SaaS简史:五十年风雨沉浮路

T客汇 Felix

在我们查看任何一项现代技术时,老旧、创新、失败、成功、泡沫、繁荣和破产总是相伴其左右。与罗马帝国或古希腊诗歌相比,软件的历史短到几乎可以忽略。但是,在这短短的数十年间,无论是从数量上还是从质量上,软件的发展令人兴奋。

自20世纪60年代以来,每年都会出现新的术语和看起来具有颠覆性的发明,不过对于今天的软件市场来说,那些术语与发明的大多数早已过时。

在当下的世界中,大部分的公司和消费者都在应用SaaS,比如手机App或各类商业工具。如果将SaaS定义为可通过网页浏览器访问并由第三方托管的应用程序,那么Facebook、Snapchat以及Google这些人们称为“网站”的事物都是SaaS产品。

在商业意义上,SaaS既是客户通过互联网进行软件访问的方式,又是一种收入模式。SaaS厂商通常会凭借每月/年订阅的形式向用户收取费用以获得收益。相信这种方式大家一定很熟悉,下面的例子是Evernote(印象笔记)和Dropbox的收费模式。

很多事物的起源往往会让人大跌眼镜,这点SaaS也不例外。

IBM:一个20世纪60年代的SaaS公司

在当时,IBM的“电脑”是这样的:

这是IBM 360 中的67号机。从1965年开始,IBM在接下来的10年内使用这些机器和他们开发的各种电脑,为银行和政府机构等组织提供处理能力。

为说明当时计算机的性能,这里给出一些说明,在当时最先进的IBM 360(Duplex)只有2MB的内存。而到十多年后的1980年代,1GB硬盘空间的成本仍然将近20万美元。在当时,购买一台计算机简直是天方夜谭,因而人们从专门的供应商那里进行处理能力与空间租用。当时,这种服务被称作“分时”(time-sharing)。

“二十年前,一台IBM计算机的成本高达900万美元,需要一台空调占地面积那样四分之一英亩的空间,并且需要60名员工才能让其完成全部指示的载入。新的IBM PC不仅可以比以前的机器更快地处理信息,而且还可以连接到家用电视机、玩游戏与处理文本,并且具有比一本厚食谱更多的单词。” ——IBM档案。

以今天的标准来看,当时IBM的计算机依然笨重而低能,但是这种发展现在使得他们能够将被置于或将数据和功能托管在与他们正在使用的物理位置不同的位置之上。

在1960年代,公司的工作重心是利用像IBM这样的服务商的主机资源开发自己的软件。尽管这并不能让软件成为一种服务(SaaS),但分时这种服务是一种早期的独立于位置的开发,因而被视作企业向SaaS发展中的关键一步。

20世纪80和90年代,前SaaS架构的发展

分时服务在20世纪70年代仍然受到欢迎,但随着个人电脑市场的发展,公司发现他们足以为每一个员工配备一台具有独立硬盘驱动器和本地应用程序的电脑。

1981年,办公室中一台正在被使用的IBM电脑

由于像IBM PC这样体积更小且功能更强的计算机消除了人们对于主机巨头和分时服务的需求。SaaS发展的浪潮就出现了,因为计算机已经拥有了独立的磁盘空间和办公应用程序。

在80年代,第一个CRM软件由Pat Sullivan和Mike Muhney开发出来。ACT!是一款以Rolodex数字形式呈现的DOS CRM软件,其允许公司存储顾客联系方式从而更有效地进行销售。

其他早期的SaaS例子还有Great Plains(之后被Microsoft收购并成为了Microsoft Dynamics的一部分)和Concur。

当时的应用程序还没有图像化,因为不需要处理复杂的图形或大数据,这些应用只具有简约的基于文本的界面。而稍后在20世纪90年代,图形化SaaS引领了时代的发展,它们成为了发展最为成功的一类SaaS产品。

20世纪90年代:互联网的繁荣

硬件处理能力难以满足日益增长的软件复杂度,特别是对于那些拥有成百上千台电脑的大型公司来说。个人计算机的管理系统和应用程序变得混乱,而IT团队也被报告称扰乱了本就恶劣的工作环境中的网络运行效率。

