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低代码的王国里,没有国王

前言:聚光灯下的低代码

一项技术有没有发展前景,你只要看鼓吹他的人是什么成分就能略知一二。比如那些吹 DDD 干爆微服务的,通常都是做 IT 培训的,听听就行,不用当真。但如果是科技行业的 CXO 们组团来吹,那么或许我们就有了足够的理由去重视这项技术的能力、现状和未来,因为一项技术是否具备足够的商业前景,决定了其能走得多远,探得多深——比如低代码。

  • 低代码是微软 2019 年及以后最大的赌注之一——微软 CEO 萨蒂亚·纳德拉
  • 数字技术要服务好实体经济,低代码是重要趋势——阿里云总裁张建锋
  • 低代码是下一代的变革和提升——谷歌

几乎每个大型企业,都会有自己的低代码平台,比如:

  • 微软:PowerApps
  • 亚马逊:Honeycode
  • 谷歌:Appsheet(收购)
  • 阿里:宜搭
  • 腾讯:微搭
  • 华为:AppCube
  • 百度:爱速搭
  • 字节:招兵买马中

风口下的技术,除了享受流量关注的聚光灯红利,本身也容易成为众矢之的,唱衰者也不在少数。就像区块链技术曾被人 diss 是一个不知道要解决什么问题的解决方案一样,低代码也曾因为我前司同事一篇对 Thoughtworks 中国区 CTO 徐昊的采访《为什么我说低代码是“行业毒瘤”?》引爆了舆论的焦点。

低代码究竟是什么,能做什么事,是新瓶装旧酒,还是有些新东西,当前的行业现状是怎样的,未来又将走向何方,这是本文想要探索一二的核心问题。

源起:并非新生事物

首先我们来看一下已经烂大街的低代码定义:

通过写很少或几乎不需要写代码就可以快速开发应用,并可以快速配置和部署的一种技术和工具。

这是 2014 年由研究机构 Forrester Research 提出的被广泛认可的低代码技术定义,回溯定义出现的那天,低代码都至少有 8 年的历史了,这在技术圈这个循环往复、此起彼伏的潮流圈里,确实算不上什么新鲜事物。而实际上,低代码的概念可以追溯到 1980 年代可视化编程的思想,在此后一直有类似的形式发生。举个最简单的例子:你在 Excel 里用一个公式对某一列数据求导,这也是低代码的一种基础实现形式。

这里我需要强调的一点是:低代码和无代码并不是一个东西,这俩虽然经常被业界放在一起讨论,但从目前的技术能力和可预见的技术发展未来角度看,无代码平台我个人认为是很难成立的,就像人工智能在肉眼可见的未来仍将只能承担狭义的辅助功能一样,除非哪天 AI 可以自己完美跑通软件开发的全流程,不然我很难相信无代码平台能从概念变成行业现实。

在上一篇文章《22 个 2022 年软件开发的趋势预测及其解读》里,我们可以看到,至少在这些场景下,未来的低代码平台将持续增加自己的声势和用例:

  • Web/移动 App 开发
  • 网站和登陆页面
  • 使用对话流的智能聊天机器人
  • 电子商务
  • 机器学习
  • 人工智能(视频、音频、图像)
  • 工作流管理
  • 使用 RPA 的过程自动化

让我们先从低代码的技术实现抽离出来,先看一眼以低代码为代表的一类新兴技术,其背后出现的共同点是什么?

比如云计算,让开发团队免去建站、运维之苦,专注于业务开发;比如 Serverless,让开发人员不必关心 Server、服务器,专注于业务逻辑;比如低代码,将工程师从他们不想写的代码中解放出来,投入到更高价值的代码中去。

技术发展的核心共同点,都是让人(工程师),不必再去做那些脏活累活,把有限的精力投入到无限价值的工作中去。这,才是新兴技术发展的真正脉络所在。

从这个角度看,低代码产品跟 API 类产品有其相似之处,但低代码平台更多是以“Platform”形式存在,提供一个环境来运行、配置,而后者则具备更强的灵活度,同时成熟度也远非低代码平台可比。

行业:王国林立,long live the King

Forrester 对 2021 年软件开发的预测中提到,将有 75%的企业倾向于使用低 / 无代码平台进行软件开发,高于 2020 年的 44%。而根据 Gartner 的最新预测,到 2021 年全球低代码开发技术市场总额将达到 138 亿美元,比 2020 年增长 22.6%。

放眼国内外,钱往往都会往最热的地方流去,比如房地产(划掉),比如技术上的风口。2021 年,是继「AI 元年」、「区块链元年」后的又一元年——低代码元年。

在这一年里,几乎国内外的科技 CXO 们纷纷为低代码技术站台,也是在这一年里,国内外头部云厂商的低代码平台蜂拥而起,国内外的低代码创业公司“啸聚山林”。在我经历过的国内技术大会中,QCon、稀土开发者大会里的低代码专题都非常火爆。无论是研发人员、Tech Leader 还是投资人,都在关注低代码这个看上去潜力无限的行业。

