世上本没有数:正解大数据

招商银行前行长马蔚华推荐:“涂子沛先生的《数据之巅》通过追溯梳理美国的数据历史、展望人类的数据未来 ,给中国社会提出了一个数据时代的新命题——如何构建数据文化?本书引人入胜、发人深思,是不可不读的好书。”。

节标题"世上本没有数:正解大数据"

传统意义上的“数据”,是指“有根据的数字”,数字之所以产生,是因为人类在实践中发现,仅仅用语言、文字和图形来描述这个世界是不精确的,也是远远不够的。例如,有人问“姚明有多高”,如果回答说“很高”、“非常高”、“最高”,别人听了,只能得到一个抽象的印象,因为每个人对“很”、“非常”有不同的理解,“最”也是相对的,但如果回答说“2.26米”,就一清二楚。除了描述世界,数据还是我们改造世界的重要工具。人类的一切生产、交换活动,可以说都是以数据为基础展开的,例如度量衡、货币的背后都是数据,它们的发明和出现,都极大地推动了人类文明的进步。

数据最早来源于测量,所谓“有根据的数字”,是指数据是对客观世界测量结果的记录,而不是随意产生的。测量是从古至今科学研究最主要的手段,可以说,没有测量,就没有科学;也可以说,一切科学的本质都是测量。就此而言,数据之于科学的重要性,就像语言之于文学、音符之于音乐、形色之于美术一样,离开数据,就没有科学可言。

除了测量,新数据还可以由老数据经计算衍生而来。测量和计算都是人为的,也就是说,世上本没有数,一切数据都是人为的产物。我们说的“原始数据”,并不是“原始森林”这个意义上的“原始”,原始森林是指天然就存在的,而原始数据仅仅是指第一手的、没有经过人为修改的数据。

传统意义上的数据,和信息、知识也是完全不同的概念:数据是信息的载体,信息是有背景的数据,而知识是经过人类的归纳和整理,最终呈现规律的信息。

但进入信息时代之后,“数据”二字的内涵开始扩大:不仅指代“有根据的数字”,还统指一切保存在电脑中的信息,包括文本、图片、视频等。其中的原因是,20世纪60年代软件科学取得了巨大进步、发明了数据库,此后,数字、文本、图片都不加区分地保存在电脑的数据库中,数据也逐渐成为“数字、文本、图片、视频”等的统称,也即“信息”的代名词。

文本、音频、视频本身就已经是信息,而且其来源也不是对世界的测量,而是对世界的一种记录,所以信息时代的数据又多了一个来源:记录。

注:进入信息时代之后,数据成为信息的代名词,两者可以交替使用。一封邮件虽然包含很多条信息,但从技术的角度出发,可能还是“一个数据”,就此而言,现代意义上的数据的范畴,其实比信息还大。

除了内涵的扩大,数据库发明之后,还出现了另外一个重要现象,那就是数据的总量在不断增加,而且增加的速度不断加快。

20世纪80年代,美国就有人提出了“大数据”的概念。这个时候,其实还没有进入数据大爆炸的时代,但有人预见到,随着信息技术的进步,软件的重要性将下降,数据的重要性将上升,因此提出“大数据”的概念。这时候的“大”,如“大人物”和“大转折”之“大”,主要指价值上的重要性;到了21世纪前10年,尤其是2004年社交媒体产生之后,数据开始爆炸,大数据的提法又重新进入大众的视野并获得了更大的关注。这个时候的“大”,含义也更加丰富了:一是指容量大,二是指价值大。

从这个角度出发,大数据可以首先理解为传统的小数据加上现代的“大记录”,这种大记录的主要表现形式是文本、图片、音频、视频等,和传统的测量完全是两回事。而且大数据之所以“大”,主要是“大记录”的增长,基于信息技术的进步,人类记录的范围在不断扩大:

大数据=传统的小数据(源于测量)+现代的大记录(源于记录)

但到底多大才算大呢?针对这一问题,十多年来争议颇多。这首先涉及衡量数据大小的单位,2000年的时候,一般认为,“太”(T)级别的数据就是大数据了,当时拥有“太”级别数据的企业并不多,但自此之后,互联网企业开始崛起,这些企业拥有各种各样的数据,其中大部分都是文本、图片和视频,其数据量之大,传统企业根本无法望其项背。

我认为,不仅仅是互联网行业,其实各行各业的数据都在爆炸,只是规模不同。如果仅仅把大数据的标准限定在互联网企业,认为只有互联网企业才拥有大数据,那就严重窄化了大数据的意义。毕竟容量只是表象,价值才是本质,而且大容量并不一定代表大价值,大数据的真正意义还在于大价值,价值主要是通过数据的整合、分析和开放而获得。大数据是指人类有前所未有的能力来使用海量的数据,在其中发现新知识、创造新价值,从而为社会带来“大知识”、“大科技”、“大利润”和“大智能”等发展机遇。

以上论述,是从概念上分析“数据”和“大数据”的区别,而掌握一个概念最好的方法,还是从动态上了解其成因。大数据的成因,还是人类信息技术的进步,而且是信息技术领域不同时期多个进步交互作用的结果,其中最重要的原因,当数摩尔定律。

原文发布于微信公众号 - 大数据文摘(BigDataDigest)

原文发表时间:2014-05-21

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