落魄“贵族”Nuance想东山再起?太难

近日,著名的语音识别与图像处理解决方案提供商Nuance Communications(以下称Nuance)宣布,已经以2.15亿美元完成了对客户服务与互动解决方案提供商TouchCommerce的收购。

Nuance创建于1992年,是最大的专门从事语音识别软件、图像处理软件以及输入法软件研发、销售的公司。如同谈到芯片就不能不提起英特尔一样,说到语音识别技术就不能忽略Nuance的存在。在2010年,因为与苹果Siri之间的合作,Nuance声名鹊起。然而,在随后几年时间内,Nuance经历了与苹果的“分手”、经营亏损、公司收购等风波,可谓是元气大伤。

另外,苹果、微软等科技巨头在摆脱Nuance的技术依赖之后,纷纷另起炉灶,与Nuance抢夺语音识别的市场份额。

如果要做个比喻的话,2015年之前的Nuance就如同封建盛世时期的“王侯将相”,而2015年后的Nuance就只是王朝覆灭之下的落魄贵族。

重重困难,Nuance辉煌难再续

论起Nuance如何渐渐失去头上的光环,以及现如今的难以出头,归根结底,还得归于三个主要原因:

一个是市场竞争的激烈,及自身的自大。不管是哪个市场,“竞争”都会是绝对的“真爱”。

上图数据来源于国际著名市场研究公司Research and Markets 发布的《全球及中国语音产业报告,2015-2020》。图片显示,Nuance在语音识别领域的市场份额为31.1%,位居第一,但是2014年的时候,Nuance的市场份额高达60%,一年时间竟缩水一半,下滑趋势太过明显。

此外,在苹果、微软等公司与它“分手”,并自主开发的时候,Nuance掉以轻心,没有对此作出应对措施,也是造成其市场份额丢失的原因之一。

其次是人才流失。据消息称,苹果在悄悄设立语音技术研发团队时,就将两位Nuance语音科学家Gunnar Evermann、Don McAllaster挖了过来;Google为了避开Nuance的专利障碍,在2004年的时候就挖走了在Nuance工作十年的联合创始人Mike Cohen,并担任“语音掌门”开发相应的语音识别技术;而亚马逊在对语音识别的研究中也聘请了曾在Nuance工作了十多年的几名员工。

这些人才的流失,从一定意义上也意味着Nuance“技术壁垒”的消失,削弱了Nuance在技术上的优势。

最后就是市场风口的错失了。在应用上,Nuance的技术多用于汽车的语音助手。

但是,根据上面这个表格我们也可以发现,2015年在汽车领域布局自家语音识别市场的不只Nuance一个,相对于苹果、科大讯飞等公司,Nuance又丧失了一个优势。此外,在目前正处于市场风口的聊天机器人与智能家居领域,不见Nuance的一丝消息,可见,对于机遇的把握,Nuance的眼光差的不是一点半点。

亡羊补牢,奈何时机太迟

也许是感受到了地位的威胁,不说上半年,就在本个月,Nuance有了两个新动作,分别是对自家虚拟助手Dragon的第15次升级,以及对于客户服务与互动解决方案提供商TouchCommerce的收购。按照当前形势来讲,这两个动作或许可以看做Nuance在语音识别市场的一个“亡羊补牢”,但是,在现实的残酷中,这些动作最终还是晚了一些。

就拿此次收购来说,TouchCommerce是一家客服解决方案提供商,其客户互动云平台可以通过在线聊天、指引、个性化内容以及自动化工具在任何设备上与客户进行互动,帮助企业客户促进电子商务销售,改善客服体验。在收购TouchCommerce后,第一,Nuance可以将TouchCommerce的辅助服务与自己的自服务优势结合,使得Nuance形成针对数字化互动和客服的全服务企业云平台,形成从无人服务到有人服务的无缝切换;第二,收集到的大量数据集则可以为Nuance的AI技术提供训练素材,帮助后者的虚拟助手提高客服的精确度和适用范围;第三,前者广泛的客户群同时还能让后者利用来拓展业务,为Nuance在企业侧的增长带来更多的优势。

比如这第二点,在语音识别的数据库上,Nuance很难比得过谷歌他们。Nuance从中收集的数据多来自于客服领域,说话格式比较单一,而谷歌在拥有浏览器以及深度学习的相关技术的基础上,不仅可以拥有数据集,更能对语音识别技术进行更好地训练;此外,微软、苹果等公司在利用聊天机器人与人交流时,其所得到的数据,不仅数量庞大,还具有多样性,较之Nuance更具有参考的价值。

再说这第三点,Nuance的客户多集中于汽车、医学等领域,而谷歌等则涉及了多个领域,比如汽车、社交等等,因而要论隐性客户群体的话,Nuance又相对处在了劣势。

总的来说,此次收购并不能帮助Nuance绝对保住当前的地位。

在语音识别技术上,Nuance虽然还处于“领头羊”的地位,但随着竞争的激烈,以及市场趋势的把握不当,如果仍然盲目自大的话,Nuance终将被谷歌等具备创新性的科技公司赶下“神坛”。

要想保住地位,像收购TouchCommerce这样,靠一些只能起到间接作用的收购是绝对行不通的,或许在还保有市场优势的情形下,Nuance该像谷歌等公司学习学习。当然,不仅仅是学习如何正确的对自身技术进行提升与补充,还要学习那种不拘泥于当前的创新性与开拓性。

原文发布于微信公众号 - 镁客网(im2maker)

原文发表时间:2016-08-24

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