硅谷成长攻略公众号作者徐晟洋去年做过一个 LCNC 行业的全景版图,囊括了包括聊天机器人、市场营销、DevOps、工作流、游戏开发、数据科学、建站工具、移动 App 开发等多个领域下,多达 359 家公司。

如果你对国外的“独立游戏”涉猎较多,你就会发现类似于 Unity、Ren'Py 这些游戏开发引擎其实也可以归类在 LCNC 的范畴下,比如曾风行一时的 Steam 国产游戏《太吾绘卷》,就是用 Unity 开发的。

图源:https://shawn-s3.s3-us-west-2.amazonaws.com/public/LCNC+by+Shawn+Xu.pdf

长久以来,中国规模化的市场为新兴技术的发展带来了健壮的发育土壤,发轫于硅谷的 Kubernetes 技术,在世界仅此一例的中国电商市场下,得到了前所未有的挑战与应用,由此也反哺了 Kubernetes 技术的发展。

从这个角度看,国外发端的技术,在国内的应用同样有迹可循。2018 年,成立 16 年、专注低代码开发平台 12 年的 OutSystems 获得来自 KKR 和高盛的 3.6 亿美元投资。Outsystems 因此成功挤进 10 亿美元俱乐部,成为新晋独角兽。有理由推测,未来中国也会有类似的厂商出现。

根据「海比研究院」的调查报告,中国低/无代码市场规模 2020 年为 19 亿元,预计未来五年将保持高速增长,2024 年将达到百亿量级。当前企业数量近 70 家,主要分布在北京、上海等城市。

为什么低代码平台会受到资本的重视?为什么行业会自发选择投入到低代码平台的开发?

这个背景逻辑跟过去两年间音视频技术的飞速发展是一致的,在疫情加速下的数字化转型时代下,企业的数字化转型需求远超从前,但数字化方向的人才储备、开发工具乃至管理水平,都大大落后于市场需求。由此带来了对降低开发门槛的低代码平台的追捧。

一方面是科技大厂集成在各自云服务中的低代码平台,另一方面是专注于低代码平台开发的创业公司,整个市场所呈现出的现状就是——王国林立,却没有一个大一统的国王。从当前的行业发展现状来看,也很难指出是否有哪个低代码平台可以脱颖而出成为低代码王国里的国王。

可以预见的是,未来低代码平台或许跟云原生数据库方向一样,面临来自头部云厂商的威胁、竞争与合作,马太效应在这个领域或将更加凸显。

未来:问题和机会一样多

聊到这儿,我们基本上厘清了一些问题:

  • 低代码不是新鲜事物,它是一些编程理念的延续和二次创新
  • 低代码的核心本质是解放生产力,让人专注于业务逻辑而非开发逻辑
  • 低代码的行业现状山头林立,没有大一统的行业玩家

那么,制约低代码未来发展的问题有哪些呢?

首先,我认为是以 Serverless、低代码为代表的这类新轮子最本质的问题,那就是它只能锦上添花,却不能雪中送炭。其所适合的场景相对都是那种比较轻量化,业务逻辑简单,服务规模偏小的应用,更适合中小型公司使用。

再进一步看,这种人人都是产品经理变种的人人都是程序员,在降低了行业门槛的同时,拉低了行业素质,不可避免地出现用低代码开发出来的应用,水平偏低的问题。另一方面,如果软件工程师培养的出路,从以前的面向对象编程,到以后的面向工具编程,整体行业头部程序员的数量会急剧下降,未来或许整个行业的中年危机会更为普遍。

而对于低代码平台自身,同样有诸多问题需要解决,最明显的就是安全问题。在过去的几年间,软件安全的问题已经成为了所有人都在重视的问题,低代码平台的目标是降低软件开发门槛,从而提高“软件开发人员”的数量,但这也就意味着出现漏洞、遭受攻击的可能性大大增加。想象一下,无数个代码水平跟我相类似的人,用低代码平台写出各种轮子,黑客估计做梦都会笑出声来——这不比炒比特币赚钱?

另一方面,低代码由于本身的限制,无法实现很多定制化的需求,这也让其应用场景被局限在了那些只能被标准化的领域里。

总体上看,低代码未来的发展机会很多,问题也很多。我们需要关注的,其实并非技术本身,而是其要解决的问题,究竟是普遍存在的,还是提前预设的。从整个行业大盘上看,我个人认为低代码会有广阔的发展前景,我会期待这个没有国王的王国里,出现一个能够标准化行业的王。

原文链接:

https://mp.weixin.qq.com/s/PnmpcvS-06WC-R-PU-s4AA

本文是微信公众号 小智的互联网观察(ID:hear_and_tell)原创投稿文章,转载请联系授权。

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