像谷歌一样伟大?中国人工智能公司有千项专利,却要过美国这关!

商汤科技——这家中国最有价值的人工智能创新公司的创始人汤晓鸥,他的梦想是让这家公司像谷歌一样伟大。为了实现这一目标,这家以人工智能识别技术闻名的新公司正在向中国以外的地区扩张,进军自动驾驶等新兴行业。他们们想成为国际大公司,必须走向国际。然而,在全球转型之际,华为技术和中兴等中国科技公司正面临美国和其他国家的狙击,原因是据称存在国家安全威胁。

外界认为,鉴于商汤科技在中国所扮演的角色,以及它作为中国人工智能“国家队”的一员的地位,它不太可能逃脱这一问题的挑战。人工智能“国家队”都是精英公司,他们的发展将保证2030年中国成为该领域的世界领先者。一些投资者已经把大笔资金押上了。

自2014年商汤科技是由香港中文大学工程学院团队所创立以来,该公司的估值已飙升至45亿美元,汤晓鸥仍是香港中文大学的明星教授。在2018年5月最新的一轮融资中商汤科技筹集了6.2亿美元,使其总收入达到16亿美元。它的支持者名单包括中国的阿里巴巴集团控股,新加坡的淡马锡,英国的富达国际,以及美国芯片制造商高通的风险投资部门。

所有这一切都始于汤晓鸥和他的学生在2014年开发了一种算法,该算法以98.52%的准确率识别人脸。这不仅是所有其他可用的算法中最高的,而且是第一个超过人眼能力的算法。他们的技术打败了Facebook。这一突破促使美国风险基金IDG Capital在2014年8月提供了“数千万美元”的初始资金。该公司最早的客户之一是中国移动,根据中国法律的要求,该公司需要根据其身份验证数亿用户。

五年过去了,随着现金涌入人工智能,竞争正在加剧。在美国国家标准与技术研究所去年年底举行的精确度测试中,中国竞争对手依图科技击败了商汤科技的面部识别算法。尽管如此,牛津大学人工智能治理中心的研究员杰弗里·丁强调,依图科技是比赛中唯一个超过商汤科技的公司,商汤科技的面部识别技术仍然是世界一流的。

商汤科技公司决心推广这项技术。上个月,商汤科技宣布了在阿布扎比建立研发中心的计划。在此之前,商汤科技过去一年里进行了一系列海外行动:例如在美国开设了一个“智能健康”实验室,使用人工智能诊断癌症;在日本设立了一个自主驾驶考试中心,并与本田汽车建立了合作伙伴关系;它还同意帮助马来西亚创建一个10亿美元的“人工智能公园”,发展超级计算基础设施和人类专业知识。

商汤科技总共拥有700多名客户。虽然主要用于中国公司,但在中国以外的也有客户,例如本田。商汤科技日本分公司首席执行官劳世宏表示,商汤科技希望与本田一起开发自动驾驶汽车,并在全球销售。劳表示,这一愿景与谷歌或优步技术不同。他们的目标是创造机器人出租车。商汤科技和本田想创造一些普通车主更负担得起的东西。他们目标是在5到10年内实现商业化。

2019年7月在日本名古屋举行的汽车技术交易会上,商汤科技展示了一个汽车模拟器,方向盘后面有一个小摄像头。摄像头能够确定司机的年龄和性别,并监控他或她的脸部和动作,看是否有分心或疲劳的迹象。如果司机看起来昏昏欲睡,正在打电话或点燃香烟,显示屏就会闪烁警报。该公司正在与全球约20家汽车制造商进行谈判合作。其中都是在德国、日本、美国、中国大名鼎鼎的汽车公司,它们产量合计占全球汽车产量的90%。

目前,面部识别仍然是商汤科技的摇钱树,但是未来智能手机系统被确定为该公司“最有利可图的产品线之一”。该公司为全球所有主要的Android智能手机制造商提供深度学习算法。这家私营初创公司并未披露其盈利情况,但据报道该公司在2017年和2018年实现了盈利,在过去三年里实现了三位数的复合年增长率。该公司拒绝就其股权结构或上市计划发表评论。市场肯定在增长:仅在亚太地区(不包括日本),2022年人工智能支出将从今年的55亿美元增加近两倍至150亿美元。

商汤科技的人工智能技术对北京的吸引力不亚于它对企业的吸引力。它提供了一套强大的“智能城市”监视工具,可以帮助抓捕罪犯。很难说清楚商汤科技在多大程度上依赖国家合同,但他指出,联席创始人兼首席执行官徐立在一份报告中指出,“政府相关”客户的比例为30%。2018年9月,北京选择了商汤科技作为自己的人工智能国家队,与之同台的还有网络巨头百度、阿里巴巴和腾讯控股,以及语音识别专业公司科大讯飞。虽然这并不能保证商汤科技的主导地位,但在制定标准方面可能会给它带来“长期优势”。

兰德公司(Rand Corp)高级国际防务研究员蒂莫西·希思表示:“中国政府通过提供大量数据的途径,表明了对商汤科技作为人工智能竞赛主要参与者的信心。对于人工智能来说,更多的数据增加了更好算法的可能性。但这种关系也可能是一种风险。商汤科技的一名发言人表示,该公司一直在“密切关注有关美中局势的相关新闻和公告”,并一直致力于负责任地使用人工智能技术。

其他人则认为,不应贬低商汤科技的成就。一位熟悉这家初创公司的美国消息人士说:“商汤科技不是秘密的,它是一家普通的人工智能公司,我会说它是一支由真正聪明的人才组成的团队…也许因为我是中国人,我习惯了每一家与政府有联系的公司。”商汤科技表示,它拥有1500多项人工智能专利,雇佣了3000多名工人和实习生,其中包括150多名拥有人工智能博士学位的员工和实习生。

“汤晓鸥更像是商汤科技的精神领袖”,中国自动驾驶初创公司“文远知行”工程高级副总裁钟华说。据报道,We“文远知行”在1月份从SenseTime和其他投资者那里筹集了2000万美元。虽然有人质疑商汤科技在自动驾驶方面的有限经验,但“文远知行”对其新合作伙伴寄予厚望。钟华承认该行业存在“巨大的技术障碍”,但表示商汤科技是“真正理解AI”的公司。至于西方反弹的危险,他说“很多人”都会问到这一点,但他希望随着时间的推移和更多的沟通,这些摩擦将会消失。

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