亚马逊无人机送货:过程心酸操碎心,但结果令人欣慰

2013年12月,亚马逊率先提出了“无人机送货”的前沿理念。如今,三年悄然走过,亚马逊终于完成了自己的首单无人机送货,抓住了2016年的尾巴。

相比于国内外的其他竞争对手,作为该理念的提出者,亚马逊虽然过程心酸,结果还是不错的。并且,在无人机送货“Prime Air”项目实施的考虑上,估计没有哪家公司能比它想的更为全面了。

为了项目,亚马逊远离美国

于2013年年底宣布“Prime Air”项目之后,亚马逊便开始大张旗鼓的招纳技术人员,同时,也招了一批无人机飞行员,用于帮助测试和开发无人机。

两年之后,亚马逊在2015年11月底首次公布了“Prime Air”无人机的原型。根据YouTube上的宣传视频,此次的无人机并非我们早前看到的那款四轴无人机,而是采用了双螺旋桨系统,一个用于垂直起飞,一个是快到目的地后降落时启动,可以说是直升机+飞机的结合。按照亚马逊的说法,该无人机可以感知并躲避障碍,续航50公里左右,时速可达88公里,并将争取在半小时以内价格货物送到顾客的手中。

虽然此款无人机还不是“Prime Air”的最后造型,但总归是亚马逊对于公众的一个交代,证明“Prime Air”项目并不是一个笑话。直到在英国完成自己的首单无人机送货,期间的亚马逊的经历可谓心酸。

2015年3月20日,FAA(美国联邦航空管理局)给亚马逊开了一条“绿色通道”,向其颁发了一份实验性的适航证书,允许其在华盛顿州的私人及农村地区进行测试飞行。在测试中,亚马逊需向FAA提供飞行数据,与此同时,其无人机也被各种条条框框所限制,比如测试无人机不可修改,除非再次申请适航证书。

为了躲避FAA的严苛条例,亚马逊将目光相继放在了加拿大、英国和荷兰。纵然如此,亚马逊对于大本营美国依然没有失去信心,在2015年4月,其向FAA致信,督促后者放宽无人机测试规定,然而,正在等待回应的时候,澳洲的无人机快递创业公司Flirtey先一步获得了FAA的飞行许可(胳膊肘往外拐?),与NASA等机构合作在美国境内运送药物。紧接着,FAA正式出台商用无人机条例,一下子就扼住了亚马逊“Prime Air”项目的喉咙,将之直接拒之门外,且此后的数次更改也没改善这一情况。

多重打击之下,亚马逊对美国彻底“寒了心”,正式将自己的无人机送货业务搬到了他国,并在英国完成了自己的首单无人机送货。

专利申请,为Prime Air保驾护航

虽然没能在美国本土推行无人机送货服务,但是这并不妨碍亚马逊为自己的项目添砖加瓦。众所周知,无人机送货服务的普及还需解决多个问题,比如续航、行程长短等,为此,亚马逊申请了多个专利,力图从基础保证无人机送货服务的正常运行以及无人机本身的安全。

感知和规避技术

该专利于2015年被公布。根据专利文件,对“感知和规避技术”的一种解释是借助机载感应器和信号发射器,让送货无人机通过分析物体反射的激光信号来确定彼此的距离。另一种解释是将激光测距仪装入螺旋桨的驱动马达中,从而跟随螺旋桨一起旋转,360°探测与附近物体的距离。

此外,该专利文件中还描述了在固定地点或固定地点附近安装发射器,以便无人机判断自己与固定物体的位置。为了让无人机能够在无GPS的区域定位降落,亚马逊的此份专利文件还包含一个装有发射器降落板的图解。

无人机“接驳点”

该专利于今年7月12日申请。据文件所述,亚马逊计划为无人机建造一个“接驳点”,例如路灯、电话亭、信号塔上等。所有“接驳点”都连入控制中心,方便操作员进行无人机派送任务的调配,同时能为无人机提供更精准的位置信息。在天气突变的情况下,无人机可以在“接驳点”稍事休息,避风雨的设施也在专利中进行了标注。

对于送到“接驳点”之后的流程,亚马逊在文件中也给出了两种方案:一种是在“接驳点”通过真空管等设施传递到地面上的快递员手上,由其进行接下来的派送;一种是无人机到达预定地点,再借助建筑内置的管道等设施将货物送至指定地点。

自主飞行的无人机遇险应对策略

此专利由亚马逊于本月申请。亚马逊计划为无人机舰队建立一个信息沟通网络,使它们能够传递、共享飞行信息。若彼此间数据信息不一致,系统会判定其中一架已损坏或遭到黑客入侵。这时,如果出事无人机仍能飞行,系统会命令它在安全区域降落,或者由其它无人机“护航”。

另外,无人机还可以根据信号的接受方向判定是否遭到黑客入侵。并且,在装备危险感应模块后,当检测到旁边有物体高速掠过,无人机会采取“紧急飞行姿态”并立刻返回,而在出现黑客入侵、炸机等现象时,无人机也将通过配备的空气气囊或者降落伞来减小与地面的撞击力度,起到保护的作用。

airborne fulfillment centers(AFC,空中仓库)

这是亚马逊本月申请的第二个专利。AFC可以储备一定量的物品,并转移悬停在预测有订单的地点,且AFC中还搭载有具备温控设备的无人机,以确保运送过程中的货物的新鲜。值得一提的是,鉴于AFC的外形犹如飞艇,一旦有赛事举行,除了时刻准备发送货物之外,其还可以成为赛事宣传担当。

除了空中仓库和附属无人机,亚马逊还展示了可以在AFC和地面之间来回运送人员、燃料、物资和无人机的摆梭装置。

日前,亚马逊已经在英国成功完成了自己无人机送货服务的首单,在13分钟内将一台Fire TV和一包爆米花送到了顾客的手中。对于亚马逊而言,这一次成功只是他们扩大业务的第一步,据亚马逊表示,在接下来几个月里,他们将在英国扩大无人机送货测试,从位于大约5平方英里(约合13平方公里)的田地区域的两位顾客,扩大到数十位顾客。

当下,除了英国,亚马逊的“Prime Air”项目也在加拿大和荷兰相继展开,至于美国的推行则遥遥无期。整体看来,虽然亚马逊在3年之后才将“Prime Air”项目真正投入商业化,但是这个时机并不是太晚,对于亚马逊而言也没有多大的影响。

之所以会推行“Prime Air”项目,根本目的在于提高自家服务的效率,可以说是“自产自销”。借助于自己零售业巨头的背景,在竞争上,亚马逊的对手并不是太多。而放在电商这一平台上,亚马逊还是赢的,比如国内推行无人机送货的京东,虽然两者在服务范围不冲突,但是看服务质量的话,亚马逊显然更胜一筹,毕竟京东的“暴力抛货”不是消费者所愿意看到的。

原文发布于微信公众号 - 镁客网(im2maker)

原文发表时间:2017-01-02

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