万字长文揭秘:Uber与Waymo自动驾驶专利大战始末(上)

雷锋网新智驾(微信公号:AI-Drive):虽然 Waymo 与 Uber 围绕 Levandowski 的角力今年 2 月份就告一段落了,但媒体上关于这场大戏的资料却显得严重碎片化。近日,《纽约客》就用一篇封面文章全景式的讲述了整件事的来龙去脉,读罢让人颇为唏嘘。雷锋网对其进行了精编并分为上、中、下三篇放出,以飨读者,本篇为上篇。 本文由雷锋网新智驾(微信公号:AI-Drive)编译自《纽约客》,原文标题为:Did Uber Steal Google’s Intellectual Property? 不安分的 Anthony Levandowski 2011 年春天,谷歌那一小撮在秘密项目的工程师收到了一位同事的邮件。“靴子终于落地,Anthony 要被炒鱿鱼了。”邮件中写道。 看到邮件后,有几位工程师聚集在公司的咖啡吧交换自己听来的“情报”—— Anthony Levandowski 确实做得过火了,即使他是公司最知名的天才工程师之一。 Levandowski 确实是位天赋极高的工程师,他还经常接受报纸和杂志的采访,畅谈机器人的未来。即使在谷歌园区,他也显得那么与众不同,Levandowski 身高 2 米,穿衣搭配也相当单调,每天都是牛仔裤配灰 T 恤。 在硅谷,这样的穿搭风格意味着 Levandowski 更愿意保存自己的认知能量,以追寻更为高远的目标。许多同事都感觉,经常参加公司头脑风暴的 Levandowski 挺讨厌的,他经常神神叨叨“布道”,告诉其他同事:用技术改变世界的使命。 Levandowski 和他的同事在谷歌主攻自动驾驶汽车,这波烧掉了谷歌无数钱财的天才工程师们 2007 年正式加入搜索巨头,而在此之前他们已经是 DARPA 自动驾驶挑战赛的资深技术专家。 在 2004、2005 和 2007 年的三次 DARPA 自动驾驶挑战赛中,大部分参赛车队都选择了汽车这个载体,而 Levandowski 却独辟蹊径开发出一款两轮自动驾驶摩托车,并取名为“幽灵骑士”。赛后,Levandowski 也承认,自己这样做其实是为了吸引更多注意力。

虽然在比赛中“幽灵骑士”(上图)出发没多远就摔倒在地,但从其他方面来看,它却相当成功,Levandowski 的大胆创新和如簧巧舌让他成了 DARPA 挑战赛上的大明星。 赛后,美国历史博物馆还永久收藏了那辆“幽灵骑士”,而 2007 年刚刚 27 岁的 Levandowski(加州大学伯克利分校工程学硕士)也拿到了一张价值数百万美元的谷歌 offer。 当时,看到了未来商机的谷歌一直想垄断导航市场,毕竟其背后是智能手机普及后海量用户数据,这可是“广告之王”谷歌真正的现金牛。 为了不断优化谷歌地图,搜索巨头需要各种地面细节,比如限速标识的具体位置和道路转弯的角度等。交代了这个背景后,Levandowski 被谷歌相中的原因你就了解一半了,而另一半则掌握在这位天才工程师手里。 那个时候,Levandowski 和他的队友已经有了个对谷歌地图价值重大的解决方案。他们不用花多少钱就能将成千上万张地理地貌图片“缝合”在一起,随后用 GPS 坐标将它们进行结合。这样,参赛车辆就能在灰尘漫天的山坡和溪流河床上找到前进的方向。这项技术确实能应用在城市街道中,但你得先拥有成千上万张地理地貌图片。Levandowski 入职谷歌后,第一个计划就是派几百辆车上街,用车上的摄像头来记录美国道路的细节。 不过,他大干一场之前被谷歌的官僚机构给绊倒了。 当时的谷歌其实成立还不到 10 年,但已经拥有 1.7 万名员工,中层管理者势力更是相当强大。最近 Levandowski 接受采访时还称:“谷歌愿意接纳我们这个团队主要是因为 Larry Page 知道我们干劲正足,而且愿意打破繁文缛节。”作为谷歌的联合创始人与董事长,Page 总感觉谷歌已经体型臃肿,而且丢掉了曾经的“黑客”心态。在 Levandowski 加入谷歌时,搜索巨头的官员队伍正在不断膨胀。 “雇个人有时候都得花几个月。”Levandowski 抱怨。“当时谷歌内部有个叫‘劳动力逻辑’的项目,他们会将应征人员纳入一个非常复杂的系统进行评价。有一天我想找个司机,于是跳过了这个项目直接在 Craigslist 发了广告,结果这件事成了全公司上下皆知的大新闻,我雇司机可是自掏腰包。” 在这段时间里,Levandowski 还到汽车店里大手笔买了一百多辆车。当时一位上级主管就抱怨称,“我们拿到账单时下巴都惊掉到了,这些钱恐怕比他部门员工旅行花费的总和都高。连财务人员都惊叹,这是‘什么鬼’”。不过,Larry 最终还是压下了这件事,让财务人员正常报销。这也是他的一贯作风,让员工忽略各种阻碍,实现一些看似不可能的成就。 Levandowski 这样疯狂购车也有自己的原因,他和他的团队必须在一年时间里拿到美国数百万英里的道路信息。他们可没白烧谷歌的资金,这个项目 9 个月就完成了。 随后该团队在印度海德拉巴设立了新办公室,目标是为地球上每条街道绘制地图(现在的谷歌地图已经是导航应用市场的统治者,每天有超过 3000 万人通过它来导航)。

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