系统之美

系统之美

世界是普遍联系、永恒发展的,这是我很欣赏的一名大学马原老师奉为圭臬的话,也是给我很大触动的金玉良言。世界是一个大系统,其中有纷繁复杂的事物,用独特的行为方式互相影响,或直接或间接,要么直截了当因果相连,要么兜兜转转蝴蝶效应。如果持不可知论,世界将永存混沌。系统总是比看上去复杂,但是其中玄妙又遵循因果。依照系统思考的基本原则,系统的行为总是由系统的结构决定。我们不愿意看到的很多现象,归根结底都是系统性问题,是系统的内部结构决定的行为特征。这是一个很重要的问题。我们只有正视并承认这一点才有重塑系统的勇气和可能。

系统结构是不胜枚举的,但是我们总可以抽象出模式(系统基模 archetypes)提取特征。不论是还原论还是整体论,只要能帮助我们分析问题都是好的理论。在分析过程中,使用还原论分解系统的元素,然后把这些元素放回原位,互相关联起来,组合勾画出系统的反馈回路。从整体论的视角重塑系统,思考反馈回路又会产生怎样的行为。系统思考的研究者将特定的、会引发特定行为的系统结构成为系统基模,常见的8种系统基模陷阱分别是政策阻力、公地悲剧、目标侵蚀、竞争升级、富者愈富、转嫁负担、规避规则和目标错位

可我们不禁想问:系统思考究竟是什么?要回答上面的这个问题,首先得搞清楚系统是什么。系统是一组相关联的事物——在一定的时间内,以特定的行为相互影响。系统可能会受到外力的影响,对此产生的反馈方式就是系统的特征。

系统思考的观察方式并不是唯一的解释系统的方式。就像康德说的,人都是戴着有色眼镜生存的,不同的观察方式或许可以突破这一层有色眼镜,使用投影的方式在多个维度综合塑造起系统的真实模样。我甚至希望自己看待同一件事物的视角是相互矛盾的,那样我才会感受到自己的认知是多么有限,这个世界是多么伟大、在有限的生命中充满怎样无限的可能。

从还原论的视角认知的世界是由基本要素构成的,但是系统思考则不同。它的基本理论是,系统由要素、连接,功能或目标组成。一支笔是系统,它的组成要素有笔芯、油墨、笔筒和笔头。笔筒套着笔芯,笔芯镶着笔头,油墨会沿着笔芯和笔头流淌,这就是连接。一支笔的功能可能是写字或画画,然而这些功能是很难从系统内部联想到的,必须让一只手攥住它运作起来,让油墨勾连出运动的线条,力透纸背,入木三分,才能观测出实际的功能。有时候,系统的要素是显而易见的,总能应需要分解,但是分解的粒度却是极难把握的,再加上要素可能是无形的,那么就极有可能找不出所有的要素。这个时候,把注意力转向连接则是更为明智和恰当的选择。系统连接的表现形式多种多样,可能是物质流、信息流,准入条件或约束规则,交易、交谈。在现实中,连接多表现在系列动作上,球员之间更加信任、老师给学生打分等等。如果系统中的连接发生改变,系统会受到很大的影响,此后表现出的行为和原来的行为大相径庭。而犹胜这个的,便是系统的目标或者功能发生改变。因为系统有自组织的特点,目标发生的改变会强制系统内部要素应激,最终会导致结构发生改变,从而表现出令人咂舌的行为。

当我们理解系统不仅仅是要素的集合,而且包含内在连接和功能或目标了之后。接下来就得接受系统是动态变化的这一事实。存量是所有系统的基础,存量是任何时候都能观察、感知、计数和测量的系统要素。存量是对系统中变化量的一种历史记录。那么也就是说存量总是会随着时间变化而改变的,而使存量发生变化的就是流量,流量可以看做瞬时的存量。一旦这样理解系统的结构,系统的动态性也就不言而喻了。存量的改变决定了系统的动态变化速度,也让系统具备了延迟性的特点——在任何环境下,系统都不会马上受影响;即使想要改变系统的行为,也需要一定的时间等待它缓慢生效。对存量的改变是通过控制流量做到的。进入的流量大于出去的流量,系统的存量就会增加;反之,会减少;最理想的情况是存量维持在一个动态的平衡状态。如果我们想要改变系统的行为,就需要找到系统流量的控制点,促进或者削弱控制点(手段),以此达成我们想要系统表现出来的行为或者趋势。

系统根据存量的多少,又可以分为单存量和多存量系统。单存量系统因为只有一个存量,控制点数量较少,系统内在连接较少,所以控制起来不是太难。但是即便如此,我们也要意识到由于客观规律的约束,造成流量的不恒定,系统最终态或多或少会偏离预定的值。而复杂的多存量系统,则会因为存量之间会相互施加对控制点(包括自己的控制点)的影响,变得错综复杂,难以理出头绪。所以更好的梳理方式是观察现在系统结构包含哪些行为,以及触发这些行为的条件。这有点类似知果索因的探究方式:行为就是对控制点施加的影响,而条件则是改变存量的外在表现。比如喝咖啡这样的行为。触发这个行为的条件是我困了。困了是体内能量低于正常水平的外在表现。而能量在这里可以看做存量。

