风口上的RPA:是AI落地缓冲剂,还是创投圈的一场炒作?

2019年,在大部分人刚刚搞懂人工智能是怎么回事儿的时候,一个新概念又冒了出来。按说科技圈子偶尔出现一两个新概念并不是什么新鲜事儿,但是这个词语的出现让科技圈、创投圈都陷入了一段狂热之中。 RPA,机器人流程自动化(Robotic process automation),号称可以简化工作流程,极大程度提升工作效率,虽然这项技术被一些业内人士认为“与AI根本无关”,但同时RPA+AI似乎是一个可行的方向,因为它解决了AI目前最大的落地难问题。 有人说RPA是人工智能发展过程中的缓冲剂,有人说RPA是创投圈子创造出来的“伪概念”,先别管这些说法是对是错、是真是假,你首先应该了解的是:RPA究竟是什么?

RPA究竟是什么?

单从概念上说:机器人流程自动化(Robotic process automation),指的是依托机器人流程自动化技术的电脑程序,代替人类用来自动执行任务,以达到快速降低成本、提升表现的目的。

最适合采用这类技术的是涉及大量重复性手工处理、有固定规则、结构化数据较多的机构,比如金融财务服务行业。

举个例子:

以最常见的RPA财务分析机器人为例,处理财务分析报表时,机器人会打开指定的企业财务数据页面,一键提取页面中相应的数据信息,并自动汇总在表格软件当中。一些功能较多的RPA软件甚至可以将汇总好的表格数据自动生成柱状图、饼图等,并直接按照要求置入PPT文件里,大部分需要人工几小时甚至十几小时完成的任务,RPA软件可以在几分钟之内搞定,极大程度上缩短业务流程。

当然,这只是财务分析业务这一种RPA机器人的案例,在其他领域还有更多不同的RPA软件能够提供相应的服务。

如果只看上面的案例,可能会有读者认为RPA与AI并无差别,但实际上,RPA从技术层面来说并不能等同于人工智能,只是在很多环节上会用到人工智能的技术。

仍然以上面的RPA财务机器人举例:

当机器人打开需要分析的企业财务页面时,就会用到人工智能中的NLP(自然语言处理)技术,识别页面中企业名称、财务数据等相关字段,从而更加精准的整理成表格文件。

一句话总结就是:RPA能够替代人工,将繁琐的业务操作流程自动化,并更加精准地完成工作。

RPA有“核心技术”吗?

对于很多人来说,这是一个很受关注的问题。首先正面回答:有,RPA有核心技术。

RPA要实现的最核心的功能是通过模拟人类手工在电脑的操作,包括键盘、鼠标的输入等等,以达到节省人工操作、提升效率的目的,所以模拟技术可以说是RPA的核心之一。

多数主流RPA产品采用的技术主要有以下几种:

  • 利用WIN32 API基于屏幕坐标点进行鼠标的移动点击拖放以及键盘操作;
  • 利用WIN32 API获取句柄从而在鼠标光标不动情况下直接操作windows OS上运行的任意窗体及其内的控件;
  • 利用IE DOM类库在鼠标光标不动情况下直接操作IE浏览器所打开的网页中的HTML元素;
  • 利用图像识别和OCR技术基于屏幕区域截图比对来获取屏幕坐标位置并用WIN32 API触发鼠标键盘操作。

达观数据创始人兼CEO陈运文告诉记者:随着智能化发展,文本自动化处理系统、自然语言处理技术等等都可以被RPA厂商利用起来,如Transformer Learning、BERT等等在自然语言处理技术里最流行、最优秀的算法模型都可以融合在RPA当中。

此外,通过嵌入机器学习引擎来自适应被操作对象也逐渐成为RPA发展的趋势,比如同样的按钮改了部分文字、移动了位置等等,智能化的升级可以让RPA维护人员不必再疲于奔命的不断调试应付。

目前有一种流行的说法:RPA不过是AI难以落地的情况下用来缓冲的替代品。对于这个观点,陈运文表示:

