世界第一个机器人

上个月,"机器人之父"恩格尔伯格去世。

《财新周刊》的编辑让我写他的介绍。我查了网上资料,发现那些早期机器人的照片非常有意思。

下面就是我写的人物生平,配上这些有趣的照片。

1.

12月1日,被誉为"机器人之父"的约瑟夫·恩格尔伯格(Joseph Engelberger),在美国因病去世,享年90岁。他发明制造了人类第一台机器人。

恩格尔伯格1925年生于纽约,先后获得哥伦比亚大学物理学士和电子工程硕士学位。

2.

1950年,恩格尔伯格读到了阿西莫夫的小说集《我,机器人》(I, Robot),爱不释手,产生了制造机器人的念头。

3.

1956年的一场酒会,他偶遇发明家德沃尔(George C. Devol)。后者提到,他刚刚申请了一个专利,叫做"可编程的用于移动物体的设备"(Programmed Article Transfer)。恩格尔伯格脱口而出,"这不是阿西莫夫笔下的机器人吗!"两人一拍即合,决定合作创立一家生产机器人的公司。

4.

新公司取名Unimation,意为"自动化单位",1958年正式运作。当年就拿出了第一个产品:一个可以自动完成搬运的机械手臂。虽然,这个产品庞大而笨重,只能完成很简单的任务,但它是人类历史上第一个机器人。

5.

恩格尔伯格和德沃尔从一开始就很清楚,机器人的研发成本很高,只有大公司才买得起。他们把研发方向定在为重型制造业服务,让机器人承担对人类有危险的工作。美国最大的通用汽车公司,是他们首先想到的目标客户。

6.

恩格尔伯格游说通用汽车,希望他们买一台机器人。由于以前从来没有这种东西,很多人对这个产品将信将疑。1961年,通用汽车好不容易答应,在离纽约最近的新泽西工厂,装一台试试看。第一台Unimation机器人的成本是6万美元,售价却只有2万5千美元,因为不这样就卖不出去。

7.

工业机器人在生产线上的作用非常明显,动作精准、永不疲倦、不怕高温和污染。比如,焊接工作处于高温环境,会产生有害气体,工人一不小心就会中毒,机器人就没有这个问题。

通用汽车开始订购更多的机器人,安装在全美各地的工厂,承担的工作扩展到焊接、油漆、粘合和装配。这帮助它取得了自动化生产的革命性突破,巩固和扩大了行业领先地位。其他汽车公司纷纷跟进,将机器人用于自家的流水线。美国机器人协会后来评价,恩格尔伯格的这个发明"彻底改变了现代工业和汽车制造的流程"。

8.

上个世纪60年代,现代工业革命达到了顶峰,阿波罗计划把人类送上了月球,整个美国都对新技术、新设备充满了兴趣。1966年,最热门的晚间谈话节目把Unimation机器人请上了电视,让它对着300万全国观众,发高尔夫球、倒啤酒、挥舞指挥棒,甚至拉手风琴。从此,恩格尔伯格一举成名。

9.

1969年,日本人将恩格尔伯格请到东京演讲,指导日本汽车厂商研发机器人。

10.

川崎重工引进了Unimation机器手臂。这件事对日本汽车工业有深远影响,日本后来超过美国成了"机器人王国"。恩格尔伯格在这个过程中扮演了重要角色,他在日本的知名度甚至比在美国还要大。

11.

随着年龄和荣誉的增长,恩格尔伯格在技术上变得保守。他不赞成在机器人内部,使用电机替代液压,也不认为制造有腿的机器人是必要的,使用轮子更符合实际。这导致他在1983年将Unimation公司以1.07亿美元的价格,卖给了西屋公司,退出了工业机器人行业。

那时,恩格尔伯格可谓功成名就。第一个Unimation机器人,在运作了10万个小时之后,已经光荣退役,送进了博物馆。全世界制作业使用的机器人,超过了300万个。他本人也当选了美国工程院院士。

12.

他并没有就此止步,1984年又创建了TRC公司,研发服务机器人。1988年,他又推出了世界第一个服务业机器人HelpMate。

13.

这个机器人用来在医院走廊穿行,为病人送饭、送药、送邮件,并记录病人的情况。

14.

恩格尔伯格的目标是为机器人装上各种传感器,使其能够直接为人类服务,首先是帮助老年人和残疾人。

15.

他觉得,很多老人进入养老院时,心智还十分健康,只是行动不便,不能很好地照顾自己。

16.

机器人能够承担重复性家务,比如取物、清洁、做饭等等,用来护理老年人,最合适不过了。

17.

接受彭博商业周刊采访时,恩格尔伯格说道,"家用机器人比工业机器人有更广阔的市场前景"。

18.

他认为,机器人未来一定无处不在。他更想作为"家用机器人之父"被人们铭记。

(完)

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