不作恶?谷歌邮件审查应引起我们警惕

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译/徐笑音 校/丁盈幸

摘自:福布斯中文网(微信公号:forbeschinaonline)

谷歌(Google)日前交出一名Gmail用户,此人涉嫌传播儿童色情内容,对此,不会有很多人抱怨。说真的,为什么要抱怨呢?如果指控得到了证明,约翰·亨利·斯基勒恩(John Henry Skillern)就犯下了罪行,并且应当面对司法审判。谷歌只是见义勇为,利用其技术审查我们的电子邮件,并帮助执法机关让世界变得更美好。我们这些奉公守法的公民没什么好怕的,我们可以好好谢谢山景城这些谷歌员工的正义之举。

如果上述文字没有让你有丝毫害怕的感觉,那么请认真读以下内容:你应当感到害怕。自十多年前成立以来,谷歌一直在对Gmail邮件进行审查,但目的非常狭窄:只是为了过滤出垃圾邮件并试图在你通常阅读的邮件中呈现定向广告。近来不久,谷歌认为它还能做更多的事。

谷歌参与抵制在线剥削儿童之战已有一段时日,这种行为值得赞扬。在过去至少八年的时间里,谷歌致力于通过技术方案阻止或放缓未成年色情图片的传播。2008年,谷歌开始利用一种名为“hashing”的技术来为已知图片编码,这样就能在整个网络中寻找这些图片,并应该可以避免把它们编入索引。

“每一张儿童遭受性虐待的图片都被赋予了一个独特的技术指纹,这使得我们的系统能够识别这些照片,包括Gmail邮件中的这类照片。”谷歌公司在一封电子邮件中对《纽约时报》(New York Times)说道。这种做法是从何时开始的呢?谷歌没有说。但谷歌想让你放心。“重要的是要记住,我们只用该技术来识别儿童遭受性虐待的图片,而其他可能与犯罪活动有关的电子邮件内容(例如,利用电子邮件来策划行窃)不在我们的关注范围内。”

因此,如果你今天打算策划一场入室盗窃,尽可以放心使用Gmail进行联络。但要留心,明天情况可能就变了。也许谷歌明天会认定——税收对于一个健全国家的运作来说非常重要,然后开始将讨论“激进会计法”(aggressive accounting)的邮件上交给美国国税局。或者也许谷歌会得出这样的结论——其在大数据方面所做的努力可以用以预测犯罪,于是开始向执法部门匿名转发一系列提示,举报与可能发生的家庭暴力、贪污挪用或者任何恐怖策划等相关的各类内容。

在某个尽善尽美的世界里,这可能会对社会有益。但是任何看过《少数派报告》(2002年)这部电影的人都可以见证,局面很容易失控。作为警示,只消看看如今的Gmail。尽管谷歌在对付垃圾邮件方面取得了种种成功,通常仍有一些垃圾邮件会进入我们的收件箱。就在前些天,我收到了一封尼日利亚骗局式的诈骗邮件,只不过这一次打着叙利亚的旗号。同一天,这个垃圾邮件过滤系统无意中屏蔽了一封银行寄给我的合法邮件,之所以被我逮了个正着,是因为我正在删除那封诈骗邮件。

由于这些原因,也许我们可以稍许获得些慰藉:近期,谷歌不可能开始上报一些有关我们不良行为的内容。但我们不能确信的是——谷歌将永远替我们保密。在一份对Gmail的审查提起的诉讼中,谷歌明确表示它认为自己扫描用户电子邮件的权利没什么限制。谷歌说,因为需要过滤病毒、搜索收件箱并对邮件进行分类等,所以一直在不停地进行邮件审查。而你已经接受了它——作为免费服务条款一部分,这种交换是“只要我们能向你发送广告,你就可以免费享受服务”。

但谷歌的说法提出了一个问题,我们都应该问问自己:这是否值得?谷歌公司在这份诉讼中指出,最近修改了隐私政策作为继续使用Gmail的条件,而原告接受了这些变更条款。Facebook利用Messenger也采取了类似的做法,该应用取代了原本内置于其移动客户端的消息发送功能。用户要么接受这些条款,要么放弃使用Facebook的消息功能。

那都是些什么条款?“允许该应用随时利用麦克风录音”……无需得到你的确认;允许该应用随时利用摄像头拍摄照片和视频……无需得到你的确认;允许该应用读取手机上的通话记录,包括来电和去电数据。”这些只是数百万用户已经接受的一部分条款。其中大部分授权Facebook要来何用,我们无法理解,但如今它已经得到这些授权了。

回到谷歌这件事上来。没有什么能够阻止它要求约5亿Gmail用户接受它接下来所决定的事。比如,用户协议这样改一下:“我们可以不时地将有关涉嫌犯罪的信息提交给执法人员。”在爱德华·斯诺登(Edward Snowden)的事件出现以后,大多数人都应该清楚地认识到,随意获取个人信息让我们走上了一条不归路。

不幸地是,情况并不是这样。对于我日前的报道,大家的反应显然很冷漠。“我没什么好藏着掖着的,所以我其实不在乎。”一位年轻女性在听说谷歌对邮件进行审查时说道。也许她是对的,但等她有了孩子,给孩子拍了一张天真无邪的照片并将该照片发送给一位亲戚时情况也许会不一样。也许到那时,谷歌的审查技术变得更为激进,会错把该照片当做一张色情图片。(别忘了,谷歌甄别垃圾邮件的技术并不可靠,准确率远没有达到100%。)

或者也许随着谷歌在市场上越做越大,它会与政府达成协议,用更多关于用户可能进行不法活动的信息,换来政府在反垄断监管上放自己一马。

套用马丁·尼莫拉(Martin Niemöller)牧师那首著名的短诗:他们先是来抓儿童色情作者,我没有说话,因为我不是儿童色情作者。接着他们来抓恐怖分子,我没有说话,因为我也不是恐怖分子。他们又来抓逃税者,我还是没有说话,因为和我无关。但当他们来抓我,因为我胆敢质疑他们无节制的权威时,“再也没有人站出来为我说话了”。

也许正义已经得到了伸张。一旦斯基勒恩出庭我们将会得到消息。但这树立了一个非常危险的先例:一家私人公司得出这样的结论——如果技术能够解决问题,就应该被充分释放。未来将会发展成什么样子?我们很难不心怀担忧。

原文发布于微信公众号 - 大数据文摘(BigDataDigest)

原文发表时间:2014-08-07

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