昨日互联网,今日区块链

链赢导读:当年,尽管互联网已发展了一段时间,仍有很多人认为它不过是一时热潮而已。

当然了,互联网至今已对我们的生活产生重大影响,从购买商品和服务到个人社交生活,从阿拉伯之春到2016年美国总统大选,都摆脱不了网络的影响。但在1990年代,尼可拉斯‧尼葛洛庞帝(Nicholas Negroponte)预言大部分人即将从阅读报纸,转而在网络上读新闻时,主流媒体却对他嗤之以鼻。

从今天展望二十年后:我们即将看到加密货币和区块链,发挥有如互联网般的效应吗?

两者之间确实有许多共同点。就跟互联网一样,比特币之类的加密货币,是由开放新架构(比特币区块链)与核心技术进展,所共同驱动的。就跟互联网一样,这项技术是有很多层(layer)的分散化设计,这每一个技术层都有可互通的开放协议,供企业及个人在其上打造产品和服务。

就像互联网一样,它在发展的早期,出现许多相互竞争的技术,因此,你必须具体说明你谈的究竟是哪一个区块链。另外也跟互联网一样,在每个人都使用相同的网络时,区块链技术发挥的效益最强大,因此,未来我们提到区块链时,指的会是个同一个区块链。

互联网和它的各个技术层都已历经数十年的发展,每个技术层都引爆大量的创意和创业活动。

区块链的杀手级应用

不过,两者之间有个重大差异。早期的互联网是非商业性的,一开始由国防经费支持开发,主要用来连结研究机构和大学。它的设计目的不是为了获利,而是为了开发出最稳健、有效地建构网络的方式。

一开始就缺乏商业参与者、不牵涉商业利益,是很重要的,因为如此建立的网络架构可以分享各种资源,这是市场导向的体系里无法做到的。

早期互联网的“杀手级应用”是电子邮件;它驱动网络的普及,也强化了网络。

比特币是区块链的杀手级应用。以区块链为基础的比特币,驱动了区块链的采用。比特币有坚实的技术社群,以及稳健的编码审查流程,因此在多种区块链当中,比特币是最安全可靠的。就像电子邮件,比特币会以某种形式持续存在。但区块链也会支持许多其他应用,包括智能型合约、资产注册,以及许多超越金融和法律用途的新形态交易。

理解比特币的最佳角度,就是把它看成一个具体而微的小宇宙,展示分散化、自动化的全新金融体系如何运作。尽管它目前的能力仍然有限(例如,交易量仍低于其他传统的支付系统),但它的编码本身既是规范体系,也是经济体系,因此是极有潜力成真的未来愿景。例如,交易必须符合某些规则,才能被比特币区块链接受。

目前的金融体系设定规则,并指定主管机关追踪违规事件;但比特币区块链的运作不是如此,比特币编码会设定规则,由网络来查核交易是否遵守规则。如果交易违反规则(例如,数字签名不相符),网络就会拒绝交易。

重点整理

随着新技术发展成熟,这些新技术和基础设施的主要用途、甚至技术采用者的价值观,往往会大幅改变。区块链技术当然也不例外。

比特币最初是为应对2008年金融危机而创造的。创始社群具备强烈的自由主义与反当权机构的色彩,这在许多方面,都近似具强烈反商业价值观的免费软件文化。然而,一如Linux现在已融入几乎每种商业应或服务用,区块链的许多重要用途,可能也会成为大型企业、政府和中央银行等既有参与者的标准配备。

同样的,许多人认为区块链和金融科技只不过是一项新的传输技术,或许类似光驱。其实,它对金融体系和法令规范的影响,更可能近似互联网对媒体和广告公司的影响。经济的一个核心部分面临如此根本的改造,对仰赖那个部分生存的既有公司,是一大挑战。要为这些变动做好准备,就应投资进行研究和实验。能做到这点的企业,就能在一个新兴起的金融体系里取得良好地位,得以蓬勃发展。

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