贫富差距变大,你还不做一只愤怒的鸵鸟?

法国经济学家Piketty在其新作《21世纪的资本》中,用巴尔扎克《高老头》中的拉斯蒂涅为例,描述19世纪欧美国家的不平等状况。19世纪是资本主义的黄金时代,也是一个贫富极度分化的时期。尽管各国的情况略有差异,但总体来看,19世纪贫富差距日益拉大,带来了严重的社会影响。收入分配是当时的一流经济学家关注的最重要问题之一。而Piketty在21世纪初重提收入不平等,引起了一场新的思想风暴。

并非所有的不平等都是不好的。勤劳的人当然应该比懒惰的人收获更多。聪明的人也会比愚蠢的人得到更高的回报。这是对勤奋和天赋的奖赏和鼓励。但有些不平等却非如此。安然和雷曼兄弟的高管应不应该拿那么多的钱?官二代和富二代有没有资格世袭巨额的财富?如果一个社会里,贫富分化的趋势不断自我强化,到最后1%的人拿走99%的财富,留下99%的人无立锥之地,这个社会是否还值得人们珍惜和呵护?

19世纪后半期,是资本主义的鼎盛时期,史称“第一次经济全球化”。当时,国际贸易和国际投资获利滚滚,社会财富涌流,上流阶层过着纸醉金迷的生活。可是,直到19世纪70年代之前,工人的工资一直处于冻结状态,甚至比18世纪的工资水平还低。19世纪70年代之后,收入不平等的扩大化趋势有所收敛,但并未出现大的转折。狂飙突进的经济全球化,为什么会倒退到贸易保护主义,继而出现各国的军备竞赛,最终走向人类历史上从未没有过的残酷的第一次世界大战呢?

Piketty认为,这主要是因为资本的收益会高于经济增长率。从长时段来看,如果没有出现“赶超”,比如二战之后欧洲和日本赶超美国,冷战之后中国赶超欧美,那么经济增长率始终会处于比较稳定的状态。从长时段来看,尽管会出现较大的波动,比如20世纪30年代的大萧条和2008年的全球金融危机,资本的收益率也是比较稳定的。除了在个别时期,资本的收益率会低于经济增长率,在绝大多数时候,资本的收益率是高于经济增长率的。

尤其是在21世纪,资本的收益率会持续不断地高于经济增长率。根据Piketty的预测,受到人口规模减小、人口老龄化等因素的影响,发达国家的经济增长率不太可能高于1.5%,但资本的收益率则会在4-5%之间。如果你拥有的是资本,那么,你会一直跑得比别人快。如果你想靠劳动致富,对不起,你会被别人远远地甩在后边。结果是:21世纪的收入不平等程度将再度恶化。

Piketty回顾了过去200多年的数据,描绘出的不平等的历史图景大致是这样的:在整个19世纪,收入分配不公的趋势是逐渐拉大的。从一战结束,到二战之后,直到20世纪70年代,收入分配有了很大的改善。从20世纪70年代开始,不平等的程度再度恶化。如果继续现在的趋势,21世纪将会和19世纪一样:巨大的贫富落差、尖锐的社会矛盾、红旗到处飘扬、甚至引发社会动荡和战争。

托马斯·皮凯蒂

可是,从一战结束到20世纪中期,不是曾经出现过收入不平等程度大幅度下降的现象吗?为什么未来就不会再有奇迹发生呢?Piketty谈到,这一时期收入不平等程度的大幅度下降,是因为受到了两次世界大战的冲击。

首先,战争直接带来的损失。尤其在欧洲战场上,法国在两次世界大战中遭受的损失相当于一年的国民收入,德国的损失相当于一年半的国民收入。但这并非最重要的原因。

其次,战争带来的政治、社会影响。这方面主要包括:海外资产大幅缩水(由于外国政府革命之后拒绝偿还债务,比如苏联;也由于海外殖民地出现的民族解放运动);战争导致储蓄率急剧下降(富人财富受到冲击,不得不变卖资产度日)。按照Piketty的估计,这两方面的原因能够解释这一时期收入不平等下降的2/3到3/4。

最后,二战之后的政策变化。二战之后无论是房产还是股票,价格都处于很低的水平。房产的价格下跌是因为各国普遍实行了房租控制政策,股票价格下跌是因为二战之后国有化风行一时,而且对资本流动、证券交易都有严格的管制。按照Piketty的估计,这方面的原因能够解释这一时期收入不平等下降的1/4到1/3。这一段历史只是一个特例,很难进行复制。

如果Piketty说的是对的,那么,我们很难对日益扩大的不平等现象坐视不管。

其一,市场经济并没有自发纠正收入不平等的机制。固然,教育会提高人民的技能程度,增加劳动生产率,并进而提高工资水平。但教育纠正收入不平等的力量是非常微弱的。甚至,如果教育体制不合理,不仅不会增加社会的流动性,反而会成为固化特权利益的工具:富人的孩子更容易上好的学校,贫富之间的差距会进一步拉大。

其二,收入不平等会引起社会心态的变化,并影响到人们的积极性。合理的收入不平等是一种奖勤罚懒的激励机制,而不合理的收入不平等会让努力上进的人们心灰意冷。

《21世纪资本论》封面

说到深处,这是一个令人不敢直视的矛盾:财产自由和民主政治并非完全一致。我们究竟更想要什么? Piketty认为,为了维护民主政治的稳定,必须采取行动,遏制财富过度地集中到少数富人手里。这是避免出现社会动荡的最佳方案。

作为一个研究税收的经济学家,Piketty提出的改革方案是在全球范围内对资本征收累进税。当然,就连他自己都承认,这不过是一个“乌托邦”的方案。事实上,收入不平等的根源在不同的社会各有差异。

发达国家遇到的主要问题可能是财富将在一代一代之间慢慢积累,而政治上的分化使得政府无法拿出有效的改革方案。发展中国家遇到的主要问题则可能更复杂。在第一局比赛中,市场竞争的规则本身就不合理,权贵已经拿走了更多的增长果实。到第二局比赛的时候,政府又漠然无视,没有在再分配的过程中调节贫富不均,为整个社会提供安全和保障。

但共同的一点是,全球范围内的不平等程度都在加剧。在经济高速增长的时候,人们的忍耐程度或许会更高,他们对未来会寄予更乐观的期望。随着全球金融危机之后,增长的潮水退去,人们对不平等现状的抱怨会越来越多。借用吉迪恩·拉赫曼(Gideon Rachman)2011年在《金融时报》(Financial Times)上的一篇文章,我们已经进入“全球愤怒”(global indignation)的时代。

不要再像鸵鸟一样把头埋在沙子里面,假装什么都不知道,什么都没有发生,听任年轻的拉斯蒂涅们自己做出痛苦的选择。如果他们真的做出了选择,我们就该后悔了。

本文作者系中国社会科学院世界经济与政治研究所何帆博士,微信公众号:何帆研究札记(hefancass)。

来源:微信公众号---吴晓波频道

原文发布于微信公众号 - 数据的力量(shujudeliliang)

原文发表时间:2015-01-15

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