Google 机器人帝国,似乎正在陷入困境

大约在两年前,Google宣布机器人部门正式成立,该部门名叫Replicant,已经在此之前秘密收购了十余个机器人公司。Google近两年来也在不遗余力的在机器人领域贡献着自己的一份力量。但是现在看来,Google“在2020年前推出购物型机器人”这一计划似乎遇到了一些困难。

Replicant作为Alphabet的一部分,在这近一年以来的时间里却一直没有一个稳定的领导者。作为其创始人,安卓之父Andy Rubin在2014年离开了该部门。而由其提出的“在2020年前推出购物型机器人”这一计划,在他离开之后似乎也被停滞了下来。

“我们对此感到无法理解,”Google机器人小组的成员表示,“我们目前所需要的只是一个确定的前进方向。”

Alphabet一直在讨论潜在的CEO人选问题,而该成员表示,想要找到一个既有机器人相关的专业知识、又有商业头脑、还要能够提出大胆设想的人绝非易事。

Alphabet一直在寻求如何由它来主导改变从硬件到医疗保健的游戏规则,而机器人这一领域就是Alphabet目前所押下的最大赌注。

Replicant是如何起步的

Andy Rubin于2005年加入Google,在接下来的近十年里,他逐渐将Android建成了一个巨大的业务部门。在2013年,Andy Rubin宣布不再继续执掌Android业务,这位拥有着敏锐的商业头脑的技术天才转而带领Google成立新的机器人部门。

Alphabet的CEO Larry Page同样也非常喜欢机器人。他把机器人部门交给了Andy Rubin管理,并让他放手去做自己想要做的事情。在2013年底之前,Google共计砸了5000~9000万美元在这一部门的各种收购中。其中,就包括两家非常著名的机器人企业。第一家就是Schaft,这一公司在此前曾制作过人形机器人并在DARPA机器人挑战赛中获得了最高成绩;第二家是波士顿动力(Boston Dynamics)公司,这家公司专门生产仿动物式的机器人,这种机器人具有着非常良好的室内和室外独立运作的能力;另一家就是红木机器人(Redwood Robotics)公司,其生产的机械臂非常适合工业操作。

Google机器人小组的成员表示,Google对于这些机器人公司的收购都是有目的性的,因为想要建立一个机器人首先就要有优秀的软件系统,在此基础上还需要结合国内最先进的硬件。因此Google开始抢购这些机器人领域的知名公司,从而获取先进的人才,并希望能够在这一领域创造出独一无二的成就。

当大师离开后

在2014年10月,Andy Rubin宣布离开谷歌,开始建立自己的硬件孵化器——Playground Global。这对于机器人小组无疑是一个巨大的打击。

Replicant的联合创始人James Kuffner一直负责管理机器人的研究和开发,但是在Andy Rubin走后他开始扛起了所有的重担。虽然James Kuffner对于机器人有着诸多经验,但是对于产品开发而言他却远远不及Andy Rubin老道。

在Andy Rubin走后,随着他并购而来的人们都开始迷茫了起来,不知该何去何从。波士顿动力的CEO Marc Raibert在听到此事后感到非常吃惊,因为他跟许多人一样,一直坚信Andy Rubin的领导和远见,但是对于此举他也表示不理解。

而Andy Rubin本人则表示自己很冤枉,表示他是在“给这个团队制定完策略之后”才离开的。

“我亲自为每一个被合并来的公司都制订了策略,并成功说服了他们来加入这个团队。所以,他们视我为他们的担保者。或许他们真的离不开我吧。我也知道我有些操之过急,但是我也有自己的难言之隐。因为,你要我做的事就是待在一群机器人专家身边并不停的追问事情是否完成了。” ——Andy Rubin

尽管公司已经开始讨论候选人选以及评估方案,但是Google很难再找到下一个Andy Rubin了。

一名前高级谷歌高管表示,机器人小组是一个尚未清理完毕的烂摊子。“机器人小组就是几个公司的集合,谁也不会关心其他公司,谁都在研究不同的领域。”该人士说,“换做是我,我也不乐意接手这么个烂摊子。”

前路困难重重

Alphabet一共收购了九家机器人公司,而这九家公司却各自有着不同的问题和挑战。Replicant项目正在试图将这些不同的公司融合在一起,一同学习和成长,推动机器人的发展。

然而说起来容易做起来难。目前有很多Replicant的员工感到了沮丧和困惑,因为团队内部分崩离析的情况太严重,各个公司都相对独立,各自负责的研发领域也不尽相同。而且各个企业大都来自不同地区,企业文化的不同也不利于Replicant团结起来。

这九家公司已经开始出现了不同幅度的人才流失,根据LinkedIn的搜索结果来看,很多员工都渴望更多的合作。

从任何意义上讲,Google都不是想要建立“机器人军团”

机器人要比计算机复杂得多。你需要有一个非常精密的机械装置、电机以及传感器,并赋予它感知周围世界的能力,赋予其强大的人工智能。

在Google连续收购九家机器人公司这个事件闹得沸沸扬扬的那段时间里,很多媒体都认为Google打算建造一个“机器人军团”。而且,当你看到波士顿动力的疯狂机器人的演示视频时,你也的确很容易被这种错误的想法所左右。而事实上,波士顿动力作为军事承包商也确实容易引发公众的担忧。对此,Google也表示过将会履行现有的国防部合同,不会寻求新的军事业务。

其实,Replicant项目的主旨并不是想要真的创造出一个终结者,而是致力于开发一些实用的机器人来帮助人类,比如在工业领域、物流领域,甚至是在居家领域上。Google机器人小组的成员表示,即使Google无法在2020年制造出购物型机器人,Google最终也会把自己的实验结果分享出来。

目前,Google的努力对我们而言所带来的最大益处恐怕只能说是推动了机器人产业的发展。但是就为了拥抱机器人,Google可是付出了巨大带代价。

一位前波士顿动力的员工表示,Google内部对于机器人业务也感到很迷茫。随着Schaft被Google并购,不得不在去年放弃DARPA挑战赛资格后,机器人界对于Google的印象也变得不再那么积极了。或许对于Alphabet而言,现在最重要的事情其实是想办法回应大众对Google机器人的期待。如果Alphabet还不知道如何去赚钱,继续以这种状态在机器人领域艰难前行,那么这对于Replicant而言,甚至对于整个机器人领域而言都将是相当不利的。

原文发布于微信公众号 - 新智元(AI_era)

原文发表时间:2015-11-09

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