技术的发展意味着操作系统的体积将变得愈发庞大,但此时的磁盘空间仍然很昂贵,公司需要一种方法在多台电脑进行应用,而不需要占有更多的空间。

那么如何获得更多的存储空间?其实方法与20世纪60年代的方式相同,那就是将数据托管在别人的电脑上。

以前,软件通过硬盘来提供服务,通过许可证的形式让买方获得某种程度的技术支持,而且只提供有限数量的更新。买方对于他们的软件需求被重视表示安心,但是这种模式仍旧具有明显缺点。比如,局限性的合同、利于服务商的定价包以及在新版本出货时服务商迫使客户支付的高额升级费用等。除此之外,用户还需要支付额外的技术和维护费用。由于这种高门槛的限制,公司虽然可以从软件中获利,但他们往往却无法支付起高昂的费用。

在20世纪90年代,如今我们耳熟能详的一些巨头开始出现,比如Intacct(Sage)、NetSuite(Oracle)当然还有Salesforce。

不过在进一步了解SaaS发展前,让我们先来看看一个似乎是软件历史中最无关紧要的一个过客:ASP。

ASP的大起大落

应用程序服务商(ASP)既是与SaaS同时创建的软件,也是后者的前置标签。虽然ASP是一个基石,但由于自身的低效率,ASP在实践中往往不能发挥出理论中的功效,特别是对大企业来说。而ASP和SaaS本身的差异很小,这常常给人造成一些困扰,而很多软件专家也试图来解释它们的区别。

Steven J Vaughan-Nichols就写到:

“大部分的ASP应用都是1.0世界中的质量软件,而很多桌面端的软件早已是3.0的版本。 对于公司来说,没有必要为这么一个功能远低于自己已经建设好的软件而支付费用 ”。

而Rick Chapman写到:

“SaaS与ASP的区别就是SaaS公司挣钱,而ASP公司挣不了钱”。

我们可以这样说:使用ASP,服务商必须去手动设置用户的登录环境。而使用SaaS,一切设置都可以通过自主服务完成。所以这就是为什么ASP会在自身重量下崩溃,而SaaS却蒸蒸日上的原因,尽管人们仍旧对SaaS 的合规性与安全性表示担心。

SaaS服务商在21世纪的头十年中取得了足够的成功,Salesforce就是一个很好的例子。

Salesforce: 第一家真正的SaaS超级巨星

不同于Concure、Microsoft、Oracle和Lotus,Salesforce 从未受困于实体产品或ASP设施,其应用程序纯粹经互联网进行传输,并通过浏览器进行直接访问。彻底的“SaaS化”给予了Salesforce一个伟大的开始,并让其成为了最有价值的一家SaaS公司。

虽然其“没有软件”的口号与态度极具争议,但在成立一年后,Salesforce的扩展已经不得不让其员工在会议室和走廊中进行办公,因为其8000英尺的办公室(原来只有10名员工)已经不能容下更多的员工。

2010:无处不在的SaaS

基于Salesforce的引领,SaaS成为了一种成功的商业模式。这迫使像Sage和Oracle这样的软件巨头也开始提供自己的SaaS产品以应对市场竞争,同时SaaS也成为了众多创业公司的唯一选择,因为这些创业公司看到未来的软件不存在于一堆硬盘或是许可证书中,而是在云端。

IDC预计,到2018年底企业级SaaS市场的市值将从2013年的226亿美元增长到508亿美元。

AngelList在2017年8月份的数据库中列出了超过12,000家SaaS初创公司,目前SaaS公司的确切数量尚不清楚,预计在9,000到12,000之间,平均估值为440万美元。

SaaS的商业化

在本文开头,我们提到了其实像Facebook和Twitter这样的网站其实都可以被视为SaaS产品。通过广泛的定义划分,目前SaaS这个术语似乎变得有些过时,但依然难以确认,其仍然说明了互联网正在大规模地重组。

从本质上说,互联网与SaaS没有什么区别,因为互联网也是通过HTML、CSS和JavaScript的以各种形式的组合为用户提供页面、服务或工具等。

比如Netflix,一开始只是一家进行影碟租赁服务的公司,但如今其已经成为了众多美国人电视与手机等终端中的一款SaaS产品。不过,像Netflix这样的SaaS产品其实都是其网页端应用的移植版。

由于像Node这样的JavaScript环境的出现,以及可以在经济高效的Amazon服务器上运行的功能强大的可访问数据库语言的改进,如今SaaS的开发与部署不再依赖于企业,更多的个体开发者可以参与到这一过程中。这一点从AngelList列出的SaaS创业公司数量以及成千每日在产品发现社区Product Hunt中疯狂追寻新SaaS产品的人就可以看出。

也许SaaS的历史即将终结,但其融入的互联网和整个世界更广阔的历史却正在书写新的篇章。


原文发布于微信公众号 - 人称T客(Java_simon)

原文发表时间:2017-09-17

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