你看到这些RPA机器人在模拟人的键盘和鼠标的操作,它在点击我们的客户端、点击网页、填信息、下载文档、审阅文档、发送邮件,这些都是你看到RPA做的工作,但是为什么RPA会做这些工作?它的背后是谁在控制它?其实是AI模块在控制。因为AI模块是学习了人类人工的操作过程,总结提炼人类阅读文档中的判断和人的行业知识,所以是AI系统在控制RPA流程操作的工作。大家看到的是RPA,但背后其实是我们的AI模块在控制它、操纵它。

简单来说:以达观数据为例,RPA可以算是其自身业务的自然延伸,内核仍然是AI。在前一篇文章中,相关专家已经提出过类似观点:AI技术的推进间接带动了RPA在更多场景下落地。所以,如果说RPA之前的核心技术是模拟操作,那么现在它的核心技术就是人工智能了。

RPA到底是不是“忽悠”人的?

要回答这个问题很简单:当然不是。记者也为此专门采访了来自达观数据的副总裁金克,他的看法是这样的:

首先,RPA最近一两年蓬勃发展的一个很重要原因,是人工智能的技术在近几年取得了很好的突破。从AlphaGo下围棋开始,深度神经网络、人工智能、文本处理、图像处理、语音处理,这些人工智能的技术这几年确实得到了非常蓬勃发展。

AI技术的推进间接带动了RPA在更多场景下落地,其实早在十几年以前就有脚本自动化,但为什么RPA现在突然在美国热起来了?因为大家发现有AI技术助力以后,脚本机器人不是只能做那些最简单的工作,它现在可以开始处理复杂的业务流程工作了,这是RPA在最近一两年蓬勃发展的最主要原因。

从另外一个角度来说,全球数字化经济发展到今天这个阶段,越来越多企业认可用数字化劳动力、数字化机器人代替人去工作这件事情,观念的改变以及企业信息化程度的提高,也给RPA的发展带来丰厚的土壤。如果企业都在用纸质办公,审批还要打印出来自己签名的话,那RPA还是用不起来的。现在很多企业的审批流程全部都是点一下按钮、在网上写评论意见就能够完成流程的,企业的数字化升级改造在之前已经逐步完成之后,也给RPA带来非常好的土壤,让它得到大规模使用。

总的来说,就是RPA与AI是相辅相成的,虽然RPA软件已经发展了多年,并且在早些年已经有了较为成熟的产品,但是AI的飞速发展让RPA有了更多的应用,这是企业可以实实在在用到的技术,自然也就跟“忽悠”没什么关系了。

RPA的发展前景如何?

RPA的出现引发了投资领域的关注,Gartner表示:RPA是当今企业技术领域最热门的领域之一,相关市场在今年(2019年)已达到13亿美元规模。

根据市场研究公司的数据,RPA软件收入在2018年增长了63.1%,达到8.46亿美元,使其成为全球企业软件市场中增长最快的部分,排名前五的RPA供应商(UiPath,Automation Anywhere,Blue Prism,NICE ,Pegasystems)控制着47%的市场。

与此同时,北美继续占据RPA软件市场的主导地位,2018年的市场份额为51%,其次是西欧,日本排名第三,2018年的采用率增长了124%。

从这些数据上来看,RPA的未来似乎大有潜力,但是陈运文认为:中国RPA从2019年开始才是一个起点,“春江水暖鸭先知”,投资是最先掌握技术发展方向的。RPA企业成长起来以后,会有具体的应用落地,更多行业会使用到RPA,先是创业投资企业培育成长,明年会有更多行业应用爆发出来。

此外,他表示:相比AI,不管是创投行业还是产业应用行业,现在大众已经变得更加理性和冷静,经过AI前几年的泡沫炒作,RPA这个行业会更理性、更客观,更关注它给产业带来的实际价值,所以发展也会更加冷静一些。

充满争议的RPA

除了上面几个“重点问题”,有关RPA的争论还有很多,AI前线也就一些关键问题向陈运文、金克两位采访嘉宾进行了咨询,并整理如下,供读者参考:

RPA的发展历史比较久,但是它是最近才形成风口的,行业一直没有形成风口和热度的原因是什么?

