Azure:微软AI新时代的宏愿

此前微软才宣布将停产Kinect,但2018年5月微软执行长Satya Nadella又宣布将推出Kinect for Azure,透过3D景深摄影机配合Azure AI服务来协助客户发展,并开发各种智能功能。

Kinect for Azure和Xbox的Kinect属于不同目的和功能之产品

虽然整个事件看起来微软对于Kinect策略出现了大逆转,但实际上停产与新的计划是属于完全不同两件事情,因为微软的Kinect其实是分成两个不同应用领域产品,比较广为人知的是配合Xbox的两代Kinect产品,而另外一个则是在这两代Kinect间所推出的Kinect for Windows,这个产品主要及时提供给开发者在Windows系统上开发各种不同功能应用,可以说Kinect for Azure就是这款产品的后继者。

所以微软实际上停掉的是Kinect在游戏机端的持续发展,最主要原因是微软在游戏机产业上始终缺乏足够的开发商支持者,导致独家游戏数量不足,当然有意愿开发体感游戏的厂商也偏少,虽然后来微软希望透过Kinect语音功能使其转型为家庭影音控制核心,但依旧无法取得十足成果。在这种情况下,Kinect在游戏机上带来的效益并不高,微软才会决定停止Xbox的Kinect项目。

但Kinect for Windows则是另外一个项目,微软也从来没有宣布过终止这个产品,所以就象是Xbox上的Kinect从第一代Light Coding技术变更为第二代自家TOF(Time of Flight)技术,Kinect for Azure也就将这系列产品技术改为TOF,提供新的感测模块给开发者,其目的也是希望在3D感测议题被带起来的这个时期,吸引更多开发者在微软平台系统上创造更多应用功能。

Kinect for Azure功能偏向环境3D感测

不过Kinect for Azure和原本的Kinect for Windows除了基本技术差异和解析度等规格不同外,其应用情境事实上也有很大差异。首先从名字就能看出来,这两种Kinect的支援基础略有不同,Kinect for Windows希望开发基于Windows系统的应用功能,希望扩大Windows在各种应用的影响力,所以只要是基于Windows平台都可以。

不论是虚拟试衣间、体感操作功能,甚至是机器人;但Kinect for Azure则是搭配Azure AI,也就是把目标限缩在AI的机器学习,Kinect就只是一个用来收集3D信息的传感器,然后将资料传递汇整到Azure AI上进行分析应用,因此Kinect for Azure就会是一个大量铺设在各地点端点的装置,所以Satya才会提及Perception-powered Intelligent Edge Dev Kits,并且用IoT Edge来形容。

Kinect for Azure只是Azure AI这整个云端功能的其中一部份,举例比喻,就类似智慧零售中铺设的各个相机模块,负责感测整个环境的3D信息。因此Kinect for Azure技术才需要换成适合大范围环境、多目标感测的TOF技术,传感器的分辨率也得由原本的640´480提高到1024´1024,就是为了精确捉捕到整片监控环境的动态。

因此和Kinect for Windows有所不同,Kinect for Azure重心并不会放在具备3D感测装置,而会是希望透过3D感测数据导入来强化一些AI应用服务,主要会是智慧零售、智慧购物、智慧交通、智能制造等各种需要场域感知的情境为主。

文丨AI人工智能产业研究 蔡卓邵

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