第二轮地图大战硝烟弥漫:没人想让谷歌再赢一次

原作:Mark Bergen@Bloomberg 李杉 维金 编译整理 量子位 出品 | 公众号 QbitAI

差不多每一天,硅谷的道路上都会驶过6辆自动驾驶汽车。

这些汽车来自不同的公司,但却都在做同样的事情:绘制高清街道地图,这可能最终成为无人驾驶汽车的车载导航向导。

自动驾驶汽车需要强大的传感器和先进的软件才能“思考”。它们尤其需要每条道路的最新地图。只要拥有最详细和最广泛的地图,就将拥有价值数十亿美元的资产。

这就是一场全面的地图大战,有数十个竞争者加入了一系列令人眼花缭乱的联盟,并投入了数以千万的资金,希望在几年后获得巨额回报。

Alphabet旗下的谷歌几年前成为消费数字地图领域的赢家,这种技术可以帮助人类司机避开交通拥堵,也可以帮助他们餐厅。通过在全球范围内部署地图数据采集车,并采用导航公司、汽车厂商甚至苹果都无法匹敌的软件技术,谷歌得以最终取得成功。

但没有人希望谷歌再次取胜。

为无人驾驶汽车绘制地图的公司正在采取两种不同的方法。一种是创建完整的高清地图,让未来的无人驾驶汽车自行导航;另一种方法是逐渐绘制地图,利用当今的车辆中配备的传感器,让汽车逐渐提升驾驶过程的自动化程度。

Alphabet同时尝试这两种模式。据4名知情人士透露,谷歌的一个团队正在开发一个3D地图项目,并有可能授权给汽车制造商。这项地图服务与Alphabet旗下的Waymo为其自动车辆创建的高清地图有所不同。

谷歌的地图绘制项目主要着眼于所谓的“驾驶员辅助系统”,该系统使汽车能够自动完成某些驾驶功能,并帮助其看清前方或附近的路况。谷歌于12月发布了一个名为“车辆地图服务”的早期版本,可以将汽车的传感器数据整合到地图中。

谷歌正在向使用Android Automotive嵌入式系统的汽车厂商提供这项服务。谷歌目前已经为该系统指定了三个合作伙伴,但其他汽车制造商不愿意将他们的中控台控制权交给这家搜索巨头。知情人士表示,因此谷歌希望扩大地图服务的功能,并寻找其他分销渠道。

谷歌的一位发言人在声明中说:“我们已经为人们建立了一幅全面的世界地图,我们正在努力将其延伸到汽车地图上。”该发言人拒绝对未来的计划发表评论。

与此同时,Waymo和其他拥有大规模无人驾驶研究机构的公司——包括通用汽车、Uber和福特——也都派出自己的车队,为无人驾驶汽车制作丰富、详细的高清地图。也有一些规模较小的创业公司销售小工具或专用软件,为处于落后状态的汽车制造商制作这些地图。还有一些供应商则在为自动化程度较低的传统汽车提供地图服务。

这些自动驾驶地图的要求比传统的数字地图高得多,促使底特律、硅谷和中国的众多企业展开巨额投入。“自动驾驶汽车希望地图能够尽可能精确,而且要及时更新。现成的解决方案并不存在。”Bryan Salesky说,他领导的创业公司Argo AI创办刚刚一年,但却获得了福特投资的10亿美元。

地图军火商

与制造无人驾驶汽车一样,制作无人驾驶地图也是一项艰巨的任务。

搭载昂贵的LiDAR传感器和摄像头的自动驾驶测试车,可以与人类后备司机一起进入现实世界,捕捉周围的环境数据。对结果进行分析有助于训练下一个车队,但仍将配备安全驾驶员——在某些情况下,还会有很多额外的人员坐在电脑显示器后面监控所有的镜头。

这是一场代价高昂的测试,回报期可能长达几年,甚至几十年。“即使你能开着自己的车全世界的每条道路上行驶,你又该如何更新?”Mobileye公司的发言人Dan Galves问道,“你得把这些车再送过来。”

与传统的数字地图不同,自动驾驶地图几乎需要不断更新。道路上最细微的变化——一夜之间出现的施工带或者垃圾——都会阻止无人驾驶汽车的正常行驶。“这种奇怪的事情发生后,会导致无人驾驶汽车无法工作。”分析师McNally说。

Mobileye认为,让我们今天驾驶的汽车观察前方的路况,是效率和成本效益更高的方式。今年1月,英特尔宣布了一项“低带宽”的地图绘制项目,希望今年能把该公司开发的前置摄像头和芯片传感器安装在200万辆汽车上。他们的想法是让汽车主动查看车道标志、交通信号和道路边界等物体,使之自动完成一些驾驶任务。

Mobileye表示,这种模式耗费的计算资源少于建造一套全面的高清地图。Mobileye公司的Galves表示,该公司将把传感器数据与导航公司的地图配对,并逐步创造出一套可供全自动驾驶汽车使用的地图。

谷歌在地图领域的老对手HERE和TomTom也在采取这种策略。

这两家欧洲公司已经将自己定位为谷歌地图的主要替代品,并向汽车制造商出售中控台屏幕地图。然而,这些“静态”地图只能看到大致的街道形状,并及时拍摄快照。现在,两家公司都在开发替代产品:能够展示车道、路边和道路上一切物体的“动态”地图。他们希望,在汽车从半自动转向全自动的过程中,汽车厂商仍然能够坚持采用老派地图公司的产品。

由德国汽车厂商组成的财团控制的HERE就开发了几款相应的产品。该公司的地图系统帮助奥迪实现了有限的自动驾驶,并计划在今年支持另一个大股东宝马公司的安全功能。(英特尔去年也获得了HERE 15%的股份。)

