式记账系统仍然可以有效地运作。   很显然,区块链社区对私有链的分歧,并不在于技术路线层面,而是在于价值观层面。对区块链技术最初的去中心化功能的向往,使得一些人故意忽略了私有链在对接现实世界需求上的价值。其实,只要能够造福人类社会,为什么要那么绝对地支持一方,拒绝另一方呢?公有链自有公有链不可忽略的价值,自有它独特的应用场景。区块链的去中心化并不是反中心化,它只是人们基于降低成本和提高效率这一千年不变的商业原理,利用区块链这个新的技术,去掉那些已经蜕变为高成本、低效率的中心。根据对全球区块链实验项目的观察,我们看到的大部分事实是,区块链实际上只是帮助做到了多中心、分中心,或者是在区块链技术的基础上创建了新中心,一个能够提供更低成本、更高效率的新中心。区块链作为互联网点对点价值传输技术协议,我们还是要秉持技术中立的基本立场,客观看待公有链、私有链各自的特点和优势,在能发挥各自优势的地方,让它们各自挥舞各自的大旗吧! 联盟链与数字货币   在公有链、私有链之外,还有一种由几个中心化机构联合发起的,介于公有链和私有链之间的、兼具部分去中心化功能、同时分布式网络节点又受到控制的区块链,人们把它命名为联盟链。在联盟链中,每个区块的交易确认,都需要联盟各方的大部分成员来达成共识。最近,美国的银行区块链联盟组织R3就宣布,它的42个会员中的11个银行,已经在微软的区块链云平台上,基于以太坊区块链,实验运行11家银行的联盟链。联盟链就是传统金融机构作为中心化机构,希望兼顾分布式网络的健壮、去中心化账本的优点、高效率的交易确认速度、可控制的网络节点、可靠的隐私保护等公有链和私有链的好处的一个尝试。   这个实验非常值得期待。如果实验取得预期的良好进展,那么,前几天中国人民银行发布的、关于中国要研究发行数字货币的可能性的消息,其中的一个最大的技术难题:基于哪种区块链技术平台,采用哪种区块链运行模式的问题也就有了参考答案。我认为,中国人民银行如果要发行自己的数字货币,只能在自己建立的联盟链上来发行。所有参与银行的数据中心构成这个联盟链的分布式网络,从而保证这个联盟链网络的健壮,永远不会宕机;得到中国人民银行认可的国内外金融机构,可以成为网络节点,参与共识记账;采用零知识证明技术,确保各个参与者的信息不会泄露;各个银行的中心数据库作为核心节点,完整复制全账本,其他认可接入机构作为二级节点,只记录账本的索引,确保达到高效与高可靠性的结合。这将非常有助于人民币有序、可控的国际化。中国人民银行通过认可全球金融机构接入其联盟链,利用了区块链数据库的数据透明共享、不可更改、不可撤销、可追踪、可编程的特点,对国际市场人民币的流动踪迹可以做到一目了然,心中有数。而且,也可以省去纸质人民币印刷和运输的成本。更重要的价值在于:通过建立这个联盟链,根据区块链技术信息流与资金流合二为一、每10分钟结算一次、净额交收改为实时逐笔交收、系统每周7天,每天24小时运转的特点,事实上也就建立了一个目前最高效的全球化的人民币登记结算、支付清算网络。这个崭新的人民币的登记结算、支付清算网络的管理控制权将完全掌握在中国人民银行的手中。   综上所述,建基于虚拟世界,起源于数字货币,力图去中心化结构的区块链技术,在过去近两年的时间里,由于内外的种种原因,逐渐向现实世界回归,开始在连接虚拟世界与现实世界的过程中,展现出它更广的前景、更大的价值。由此也吸引了传统金融机构对它的兴趣,引来了数以十亿美元计的风险投资。这又反过来极大地促进了区块链技术的快速发展,使得区块链社区由草根阶层摇身变为高大上阶层。尤其在最近几个月时间,我们可以明显地感觉到,区块链技术几乎要进入指数级增长阶段,每个月都有新的技术在发展中。这迫使我们万向区块链实验室修改了全球区块链开源软件赞助计划,从原计划的每半年一次,修改为每两个月一次,以适应全球区块链技术的发展趋势。在区块链技术迅速与现实世界接轨的过程中,在传统金融机构的热切介入之下,我认为,区块链技术已经进入了它自己的“摩尔定律”发展轨道。信息互联网从20世纪90年代初期发轫,到今天发展了20多年,对人类社会的影响可谓天翻地覆。我大胆地预测,价值互联网对人类社会的影响进程,将大大加速,从今天开始就将进入指数级增长阶段!   任正非总结华为成功的经验之一就是:在战略转折点上敢于“全押”(all in)!谨以此与同道共勉!   (原载于《当代金融家》)

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