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盛大陈天桥投资的脑机接口公司Synchron,获盖茨和贝索斯的超额认购

钛媒体App编辑在DALL·E中输入BCI全称,利用AI生成的BCI相关图片(来源:OpenAI,图片有所裁剪)

随着埃隆·马斯克(Elon Musk)成立的侵入式脑机接口(BCI)公司Neuralink进展缓慢,两位前世界首富——亚马逊创始人贝索斯(Jeff Bezos)和微软创始人比尔·盖茨(Bill Gates)将赌注押在它的竞争对手之一、盛大集团创始人陈天桥投资的Synchron身上。

钛媒体App 12月17日消息,脑机接口公司Synchron日前(15日)宣布,完成超额认购7500万美元C轮融资,由美国生命健康领域风投机构/财团ARCH Venture Partners领投,贝索斯旗下Bezos Expeditions、盖茨旗下风投Gates Frontier等七家机构跟投,盛大集团(Shanda Group)、Neuralink联合创始人Max Hodak等现有股东继续支持。

Synchron表示,本轮融资将加速Synchron首个平台产品Switch BCI的开发,并启动一项关键的临床试验。

而这笔新融资,将使Synchron融资总额达到1.45亿美元(约合10.11亿元人民币)。

尽管10亿元低于Neuralink公司融资总额(公开是3.63亿美元),但鉴于Synchron已经抢先于Neuralink获得美国食品药品管理局(FDA)批准进行人体临床试验,所以,Synchron有望超越Neuralink,成为世界上首个实现脑机接口商业化的公司,对行业非常重要。

十年融资10亿,去年7月获美国FDA批准人体实验

Synchron成立于2012年,总部位于美国,并在澳大利亚墨尔本设有研发机构,主要研发微创植入式脑机接口(BCI)技术。

实际上,大脑是一个很复杂的器官。而脑机接口这项技术的重要性在于,其可在人或动物脑(或者脑细胞的培养物)与外部设备间建立起直接通路,一方面脑机设备可以将大脑信号转化为机器可识别的信号,实现对机器的有效控制;另一方面接收来自机器的反馈,从外部实现对大脑的干预。

现有的脑机接口一般分为侵入式、半侵入式和非侵入式三种。

和Neuralink路线不完全一样,Synchron属于半侵入式BCI技术路线,装置植入颅骨内部于脑膜外而非灰质内,从而治疗包括肌萎缩侧索硬化症(ALS)在内的瘫痪患者,恢复某些机体功能。

2016年4月,Synchron宣布收购澳大利亚脑机接口公司SmartStent,后者拥有美国国防高级研究计划局 (DARPA) 和墨尔本大学等联合开发、用于瘫痪以及脑部病变患者的侵入式BCI技术Stentrode,能检测大脑信号。同时,SmartStent两位创始人、墨尔本大学副教授Thomas Oxley和Nicholas Opie加入Synchron团队。

Thomas Oxley博士被任命公司CEO,Lazarus Effect联合创始人Martin Dieck担任Synchron董事长。

Synchron首席执行官Thomas Oxley博士(来源:Synchron)

2017年4月,美国DARPA参投、Neurotechnology Investors领投了Synchron 1000万美元A轮融资。随后,Neuralink联合创始人、前总裁、神经科学技术公司Science Corp创始人Max Hodak参与了一轮未透露的个人战略投资。据钛媒体App估算,这轮融资金额约不到1000万美元。

陈天桥的盛大集团(Shanda Group)最早于去年B轮投资的Synchron公司。

2021年8月,Synchron宣布完成4000万美元B轮融资,硅谷风投Khosla Ventures领投,盛大集团旗下盛大Grab风险投资、墨尔本大学等十余家机构和现有股东跟投,美国和澳大利亚政府支持了这轮融资。

2022年12月,Synchron完成7500万美元C轮融资,ARCH Venture Partners领投,盛大集团继续跟投。2012年至今,该公司融资总额达到10亿元人民币。

据彭博社报道,早在去年3月,贝索斯就与Tom Oxley博士共进晚餐,并表现出投资兴趣。晚餐后,贝索斯告诉Tom Oxley,他想投资这项业务。

目前,该公司开发了Synchron Switch BCI平台。通过Stentrode电极支架,以微创手术方式将其从颈静脉植入大脑运动皮层,形成电极记录阵列The stentrode,类似于插入冠状动脉支架的过程,再将“信号传感器”通过生理盐水注入并推动到指定位置,接收患者的脑部“信息”,形成BCI反馈方案,解读患者的想要表达的信号(软件brain.io)。

Stentrode血管内电极阵列以及随附的发射器

电极植入整个大脑的过程

Synchron表示,其正在美国进行一项名为COMMAND的六个患者的人体临床试验,以及在澳大利亚的一项四名瘫痪患者的人体临床试验。而美国FDA于2021年7月批准了这个人体临床试验,授予研究设备豁免。COMMAND项目首位患者于今年7月在纽约植入了Synchron BCI。据悉,该临床实验目前有三位患者参与,主要评估BCI对日常任务(例如发短信、电子邮件、在线购物和远程医疗服务)的影响。