陈运文认为:之前没有形成风口的原因,一是AI技术本身不够成熟,二是企业数字化程度不高,这两个限制导致RPA之前能够落地应用的场景太少了,所以很难爆发。今天这两个技术条件已经具备以后,大家发现这个RPA能做,那个RPA也能做,甚至企业里很多岗位能够用数字机器人代替,所以一下就火了。

RPA对于技术领域的意义是什么?

金克告诉记者,因为很多人讲RPA本身看上去好像并没有那么难,技术并没有那么高不可攀,但是我们自己判断,要开发出一个真正可靠、可用、像人一样长期稳定运行的系统,是要投入巨大工程开发的力量。

在他看来,RPA对行业意义有两部分:

第一块是任何高精尖技术,真正能够发挥作用的是在于真正落地到每个客户的应用场景里。RPA在这块做得非常好,目前公布的RPA案例甚至国外同行公布的案例,都是非常接地气的,比如帮哪个银行处理票据提升几百倍效率,帮助哪个银行自动化处理订单能够减轻多少人力负担等等,这些都是具体的行业应用场景,而且带来的价值完全是可以量化的,甚至可以算ROI投入产出比,这是非常优秀的。一个技术再也不是天上飘来飘去的概念,而是真正落地扎根到每个场景里,所以落地应用是RPA一个巨大的特点。

第二个特点,能够有巨大工程开发,RPA的开发要耗费巨大的心血和人力,开发RPA产品时,为了适配这么多操作系统、这么多数据库、这么多文件格式,也投入了巨大的力量去做。任何应用系统开发要有水滴石穿的精神,不断打磨产品才能够真正应用起来。工程方面的工作量非常繁重,今天看到展开那么多菜单,每个菜单里的Excel要写非常多代码,能够去自动化处理各个版本Excel文件、完成改查等各种操作。任何技术落地,工程化和产品打磨是非常重要的。

现在对于RPA业界有观点不同的观点:一种认为是RPA对于整个行业具有非常深远的意义,另外一种观点认为RPA现在存在比较明显的短板,不会有深刻的意义,您对于这两种观点的分别评价是怎样?

陈运文表示自己是比较乐观的,他认为RPA对产业未来的影响是非常深远的。软银的孙正义在今年大会上说RPA和AI技术结合在一起能够带来人类经济的第二次大发展,陈运文对他的观点非常赞同。但是怎么把RPA和AI结合在一起很值得思考,他举例说:RPA像人的双手一样可以去工作,AI像人的大脑一样能够思考、能够做决策,把手和脑结合在一起才能够真正发挥作用。如果只有一双手,没有更聪明灵活的大脑,是很难发挥它的作用的。

尤其今天人工智能已经到了真正落地的时代,光有一个大脑,没有双手,也很难发挥作用。为什么2109年中国的RPA市场这么热?陈运文认为,就是大家发现AI技术真正落地时RPA是个最好的通道,所以这两者结合他认为非常乐观,未来可以创造非常多价值。

参考资料:

[1] https://cloud.tencent.com/developer/news/172491

[2] https://mp.weixin.qq.com/s/WKp9CpnwpQGhvzL6CPmeNQ

[3] https://www.forbes.com/sites/jeanbaptiste/2019/07/03/why-softbank-invested-300-million-in-robotic-process-automation-rpa/#1094af047e6f

[4] https://www.gartner.com/en/newsroom/press-releases/2019-06-24-gartner-says-worldwide-robotic-process-automation-sof

[5] https://venturebeat.com/2019/07/28/the-opportunities-in-enterprise-rpa/

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  • 本文为 InfoQ 中文站特供稿件
  • 首发地址https://www.infoq.cn/article/zU39PgXX0it5GwzSp3OU

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