系统思考的3大特征

承认系统是美的,这是我们研究系统的动力。假如一个系统整体是良好的,那么每个部分都是好的。

系统具有适应力(Resilience)的特征。适应力指的是系统在多变的环境下保持自身存在和运作的能力,与之相对的是脆弱性或刚性。或者用KK的话说,适应力就是反脆弱性。面对周遭环境的不确定性,系统会表现出短期振荡、阶段性发作和周期性兴衰,适应力会参与其中让系统振荡收敛,复原。在系统正常运行的情况下,适应力是很难被察觉到的,而系统的稳定程度则比较容易统计出来。适应力在系统超出限度,调节回路被破坏,要素被分解的情况下才能被观察。这也就要求我们在设计系统的时候,不仅要考虑到系统正常运行时的指标,也要考虑到极端情况下,系统自我恢复的能力。系统的适应力不是凭空产生的,它是多个调节回路共同影响之下出现的结果。而且复杂的系统一般都有元调节回路(meta-resilience),甚至是元元调节回路(metameta-resilience),这就让系统具备了很强的自组织能力。

系统的第二个特征就是自组织(Self-orgnization)。自组织指的是系统让自己更为复杂化的能力。自组织往往伴随着被扼杀的动作,主要原因是自组织具有不可预料的特质,引导系统发展出全新的行为模式和系统结构。面对可能的不确定性,现在的人们会感到恐慌,其结果采取打压的态度。但是庆幸的是适应力和自组织是系统的基本特征,不可能被消灭。和适应力类似,可能是很多简单的规则逐步产生系统的自组织能力的。比如,现实中的雪花分形,还有生命游戏(game of life)。

系统的第三个特征是层次性(Hierarchy)。层次性指的是系统和子系统之间包含和生成的关系。子系统能够维持自身,并发挥一定的功能,并服务于一个更大系统的需求,而更大的系统负责调节和强化各个子系统的运作,那么就可以产生并保持相对稳定、有适应力和效率的结构。系统的层次性一般是自下而上进化的,上层的目的是服务于下层的目的,而不是牺牲多数人的目的以维护少数人的目的。层次结构要求整体优化,不能让某个子系统的目的占据上风,也不能有太多中央控制。这就意味着层次结构必须平衡整体系统和子系统的关系。

系统思考的6大障碍

  1. 别被表象迷惑 不要太关注事件本身,而是得关注系统的长期行为趋势,和触发这些行为的条件,这有助于帮助我们梳理出系统结构。而系统结构是行为的根源。
  2. 在非线性的世界里,不要用线性的思维模式 线性系统可以被模块化,但是非线性系统通常是不可解、不可拆分的。非线性关系之间的相对优势发生改变,会导致不同回路的主导地位发生改变,导致千奇百怪存量的改变。
  3. 恰当地定义边界 世界万物是互相联系的,不存在孤立的系统。所以边界的划分也应该依据我们的需求和目的。过窄导致对影响因素分析不足,而过宽要致使信息噪声过大,反而难以找出关键要素。
  4. 看清各种限制因素 限制是客观存在的,它会限制系统的输入和输出。而且限制本身还是动态的,系统也可能是自身的限制因素。从某种程度上说,找到限制或约束力最大的因素是系统得以生存的基础。可能我们从来没让系统进化的更好,只是不断地打破限制因素,系统自己的特征决定了进化方向。
  5. 无所不在的时间延迟 系统中的延迟无处不在,为了更好地处理问题,一定的预见性必不可少。不然会错过解决问题的黄金时间。
  6. 有限理性 我们不得不承认即使知道了全部信息,我们也无法做出完全合理的决策。只有快速构建反馈,可视化结果,让人知道做了决策之后的后果,行为就能发生转变。

系统思考的8大陷阱

  1. 政策阻力 其中政策阻力表现的是哪儿不痛快堵哪里,病急乱投医,治标不治本。
  2. 公地悲剧 公地悲剧表现在对公有资源的滥用,由于个体遭受的损失由全体承担。
  3. 目标侵蚀 目标侵蚀是说关注在系统的坏的表现上,产生降低目标、减少修正行为进而加剧的恶性循环。
  4. 竞争升级 竞争升级就是囚徒困境中的先发制人策略的概述,直到一方退出或者资源耗竭为止。
  5. 富者愈富 富者愈富指的是为富不仁的道理,富人会刻意不去承担责任。
  6. 转嫁负担 转嫁负担是指上瘾行为,依赖外部干预者,而导致系统自身解决问题的能力变弱。
  7. 规避规则 规避规则是说上有政策,下有对策。
  8. 目标错位 而目标错误最严重,在错误的目标下,任何回路都只会导致无用的结果。