Synchron的技术已经让患者凭“意念”,利用脑皮层电图(ECoG)反馈与控制苹果平板电脑iPad,并移动屏幕上的计算机光标。

相比Neuralink“头顶开洞式”植入手术,往往需要患者住院3-7天,但Synchron“静脉植入式”,只需48小时就能回家了。

事实上,马斯克的Neuralink至今没有获得人体实验资格,只获准做动物实验,今年只拿出了猴子的“意念打字”进展。路透社曾报道,由于Neuralink研发进度缓慢,马斯克曾考虑投资Synchron,但最终双方没有谈拢,马斯克只好作罢。马斯克已经表示,Neuralink预计将在未来6个月内开始人体临床试验。

不过,无论是Neuralink,还是Synchron,两家公司都是美国DARPA计划的一部分。DARPA每年投资数千万美元支持脑科学相关企业,助推美国脑机接口行业/脑科学行业发展。

陈天桥全面支持脑科学技术

两年前的2020年12月,钛媒体App发布《脑机革命:马斯克向左,陈天桥向右|钛媒体·封面》。当时,盛大集团创始人、天桥脑科学研究院(TCCI)创始人陈天桥接受了钛媒体App独家采访,分享了他在脑科学领域的一些观点和看法。

他对钛媒体App表示,我们今天讨论的共同愿景,是如何能够让绝大多数人群,主要是健康人群能够把大脑直接和电脑互动,这一点上,他和马斯克的观点上是不一样的,“我们不能炸开健康人大脑的城墙强行连接和传输。”

如今,马斯克的Neuralink已经出现了一些挑战性问题。早前路透报道称,在联邦检察官的要求下,美国农业部近几个月开始对Neuralink启动调查,涉及大约1500只猴子和猪等动物在Neuralink实验中非常规死亡。

“我一直强调,对于病人,我们应该以治病为主,一切最新技术,一切可行手段都要使用,包括开颅。”陈天桥告诉钛媒体App,“打开脑颅”更适用于“治病救人”,而不适用于健康人的大脑研究与开发。

因此,Synchron这种不开脑颅的BCI技术,似乎成为陈天桥能够连续布局支持的重要原因之一。

“Synchron在植入脑机接口方面有着不同的巧思:趴墙上不高效,炸城墙有风险,但是还可以顺着护城河进去,走‘水路’——城内城外只要是人就都需用水,脑内脑外只要是器官就都有血管。Synchron开发的Strentrode BCI设置小巧灵活,可以安全地穿过弯曲的血管,因此Synchron直接利用神经血管平台,即通过颈静脉植入BCI,使用导管手术将技术输送到大脑和脊柱中,不需要开颅手术就将设备植入了患者大脑内。”在去年7月发表的一篇文章中提到,Synchron项目的投资是盛大Grab风险投资团队,在TCCI紧密合作下的一部分。

在本轮融资公布之后,盛大集团也发推文表达了祝贺。

据悉,盛大集团旗下拥有盛大投资业务,主要投资于两个截然不同的领域——处于早期发展阶段的真正具有颠覆性技术的初创公司,以及业绩提升潜力巨大但被低估的上市公司。其中,投早期的盛大Grab风险投资,主要布局四大领域:基因编辑(G)、机器人(R)、抗衰老(A)和大脑(B)相关的科学技术。而被投的Synchron属于大脑相关的前沿技术企业。

2016年末,陈天桥、雒芊芊夫妇私人出资10亿美元创建TCCI,旨在支持、推进全球范围内脑科学研究。TCCI一期投入5亿元人民币支持中国的脑科学研究,与上海周良辅医学发展基金会合作成立上海陈天桥脑健康研究所(TCCI转化中心),后又与华山医院、上海市精神卫生中心等建立战略合作。TCCI已经成为全球最知名和最大规模的支持人类脑科学研究的研究机构之一。

陈天桥之前对钛媒体App表示,TCCI不介入科研研究,只是资助身份,让科学家放开手脚去做一些很重磅的研究课题,只要最终能够落地,对人类有贡献,有帮助,足矣。将“不计成本”的支持科学家开放研究。

从市场规模上看,脑机接口产业前景较为广阔。据《脑机接口标准化白皮书2021》显示,2019年全球脑机接口市场规模约12亿美元,预计2027年达37亿美元,复合年增长率(CAGR)达15.5%。麦肯锡(McKinsey)则预测,未来10到20年,全球脑机接口产业将产生最多2000亿美元(约合人民币1.42万亿元)经济价值。

Pitchbook数据显示,2021年,全球脑机接口行业投融资数量达49笔左右,融资总额为5.68亿美元。2022年至今(今年11月28日),全球脑机接口行业投融资数量减少到37笔,融资额为2.63亿美元,是自2015年以来的第二高水平。

今年1月,陈天桥投资了NeuroXess脑虎科技,完成总额达9700万元人民币的天使轮及Pre-A轮融资。该公司宣称对标马斯克Neuralink,走侵入式脑机接口路线。

“我们TCCI搜遍世界上的科学家和实验室,通过5~10个实验室,建立早期的技术模型,不但要资助,而且要将最具潜力、前途的科学家挖进我们的实验室,给他们学术自由、给他们资金,让这些科学家发挥才能,能够做出一个非侵入式的,为人类造福的脑科学技术解决方案。”陈天桥表示。

针对本轮融资,Synchron首席执行官Thomas Oxley博士表示,全球约有1亿人患有上肢损伤,他们都可能从这项技术中受益。“我们非常高兴能与ARCH这个世界级的财团合作,将这项技术带给需要它的人。”

Synchron表示,一旦FDA的关键实验成功,其设备预计最快能在2024年获得商业批准并正式上市。这有望使该公司成为最先拿到脑机接口商业化的“先行者”。(本文首发钛媒体App,作者|林志佳)

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