区块链:为什么远远不止比特币

(注:本文是区块链技术专题系列文章中的第一篇。)

区块链是颠覆性技术领域中的一颗新星,每天都能找到许多关于它的文章,话题从摩根大通如何在探索这一技术上进行重大投资,一直到美国共和党(GOP)利用区块链在最近的犹他州党团会议中实现线上投票

这无疑是一个热门话题,有时候甚至会让人觉得区块链似乎取代了云计算技术,成为了可以解决所有问题的灵丹妙药。然而另一方面,当我在与客户的讨论中提到区块链时,总能听到的第一句话就是:“我们对比特币不感兴趣。”对于很多人来说,区块链和比特币这两个术语的含义是相同的。

区块链≠比特币!

在最近的一场周末tweetchat(Informatica的商业策划师Myles Suer主持的#CIOChat)中,区块链是这场讨论的主题,讨论的主线之一集中在区块链/比特币之间的联系所带来的挑战上。ACI Specialty Benefits的首席信息官(CIO)Ryan Fay说:“ 我迫不及待地想要展开一场关于区块链的讨论,而不是花一个小时来谈论比特币。”这也反映了这场讨论中许多人的观点。

将它们联系在一起确实情有可原。如果你在谷歌上搜索区块链,排在最前面的结果难免会将“区块链”和“比特币”这两个词组合在一起。区块链技术起源于比特币的诞生,它使比特币等数字货币能够有效运作。

我的同事Zach Slayton(Collaborative Consulting的数字解决方案副总裁)给出了鱼和水的类比:一条鱼(比特币)需要水(区块链)才能生存,但水(区块链)并不一定需要鱼(比特币)。所以虽然比特币需要区块链才能工作,但区块链并不需要比特币为其带来价值。

(我并不打算在这里讨论比特币的利弊,因为这样的讨论会像政治讨论一样激烈,足够写一本书了。)

到底什么是区块链?

简而言之,区块链就是一个数字账本,你可以将其视为一张电子表格。区块链账本包括一个由名为“区块”的交易信息组成的不断增长的列表——所有区块都按顺序连接起来,每个区块都有一个到列表中的前一个区块的链接。

一旦一个区块进入链中,它就不能被删除,成为了永久数据库的一部分,这一永久数据库包含自从它产生以来发生的所有交易。

区块链技术的一个更加有趣的特点是其中没有中央机构或单一的账本来源,这意味着它存在于每个与之相关的节点上。没错,每个节点都有自己的区块链完整副本。随着新区块的加入,参与其中的每个节点也都会收到这一区块。分布式共识和信任确保了系统的完整性。

以资产的角度思考,而非比特币

如果透过比特币(或者一般的加密货币)来研究区块链,就区块链的商业价值和实用性而言,它能提供的视角十分有限。相反,如果我们把它与各种资产联系起来,我们就会看到近乎无限的前景。

在《区块链:新经济蓝图》一书中,作者Melanie Swan描述了三种类型的区块链:

  • 区块链1.0——货币,包括转账、汇款和数字支付系统。这是我们大多数人所熟知的领域,因为它属于比特币和其他加密货币的范畴。
  • 区块链2.0——合约,将区块链扩展到金融和市场应用。其中的资产包括债券、股票、贷款、产权以及任何隐含协议或合约的条款。
  • 区块链3.0——组织活动,将区块链从金融领域转化到教育、政府、健康和艺术等领域。在这些领域中,资产类型可以是实体化的、数字化的或是人性化的。

在后两类中,区块链远比比特币具有更大的潜力,这些应用也开始在各个行业产生巨大的利益。

区块链2.0——合约

区块链给金融服务行业带来的潜在利益(和破坏)并没有被忽视。正如我刚开始提到的那样,摩根大通在探索区块链方面做了大量的投资,金融服务行业的许多人也开始认真研究区块链技术及其潜在的影响。

  • 瑞银集团(UBS)首席信息官Oliver Bussmann表示,区块链技术可以“将交易处理时间从几天缩短到几分钟”。
  • Visa、花旗和纳斯达克已经投资了3000万美元在区块链创业企业chain.com上。
  • DTCC(美国存管信托和结算公司)最近召开了一个名为“拥抱颠覆”的区块链研讨会(DTCC是美国结算大部分证券交易的可信第三方清算所,在证券领域采用区块链可能会对其商业模式造成巨大的颠覆性影响。)
  • 《财富》杂志的一篇最近的文章中,美国商品期货交易委员会委员Christopher Giancarlo表示,区块链本可以帮助拯救雷曼兄弟。他说:“如果2008年雷曼兄弟的所有交易都可以准确地记录在‘区块链’上,雷曼的审慎监管机构本可以使用数据挖掘工具、智能合约和其他分析应用来识别异常情况,以早日应对雷曼的信誉恶化。“

值得注意的是,在这些讨论中并没有出现比特币,而完全是利用区块链可能带来的技术优势来解决金融服务行业的实际业务问题。

区块链3.0——组织活动

在金融领域之外,区块链可以用在一些意想不到的创新场景中。如之前所说,最近在犹他州的共和党初选中使用区块链进行在线投票就是其中的一个例子。

这一技术的应用清楚地阐释了分布式所有权的概念。当我创建自己的“投票资产”并将其放在链上时,我并不拥有这个链,但我拥有自己的资产,也就是我的投票——同时也是链上的一个区块,所以每个选民都拥有一个链。这些区块成为每个人资产的永久记录,通过链上的共识可以实现永久有效。

有了这样的概念,考虑区块链在政府、教育和医疗等行业的潜力就十分令人兴奋,仅举以下几个例子。

  • 在爱沙尼亚,政府正在使用区块链来保护超过100万份电子病历(EHR)。需要强调的是,患者拥有他们自己的个人电子病历资产,其安全性和完整性则保持在区块链中。因此,病人可以通过区块链自行转移记录,而不用联系并依赖于记录转移服务提供商。
  • 英国首席科学顾问最近发表了一篇题为“ 分布式账本技术——超越区块链 ” 的报告。他在报告中指出,这项技术“可以革新政府和私营部门的服务”。
  • 在之前提到的周末#CIOChat tweetchat中,对区块链在教育领域的潜在颠覆性影响这一话题进行了长时间的讨论。数字战略顾问Stephen DiFilipo、(数字战略顾问)Peter Salvitti(波士顿学院首席技术官)和Joanna Young(密歇根州立大学首席信息官)都指出了其颠覆性和影响,包括:
    • 学习和成绩证明
      • 证书验证
      • 成绩单验证
    • 微学习和微证书的概念
  • 在物联网(IoT)世界,IBM和三星联合开发了一套概念验证,展示了基于区块链技术的分散式物联网遥测系统。

任重而道远

区块链具有巨大的潜力,远远不只是比特币和其他加密货币成功运作的平台。然而,对于正在酝酿中的一些应用,还需要解决包括性能和可扩展性等在内的技术挑战。

与其他任何技术一样,区块链只是一种工具,而不是目的。作为技术人员,我们的工作是通过利用能带来商业价值的工具帮助企业实现其目标从而最终达到目的。

我认为区块链能够为我们所用是一件正面的事,因为正如我上面所说,它远远不止比特币。而且我坚信,随着我们的进步,区块链和比特币它们之间的联系将逐渐消失。

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