情报分析公司Palantir:特立独行的印钞机

2005 年,当 Alex Karp 为自己的创业公司 Palantir(视眼石)融资时,很多投资者都拒绝了。

他当时打算推销一个强大的分析平台,该平台可以同时扫描多个数据库,政府官员和公司可以通过这个工具解决复杂问题。

“从 2005 年到 2009 年之间做企业软件就好比是你在工程师集散地 Palo Alto 开一个马戏团,非常不靠谱。对于企业软件,人们都避而不谈,而这正是我们的目标市场,并且政府在硅谷也不怎么受欢迎,但这两块我们都做了。”Karp 说到。

目前资金已不成问题。

Palantir

团队由 250 多位工程师组成,公司位于 Palo Alto 市中心,已经在第四轮融资中拿到 9000 万美元投资,公司估值 7.37 亿美元。投资方由联合创始人 Peter Thiel 的 The Founders Fund

基金牵头,其他投资者还包括 Youniversity VenturesGlynn Capital,Miriam Rivera 的 Ulu Ventures,Jeremy Stoppleman,Ben Ling,以及一些知名的纽约基金。

Palantir 没有透露公司是否已经盈利,但表示在过去三年中收入每年都至少翻番。并且这家市值接近十亿美元的公司在硅谷依然默默无闻 。

Foursquare 成立于 2009 年,目前 TechCrunch 至少已经有 208 篇相关文章了;早在 2004 年就已经成立的 Palantir 在 TechCrunch 只有一篇相关报道。和其它热点创业公司不同,Palantir 不做社交游戏,没有日常订单,不接受手机支付,当然也和 Twitter 无关。

他们提供的是一个很难解释清的产品,主要用户都在首都华盛顿,来自政府的业务占到了 70%,其余业务主要来自私人金融机构。这可能听上去挺枯燥的,但是他们的分析程序界面友好,已经在反恐战争、网络间谍、经济刺激计划执行情况 (实际上 Palantir 帮助政府发现刺激计划中的诈骗行为)、医保、乃至自然灾害等方面派上了大用场 。

今年,Palantir 帮助多伦多大学 Munk 全球事务学院的科研人员们发现了一个名为“影子网络(Shadow Network)”的网络间谍组织,该组织当时正在从印度国防部窃取机密资料。

可以这样说,哪里有危机,哪里就有 Palantir 的用武之地。

一个 Palantir 项目的截图:

Palantir是什么?

为了了解 Palantir,我们可以从其起源谈起。

这家公司的名字来自《指环王》里的“视眼 (Palantir)石”,这种石头可以帮助剧中人物和其它石头建立联系,从而可以看到附近的图像。Palantir 的基本要点就是收集大量数据,帮助非科技用户发现关键联系,并最终找到复杂问题的答案。该产品源自 PayPal,最初用做反欺诈措施:

“他们遇到了这种严重的网络欺诈行为……他们尝试了种种算法……但问题之一是效果并不理想,因为对手非常灵活……你需要的是一个灵活的头脑,”Karp 解释说。

这为 Palantir 平台奠定了基础,该平台把人工算法和强大的引擎(可以同时扫描多个数据库)整合到了几近完美的境界。 Palantir 有两种服务:分别面向政府和金融机构。其基本系统像是好莱坞间谍恐怖片里的软件那样,可以同时处理大量数据库,并允许用户通过多种方式快速浏览相关信息。和 PayPal 模式不同,Palantir 还对各种安全问题高度敏感。

在 Palantir 总部,公司人员带我们参观了一次模拟。

这次模拟假设底特律出现了大规模大肠杆菌传染病。我们可以看到疾病爆发的大致日期,以及受害者在两家不同的连锁商店里购买了肉食。通过 Palantir 我们可以找到该地区所有的商店和肉食分销商,然后把从相同分销商那里进货的商店进行隔离,最后经过筛选,发现传染源来自两家分销商。虽然不是反恐,但这十分钟非常精彩。如果你觉得这很难理解的话,可以看看 这段视频演示。

索马里海盗攻击热点图:

和很多竞争对手不同,Karp 强调公司并不提供服务,永远是一家产品导向型公司。

这种对旗舰产品精益求精的执着精神在 Palantir 处处可见。比如,公司每个月发布一次软件更新(政府类产品),工程师们利用元素周期表中的元素来命名这些更新,并设计专门的 T 恤加以纪念。以工程师为本的公司文化进一步强化了这种精神,实际上所有员工都是 27 岁上下的工程师。办公室里有大大的豆袋椅,一群宠物狗,战棋游戏,《光环(Halo)》游戏,一套健身器材,Carebears 油画,甚至还有一台泡泡机,当有人进入办公室的时候,它就会吐泡泡。

当然,狂热追求极致产品平台的乌托邦式工程师文化也有弊端:如果大家都是工程师,那谁来销售产品呢?

答案是没有人。

没有公关,没有销售,没有营销,Karp 坚称这些永远都不会有。他说自己非常喜欢让口碑推动业务、媒体和销售。他知道如果成立一个销售团队的话收入可以翻好几番,但他认为这最终会偏离公司使命:

“如果你不断完善一个产品,想让它在三年之后依然出色,你最好让工程师找出核心问题,然后解决这些问题。如果你想在下个季度获得更多收入,你需要加大销售力量投入。我们擅长处理最重要的问题……不太擅长处理短期问题。”

市值达十亿美元的公司连一个销售团队都没有,真是难以想象,但这样的事情正在 Palantir 上演。

English version) by Evelyn Rusli

原文发布于微信公众号 - PPV课数据科学社区(ppvke123)

原文发表时间:2014-09-23

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