通用汽车:自动驾驶商业化的难度是测试车跑起来的一万倍!

几乎每一个自动驾驶公司都宣传自己的测试车辆在马路上跑,在进行道路测试,但是在通用 Cruise 创始人 CEO 万继凯(Kyle Vogt)看来,AV 真正商用的难度,是上路测试难度的一万倍。

旧金山或者说硅谷正成为汽车世界最大的赌场之一,若干科技公司和无数风投资本扎入硅谷。日前,Waymo 宣布在亚利桑那州周试行针对乘客收费的无人驾驶服务,其最大的竞争对手,通用 Cruise 却碰到了麻烦,或者说 Cruise 对于无人驾驶(Autonomous Vehicle,AV)的商业化进程持更谨慎态度。

几乎每一个自动驾驶公司都宣传自己的测试车辆在马路上跑,在进行道路测试,但是在通用 Cruise 创始人 CEO 万继凯(Kyle Vogt)看来,AV 真正商用的难度,是上路测试难度的一万倍。

今年 5 月以来,通用自动驾驶汽车部门 Cruise 已经从日本软银集团(SoftBank Group Corp)和本田汽车公司获得了 50 亿美元的投资承诺,用于开发自动驾驶出租车服务。当然,50 亿美元与中国一汽获得的一万亿元授信相比,仍然不是同一数量级。Cruise 原计划在明年年底,推出可以在旧金山的街道上安全行驶的无人驾驶汽车——领先于谷歌的 Waymo 自动驾驶联盟、 Uber 和 Lyft,当前谷歌只是宣布在相对空旷的亚利桑那州凤凰城郊区推出收费无人驾驶汽车服务,而不是旧金山繁华的街道上。

根据 8 位通用和 Cruise 的现任或前任员工和高管、以及 9 位熟悉 Cruise 的自动驾驶汽车技术专家的说法,2019 年年底,在旧金山的街道上推出安全行驶的无人驾驶汽车计划遇到了麻烦。消息来源称,一些意想不到的技术挑战(包括 Cruise 汽车难以识别物体是否处于运动状态)意味着通用的无人驾驶汽车在 2019 年大规模上路的可能性极小。

一位通用汽车员工表示:「没有什么是按时完成的。」具体而言,指的是公司已经错过了行驶里程目标和其他的里程碑式的目标。

10 月,Cruise 首席执行官万继凯告诉路透社,他们的自动驾驶服务将与 Uber 和 Lyft 竞争,为乘客提供「主要的交通方式」,带他们到想去的地方。采用无人驾驶汽车搭乘付费客户,将使 Cruise 能够收回对这项昂贵技术的投资成本;并且,对比向少数买得起的个人客户销售自动驾驶汽车,出租车方案能更快地实现盈利。

此外,在出租车服务中运行自动驾驶汽车,将使 Cruise 和通用能够根据技术的局限性调整服务,直到软件和传感器的研发准备就绪,自动驾驶汽车就可以在街道上随处运行。

万继凯说:「基于我们的现状和过去的经验,我们有望完成2019 年的目标。」

不过,一些项目相关人士承认,启动和运行乘车服务,还需要耗费大量的时间和金钱。

尚未商业化

「我们知道,我们现在还没有做好商业化的准备。」软银投资顾问公司(SoftBank Investment Advisers,Cruise 的主要投资公司)的管理合伙人、即将加入 Cruise 董事会的罗能迈(Michael Ronen)表示:「我认为现在的问题是:谁会成功?多久能成功?」

路透社获悉,Cruise 的无人驾驶汽车仍然很难确定道路上的物体是移动的还是静止的。据目睹了该问题的一名 Cruise 员工和三名前员工说:在经过一排停放的摩托车或自行车时,车辆会犹豫不决,最终停下来。

通用汽车被认为是自动驾驶汽车技术的领导者,这一点至关重要。但是今年,通用股价已经下跌超过 20%。而日本软银和本田承诺的投资兑现,取决于 Cruise 能否实现某些绩效目标。

Cruise 的竞争对手们也面临着自己的难题。一些专家预测,它们也会发生难以避免的研发滞后。例如,Uber 在自动驾驶 SUV 发生致命车祸后,不得不彻底更改其研发时间表。虽然,在事故发生后,Uber 自动驾驶项目还处于暂停状态,但公司高层表示, Uber 正在继续发展,建立安全保障措施,改善 Uber 自动驾驶汽车的整体功能和安全性。

新时代的挑战

通用汽车总裁丹·阿曼(Dan Ammann)声称:开发自动驾驶汽车,使它可以比人类驾驶的车辆更安全地在城市街道上行驶,是「我们这一代的工程挑战」,全面开发这个项目最终需要数年、数十亿美元。

阿曼说:「因为某个特定的参数、或者某个特定的场景就停滞不前,会忽略系统总体性能的基本要点。」

软银表示,在与 Cruise 达成的 22.5 亿美元协议中,考虑了技术瓶颈。根据通用汽车的公开文件一项条款显示,只有当 Cruise 能商业化完全无人驾驶车辆时,软银才会兑现一半以上的投资承诺。

「这是一项投机性投资,」软银的罗能迈表示:「自动驾驶还是未经检验的技术。」

本月早些时候,本田公布了向 Cruise 投资 28 亿美元的计划,本田高管 Seiji Kuraishi 表示,由于与通用汽车合作,他看到了 Cruise 的商业潜力,本田的大部分投资将在 Cruise 2019 年上路的目标完成之后兑现,并将分 12 年投入。

错过的重要目标

根据 Cruise 前员工的说法,在 2016 年被通用汽车收购后不久,Cruise 领导层在内部承认,他们面临着长达十年的技术挑战。

出席了该演讲的消息来源人士表示,当时,万继凯向员工们发表了演讲,要求他们不要通宵达旦,也不要殚精竭虑。

根据两名前 Cruise 员工和一名前通用员工的说法,Cruise 和通用开始错过他们共同设定的早期目标,包括收购 Cruise 后不到一年的首个计划。

旧金山机动车辆管理局(San Francisco Department of Motor Vehicles)的公开记录和熟悉此事的业内人士说明了其他未能实现的目标。例如,在 2017 年,与竞争对手相比,Cruise 没能达到最少的人为干预次数。2018 年初,Cruise 也没有完成每月行驶一百万英里的目标。

该公司表示,行驶里程目标是基于当时的测试情况制定的,其中还包括凤凰城郊区等其他测试场地。此后,公司将重点转移到旧金山测试场地,那里的总行驶里程较低,但是由于交通环境更复杂,无人驾驶预计会有更高的「学习」率。

万继凯告诉路透社:「只要有 10 名工程师,就可以在汽车上安装一堆传感器,再放一台电脑,汽车就可以在街道附近自动行驶了。」他说,让一辆车跑起来不是很难,但是进入商业化阶段的难度「大约是 10,000 倍」。

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