改变系统的12杠杆点

  1. 数字 关注系统参数是一种低效的杠杆点,可能短期内有效,但是长期看来不起决定性作用。
  2. 缓冲器 存量意味着系统比较稳定,但是换个角度看,也可能是一种浪费。而且因为是物理实体,通常不易调节。
  3. 存量-流量结构 类似于缓冲器。不过这是系统的内在结构(不仅包含存量),因为是物理实体调节起来不太容易。
  4. 时间延迟 承认系统具有延迟的特点,时间延迟无法消除,也就要求我们顺势而为,配合系统的改变节拍, 放慢增长速度。
  5. 调节回路 为了改善系统的自我矫正能力,需要增强调节回路的力量。比如:保持信息公开透明。
  6. 增强回路 减少增强回路的产生成果,可能是更加有力的杠杆点。
  7. 信息流 从人心的角度看,人们避免对自己的决策负责。信息流的缺失是系统功能不良的常见原因之一。恢复信息流,是比重建系统结构更加经济的方式。
  8. 系统规则 系统的规则会让系统的行为产生翻天覆地的变化,如果规则倾向于维护一小部分人的利益,减少了来自其他人的反馈,就会触发“富者愈富” 的陷阱,导致自我毁灭。
  9. 自组织 自组织是进化的机制,而它需要一些原材料,即多样性。消除了多样性,世界将会陷入灾难。
  10. 目标 很多人身处系统之中,也无法得知系统的目标。系统的目标是一个高杠杆点,而它的目标很大程度上是让自己无限增长。那就需要一个更大的系统把维持平衡作为自己的目标。
  11. 社会范式 社会公认的观念就是社会范式,这些观念不需要特地强调就能被人所认同。改变社会范式的难度是巨大的,但是你可以积极接触那些拥抱新范式的人,参与宣传当中,避免接触反对这些新范式的人。而且,往往在构建系统模型的时候更容易改变范式,因为你跳出了系统本身,把它作为一个整体来观察了。
  12. 超越范式 意识到范式也是人类看待这个世界的一种模型罢了。不要纠结真理是否存在,假设所有的东西都可能是错的,为了完成目标,只要去选择合适的手段就好了。

系统的15大生存法则

  1. 跟上系统的节拍 先去了解系统的真实状况,让事实说话,然后用系统性思考动态地分析问题。
  2. 把你的心智模式展现在阳光下 用科学的方式检验自己的心智模式,包括价值观。
  3. 相信、尊重并分享信息 信息是系统运作的重要连接 ,控制信息甚至就是控制了整个系统。比如:政治家办报。
  4. 谨慎使用语言,并用系统的概念去丰富语言 只有可以被谈论了,那东西才会火(发展),比如:微服务。
  5. 关注重要的,而不总是可以衡量的 容易衡量的东西一般不会被忘记;但是不容易衡量的东西,比如:质量、幸福感等等就很容易被遗漏,如果设计时不去考虑这些,人们就不会关注,更不会改进。
  6. 为反馈系统制定带有反馈功能的政策 把学习融入管理当中,构建调整回路的回路。
  7. 追求整体利益 铭记层级组织存在的目的是服务于底层的。不要过度放大任何部分的重要性。
  8. 聆听系统的智慧 存在的系统自然有它存在的理由,发挥它现有的自我运行的力量和结构是最好的方式。
  9. 界定系统的职责 职责不是功能。也不是软件设计方法中单一职责表达的变化。职责就是责任,怎么增强系统的内在责任,就必须让每次决策及其结果之间建立起反馈回路。让决策者很快看到后果,意识到结果的严重程度,这才是优化决策最直接的方式。
  10. 保持谦逊,做一名学习者 不要假装自己是专家,虚张声势是无法改进自己的方式,因为它只能隐藏问题。面对不确定性,我们要做的不是假装自己知晓一切,还是应该“拥抱失误”,这意味着我们需要搜索、使用和分享“我们到底在哪里失误了”这样的信息。
  11. 庆祝复杂性 这是一种思考方式的转变。系统的复杂性从来不是问题,没有谁可以控制它,它恰是多样性和统一性的条件,所以这个世界才如此异彩纷呈。正如土地理论(Land ethic)所说“当某件事情倾向于保护生物群落的一致性,稳定性和自然之美,它就是对的,否则就是错的”。鼓励自组织、无序、变异和多样性才是我们应该做的。
  12. 扩展时间的范围 学习过去的经验,面向未来解决现在的问题,不然会很快会崩溃。
  13. 打破各种清规戒律 系统思考要求“跨领域”思考,正如区块链技术融合分布式原理、加密学理论、博弈论中的理性经济人那样,跨领域的思考模式会产生颠覆性的发明。
  14. 扩大关切的范围 世界是普遍联系的,没有任何系统是孤立存在的。你关切的东西,不应该仅仅是自己。“各扫自己门前雪,何管他人瓦上霜”是短视的表现。
  15. 不要降低“善”的标准 世界上充斥着奇葩猎奇的新闻,因为这些新闻是大都涉及偏离现有的社会范式的故事,人们对这个世界上的坏消息总是更容易相信些,这些坏消息成为了“目标侵蚀”的佐证,从而很轻易地丧失自己自幼学习的普世价值观,转而“同流合污”。

系统思考的方式能引导我们看清问题的本质,这已经是莫大的帮助了。至于做或者不做,这是个人的选择权利,在人类精神的系统关照下,我们应当知道什么该做,什么必须去做。

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