危机!缝纫机器人到来,会干掉连世界最便宜的劳动力?

无人公交、无人餐厅、无人便利店、无人加油站……无人概念开始盛行,行业就开始颠覆。司机、厨师、保安、售货员都已经在面对危机,未来也许生产线上正在缝制衣服的员工们也要失业了……

近日,数十个机器人在阿肯色州的小石城的一家新工厂投入使用,工厂不会生产汽车或电子产品,也不会生产这些机器人现在已经生产的产品。相反,它会制作T恤衫 - 很多T恤衫。这些缝纫机器人全面投入运行后,将以每22秒一次的令人眩目的速度将其制造。

几十年来,服装缝制的自动化使得机器人专家们兴奋不已。传统的机器人擅长操作刚性物体,但在处理织物等舒适、柔软的材料方面却不起作用。早期尝试自动化缝纫包括用淀粉处理布块以暂时使其僵硬,使得机器人像钢板一样操纵它们。然而,这种方法和其他方法从未在商业上可行,主要是因为服装业依靠发展中国家的廉价劳动力抵制自动化。

不过现在美国的SoftWear Automation公司已经成功研发了一款超高速缝纫的机器人,这款机器人更高级,因为它已经可以完成制作衣服的每一个步骤,目前已经开始在市场上投产形状规则的产品,比如毛巾、T恤等。阿肯色州的工厂由中国最大的服装制造商之一的天元服饰有限公司所拥有,SoftWear的机器人Sewbots将装备21条生产线,每年为阿迪达斯制造2300万件T恤衫。

天元董事长唐新红去年告诉中国日报说,“全世界连最便宜的劳动力市场都不能与我们竞争”,他指的是生产每件T恤的成本,他预计只有33美分。

一家中国公司将在美国使用机器人制作T恤的事实似乎是制衣业的分水岭。洛杉矶南加州大学先进制造中心主任Satyandra K. Gupta表示,缝纫机器人最终将允许工厂生产服装,不仅更快,更便宜,且更具定制性。他说:“你会根据你的身材和时尚品味来制作衣服。“这有潜力显著改变这个行业。”

机器人接管工作会发生什么? 一些观察人士警告说,数以百万计的人可能会失去工作,其他人则认为,从长远来看,自动化将分散制造业,在更多的地方创造更好的新工作岗位。

SoftWear的董事长兼首席执行官Palaniswamy“Raj”Rajan表示,“我们的愿景是,我们应该能够在世界任何地方生产服装,而不是依靠廉价的劳动力和外包”,已经从风险投资公司筹集了750万美元CTW创业合伙人。他说,当制造商离他们的客户较近时,他们可以更快地设计和交付新产品,并减少运输和库存成本。

但是改变不会一夜之间发生。尽管SoftWear和其他公司展示了自动化缝纫,但仍然极具挑战性。面料有许多不同的重量和纹理,对于机器人来说,处理这么多种类的东西还是很棘手的。卡内基梅隆大学机器人研究所的首席科学家戴维·伯恩(David Bourne)说:“无论何处需要操作织物(例如装载缝纫机),人类仍然在起作用。”“整个事情的面料处理部分缺失。”

SoftWear想出来解决这个问题的方法相当巧妙。(该公司拥有三项发明专利和多项专利申请。)公司不是试图通过跟踪其整体尺寸来控制一块织物 - 由于纺织品的拉伸和变形,这是棘手的 - 公司决定跟踪织物中的单个线程。为此,它开发了一种能够每秒捕获1000帧以上的专用相机,以及一套图像处理算法,以在每一帧上检测线头的位置。

与此同时,该公司建立机器人操纵器,模仿缝纫机操作员用手指处理织物的方式。这些由精密线性致动器驱动的显微操作器可以通过缝纫机引导一块布以亚毫米的精度纠正材料的变形。

此外,SoftWear推出了另外两个系统来移动织物面板:一个是带有真空夹具的四轴机器人手臂,可以将织物放在缝纫台上;另一种是360度的传送系统,它使用嵌在桌面上的球形滚轮高速滑动和旋转面板。

该公司目前的Sewbots可以制作浴室地毯、枕套、毛巾和其他平整,大多数为圆形或方形的产品。首席执行官拉詹说,目前已经有两百万种这样的产品已经在Target、沃尔玛和其他主要零售商销售,而在年底之前,“我们的机器人每年将会生产三千万件”。

SoftWear现在正在改善天元工厂的缝纫机器人。制作T恤要比制作地毯要复杂得多,因为T恤需要多个不平整的接缝和下摆。如果一切按计划进行,Sewbot将能够执行与10名工作人员相同的任务,例如在传统的生产线上缝制袖子或贴上标签 - 除了机器人能够制作同样的T-在一半左右的时间里。

在T恤之后,SoftWear希望把重点放在牛仔裤、衬衫和制服上,而这些更难做出来。机器人最终会缝制我们穿的每件衣服吗?不,Rajan说:“高级时装、新娘礼服,这样的事情,这些还是要由人来完成的。”

原文发布于微信公众号 - 机器人网(robot_globalsources)

原文发表时间:2018-01-24

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