砍掉无人驾驶卡车专注小汽车,Uber在多方困境中艰难求生

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来源:投资潮

7月31日消息,Uber即将关闭旗下无人驾驶卡车部门,停止开发无人驾驶卡车,转而将开发重心放在无人驾驶小汽车上。

Uber的无人驾驶卡车项目仅仅进行了两年就宣告结束。2016年上半年,曾在谷歌任高管的Anthony Levandowski和Lior Ron离开谷歌, 与Don Burnette和Claire Delaunay创立了Otto,瞄准了无人驾驶卡车行业。同年8月,Uber斥资6.8亿美元收购了这家初创公司,开始了在无人驾驶卡车领域的布局。

Anthony Levandowski(左)和谷歌地图原负责人 Lior Ron(右)

当时Otto在官方博客发文称:“通过加入Uber,我们未来可以快速推进。Otto和Uber 可以打造无人驾驶货运系统的主干。我们可以协助让交通运输像自来水一样可靠,无论在什么地方,无论面向什么人,也无论是客运还是货运。 ”

2016年9月,Lior Ron在采访中表示,Otto正计划扩大卡车车队,最早于2017年开始提供货运服务。同时,Uber也正在部署卡车导航、测绘和跟踪技术。10月,Otto完成了首次商用无人驾驶送货,一辆无人驾驶卡车载着5万罐百威啤酒送往美国科罗拉多州的斯普林斯,全程行驶120英里。

到12月,Uber在无人驾驶汽车测试许可的问题上与加州监管部门展开了对抗,最后不得不放弃在加州的测试,转到亚利桑那。紧随其后,2017年2月,美国消费者保护组织Consumer Watchdog以没有许可证和无人卡车重量超过1万磅的违规行为为由,要求撤销Otto公司在加州高速公路上测试无人驾驶卡车的登记许可。

推进同时又遇监管,这是许多新技术和产业在落地过程中都会遇到的问题,但是Otto却突然陷入和谷歌的法律纠纷中,纠缠一年之久。

2017年2月,Waymo将Uber及其下属公司Otto告上法庭,称它们侵犯了自家专利且涉嫌盗窃商业机密,指控Anthony Levandowski从谷歌窃取大约14000份机密文件帮助Uber开发激光雷达。但是面对Waymo的指控,Uber辩解称自己使用的自动驾驶传感器完全由公司独立研发,Levandowski的行为与他后期在Uber的工作内容无关。在这场诉讼中,Uber一直态度暧昧处境被动。同时伴随着无人驾驶技术进展缓慢,加上原卡内基梅隆大学团队和Otto团队在技术发展路线上的分歧,引发了一批高管离职。

2017年5月,Uber解聘了Anthony Levandowski,2018年2月Uber向Waymo支付0.34%的股份达成和解。3月底,Lior Ron离职,4月19日报道称Don Burnette已经从Uber离职。另外,Otto的另一名创始人Claire Delaunay也早已于2017年离职。至此,Otto创始团队全部离开Uber。

诉讼期间,似乎Uber的无人驾驶卡车项目也不是全无进展。

2017年5月份, 美国新闻网站Backchannel刊发了一篇文章,质疑Uber早已搁置无人驾驶卡车项目。两个月后,Uber发布了一组关于自动驾驶测试卡车的照片和视频,展示了关于全新传感器组合的外观特征。这组64通道激光雷达传感器被嵌入到了卡车的车顶,证明了这组卡车拥有要比以前更复杂的自动驾驶系统。Uber方面表示这组激光雷达都是现成的设备,不是在Uber的先进技术小组内部重新开发,因此这项进展与Waymo的诉讼无关。

但是根据加州车辆管理局DMV的评估,该公司的技术还只是二级自动驾驶系统,驾驶员需要将手放到方向盘、将脚放到制动踏板上的等级,并且依然需要对汽车拥有控制权,并且时刻需要准备接管。当时他们正在开发中的系统也并不符合加州法律规定的自动驾驶技术。

2018年3月份,Uber无人驾驶卡车开始正式商业化,消费者下单,指派货车司机取货并送到中转站,然后经由Uber无人驾驶卡车经过高速公路运输后到达离终点较近的中转站,再由一名司机将货物送到指定地点。仍然采用自动驾驶和人类辅助结合的模式。

如果说当时Uber收购Otto是看中了其团队的技术背景,那么如今技术进展缓慢,团队出走,且日后Uber在技术使用上仍然可能面临纠纷的情况下,无人驾驶卡车部门的研发难以继续,砍掉项目是不得已的选择。在高速公路上行驶比在城市街道上行驶容易,随着无人驾驶卡车部门关闭, 帮助司机和货运公司联系业务的Uber Freight仍在运营,Uber的半自动系统是否停止服务也没有详细说明,日后Uber也可能还会回到无人驾驶卡车业务上来。

另一方面,在无人驾驶小汽车业务上,Uber也面临着艰难的处境。今年3月18日,一辆Uber无人车在美国亚利桑那州坦佩市撞死了一名正在过马路的女性Elaine Herzberg,第二天,Uber暂停了所有无人车测试。美国国家运输安全委员的报告指出,事故原因是由于Uber无人车的系统软件问题。 5月24日,路透社报道称Uber已关闭了在亚利桑那州的无人驾驶汽车项目,并裁减了近300名员工,其中大多数是测试驾驶员或者“车辆操作员”。7月份又有将近100位操作人员遭到解雇。

不过近日,外媒报道称Uber正重启在匹兹堡街道的无人车测试,之前经历了事故的教训,Uber的发言人也曾经向媒体表示接下来将专注研发安全的无人驾驶技术。在无人驾驶卡车业务难以推进,无人驾驶小汽车又面临安全考验岌岌可危的情况下,重心转向安全的无人驾驶小汽车,可谓Uber的自救手段。

Uber的无人驾驶卡车业务算是告一段落,无人驾驶小汽车 市场更加广泛,越来越多的厂商正在这一领域互相追赶,争取率先实现技术成熟和量产。在技术成熟之前,行业还要经过膨胀、幻灭、复苏等阶段,实现真正的技术成熟和应用还有待时日,Uber此时解决了主攻小汽车还是卡车方向的矛盾,集中精力进行安全的技术研发,也有助于自身从巨额亏损和堆积的困境中走出来。

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