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42年前,所有社交网络前身——首个BBS诞生

背景:1978年2月16日,芝加哥两位计算机专家Ward Christiansen和Randy Seuss开发出第一个计算机BBS系统:CBBS(Computerized Bulletin Board System)。该系统经过后来的一系列演变,成为现在的BBS。首个BBS的诞生,开启了互联网发展新纪元。

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今天是 2019 年 2 月 16 日,这一年的第 46 天。

1969年9月2日,在加州大学洛杉矶分校实验室诞生时,仅可以完成两台计算机之间的数据传输。当时仅局限于美国国防使用,在一定程度上制约着网络的普及。

1978 年 1 月,芝加哥迎来了又一个大雪纷飞的冬天。IBM 系统工程师 Ward Christensen 在家门口铲了 2 个小时的雪,最终放弃了上班的念头。他给自己的朋友 Randy Suess 打了通电话,聊到了一个主意:何不在计算机上建立一个资讯共享的空间?

Christensen 和 Suess 同属一个名叫“芝加哥地区电脑爱好者小组”(CACHE)的俱乐部,平时会一起交流搭建私人计算机的心得。俱乐部成员经常把一些资料钉在一块软木板上,形成一个布告栏,用以分享信息。Christensen 和 Suess 的设想就是把这个实体布告栏搬到电脑上。

为此,他们忙活了几个星期,终于在 2 月 16 日上线了CBBS——“计算机电子布告栏”。它的设计颇为原始:信息存放在一台主机内,俱乐部成员需要通过调制解调器呼叫主机,借助 Christensen 发明的文件传输协议,获得主机上的内容,或者上传新的内容。主机每次只能与一台调制解调器连接,只有一名用户“挂断”后,另一名用户才能接入系统。

要知道,那是一个没有微软、没有苹果电脑、没有万维网、没有 MS-DOS 系统的年代。计算机主要被大公司应用于专业领域,而非为私人信息的共享而设计。CBBS 的意义不仅仅是技术上的,更是观念和模式上的,它完美体现了早期计算机社群的“共享”精神。

CBBS 名称中的 “BBS”(Bulletin Board System)后来成了所有类似系统的固定表达,它的上线日被芝加哥市长定为 “BBS 日”。

1978 年 11 月,CBBS 的两名创始人在《字节》(Byte)杂志上介绍了自己的发明。这份杂志的读者有许多像 Christensen 和 Suess 一样,隶属于某个地区性的电脑爱好者小组。他们很快依葫芦画瓢,成立了自己的 BBS。

虽然 CBBS 是个突破性的发明,但它身上也带有早期 BBS 的显著局限。像 CBBS 一样,早期 BBS 大多专注于地方议题。之所以如此,是因为当时的人们可以花一小笔钱包下无限量的区内通话,而州级、城际的通话费用则相对高昂。经济因素将单个 BBS 的用户限定在特定区域,由此带来的另一个后果是他们很可能彼此相识,更容易形成“共同体”的意识。

打破这个局限的任务交给了西海岸阳光下的程序员。1984 年,Tom Jennings 为 MS-DOS 操作系统开发了一个名为 “Fido” 的 BBS 主机程序。基于这一程序建立的 BBS 后来实现了数据互通,将各地的 BBS 组成了一个网络,也就是 “FidoNet”(“惠多网”),一个里程碑式的社交网络,其用户遍及北美和欧洲。

据估计,1978 到 2004 年,世界上先后出现过超过 10 万个 BBS。后期的 BBS 不再只是计算机爱好者的自娱自乐,而拓展至粉丝组织、亚文化社群、职业群体等等,并在医疗领域发挥了实实在在的作用。随着计算机使用门槛的下降,越来越多的人可以通过 BBS 找到自己感兴趣或急需的资讯。

1990 年代万维网的兴起让许多 BBS 系统迅速退出历史舞台,也有一些转移到万维网上。不同于后来的社交网络,除了社团内部的“会费”,大部分 BBS 都没有明确的商业模式。

某种意义上发明了社交网络的 Christensen,在 IBM 系统工程师的位子上一干就是 30 多年。发明 BBS 没有给他带来什么经济回报。他说自己没什么企业家基因,但让他欣慰的是,自己的发明能够帮到一些人,比如一个听力有障碍的记者。

CBBS 界面。图片来源:Wikipedia

随着1977年电子邮件行网络应用的日趋成熟,主机数目已突破100台,Internet变得越来越现实和普及。而正是这两位芝加哥计算机专家Ward Christiansen和Randy Seuss迅速推动了互联网的发展。在1978年1月,Ward Christensen和Randy Seuss开发了一个小小的计算机通信系统,该系统由Christensen开发软件,Seuss组装硬件。2月16日,他们的系统完成了,命名为Computerized Bulletin Board System(CBBS)。当时的CBBS运行在一台Intel 8080计算机上,用改装的强力电源供电,同时外加几个风扇来散热。存储系统采用两个8英寸软盘,每个243K。

在那个没有“软件”交换的时代,许多人从零开始编写自己的BBS软件,Christensen和Seuss的CBBS,其实就是最早走向“信息高速公路”的BBS系统。1978年,大多数拥有调制解调器的人,CBBS是他们唯一能拨入的网络。CBBS点燃了电子通讯技术革命的导火线,虚拟布告牌系统从此风靡世界。直到90年代初,具有丰富图形界面的WWW系统出现,CBBS的爱好者们才开始转向WWW形式的BBS。

参考资料:Patrick Kampert:Low-key pioneer;Kevin Driscoll:Social Media’s Dial-Up Ancestor: The Bulletin Board System;Wikipedia;好奇心研究所。


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