特斯拉是最积极拥抱渐进式无人驾驶发展路径的汽车厂商之一,它利用Autopilot驾驶员辅助系统来实现这一发展目标。特斯拉的汽车配备了摄像头和传感器,但并未采用LiDAR。该公司尚未披露其Autopilot使用的地图服务,该公司发言人也拒绝置评。值得一提的是,特斯拉两年前曾与Mobileye公司发生了严重的公开冲突。

但特斯拉至少已经向另一家公司倾斜,聘请Mapbox为其提供地图。根据一份监管文件,特斯拉2015年12月向Mapbox支付了500万美元,购买为期两年的授权。Mapbox主要向Pinterest和Snapchat等应用出售定位数据。在刚刚获得1.64亿美元融资后,这家创业公司已经开始涉足汽车地图领域。

Mapbox表示,通过安装在手机上的软件,它每天在全球范围内绘制大约2.2亿英里的道路数据,提供了一些基本特征(例如车道)的最新快照。

“到2020年,我们在路上的传感器数量将超过整个联网汽车领域。”该公司CEO Eric Gundersen说。他们对汽车厂商宣称,这种定位数据将成为未来地图的基础层——将其与摄像头系统(例如Mobileye的系统)或他们自己的传感器数据进行配对。与其他瞄准汽车厂商的公司一样,Mapbox也希望保持中立,并与任何一家公司展开合作。“我们不知道谁能胜出。”Gundersen说。

新的探路者

问题并不仅仅在于,没有人知道谁将最终胜出。地图绘制行业甚至不清楚,什么样的策略是最优的。

所有无人驾驶地图都有所不同,因为这些地图依赖于测绘车辆搭载的传感器系统。作为自动驾驶公司Cruise Automation的早期投资人,Spark Capital的Nabeel Hyatt指出,市面上的传感器系统也缺乏标准。通用汽车2016年以5.81亿美元的价格收购了Cruise Automation。

因此,不同高清地图公司采取了不同策略,而每家公司都吸引了大量风险投资,并尝试竞争利润丰厚的合同。某些公司并不赞同Mobileye的方法,即从半自动驾驶(Level 2到Level 3)逐步过渡至没有人工辅助的全自动驾驶(Level 4到Level 5)。

DeepMap首席运营官Luo Wei表示:“从Level 2到3再到4很难,不同Level之间的差别很大。”他认为,最棒的高清地图必须以无人驾驶为核心。该公司正在与福特、本田和上汽展开合作。(Mobileye也在与上汽合作,而Waymo则在与本田接触。)

Waymo也是这个阵营的一份子。Waymo此前是谷歌的无人驾驶汽车项目,诞生于2009年。Waymo的Andrew Chatham和另一名工程师完成了“超级无聊”的工作,从头开始开发无人驾驶汽车。Waymo的汽车搭载传感器,能捕捉城市环境,随后将这些3D图像转换为数字地图。Chatham表示,或许只需要感知系统,汽车就可以在高速公路上行驶,但在其他交通环境下这还远远不足,例如一个交通繁忙、从未到过的双左转车道十字路口。

Chatham表示:“这就是详细的地图能带来的帮助。对于这些复杂问题,我们可以给汽车提供所有答案。”Waymo正在探索解决方案,以纳入道路交通建设等实时因素,但Chatham没有提供进一步的信息。

凭借过去多年的经验,以及在人工智能领域的专业性,Waymo被认为是高清地图领域的领导者。该公司正在向潜在合作伙伴推介整套产品,但到目前为止还没有取得太大进展。Chatham拒绝透露,Waymo是否考虑将地图作为单独产品来销售。

市场中的另一股力量是Uber。这家网约车巨头也在为无人驾驶计划开发高清地图,并使用类似Waymo的测绘车辆。Uber的经理Lisa Weitekamp表示,Uber正在探索如何将绘制地图的传感器集成至平台上数百万普通车辆中。这些汽车使用的地图,即Uber应用中用于规划路线,协助驾驶决策的“静态”导航软件,也可以给Uber的无人驾驶地图提供信息。她表示:“这给我们带来了帮助。”

这使得网约车地图成为了宝贵资产。目前,Uber的地图使用来自TomTom、谷歌和自主的数据。Uber和谷歌之间的合作协议将于今年到期。两家公司的人士均拒绝对此置评。

行业中的许多新公司都在接触汽车厂商,追赶诸如Waymo和Uber的领先者。由谷歌和苹果资深人士创立的DeepMap正在利用智能软件,缩短将传感器图像转换为高分辨率画面的时间和成本。该公司正在与福特、本田和上汽合作。

Civil Maps则提供给传感器数据打上“指纹”的技术,通过测绘车辆在同一地区绘制的环路数据来形成数字网格。该公司CEO Sravan Puttagunta表示,这有点类似移动应用Shazam识别音乐片段的方式。福特是该公司的投资者。Puttagunata表示,Civil Maps正在展开新一轮融资。

目前,大部分汽车厂商都只是在试水,还没有对此展开大规模投资。福特发言人表示,与创业公司的合作是一种“研究”。福特的无人驾驶公司Argo正关注多家供应商,但目前仍然依靠自主的地图。通用汽车发言人Ray Wert则表示,该公司倾向于自己去做地图。

DeepMap的Luo Wei表示,行业的新进入者知道,无法全都生存下来。“这与导航地图,甚至搜索引擎有点类似。谁拥有更大的规模,谁就拥有优势。”

作者系网易新闻·网易号“各有态度”签约作者

原文发布于微信公众号 - 量子位(QbitAI)

原文发表时间:2018-02-22

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