2018年,谷歌的人工智能会发展成怎么样

过去的几年,谷歌将人工智能应用于其业务的各个方面,“AI First”的确让谷歌走在了人工智能的前列。虽然谷歌可能在AI方面享有超过竞争对手的技术优势,但财务收益更难以确定。2018年,跟踪谷歌的这些业务并确定人工智能将提供哪些帮助,会是一项挑战。

“OK,Google,给我看我果冻甜甜圈的照片。”

这个简单的命令能让谷歌助手在 Pixel 2手机上播放美味油炸甜点的图片,这是用户已经习惯在谷歌引擎中执行多年的命令。然而,在这个命令的背后,是谷歌花费数年和数十亿美元开发的大量机器学习技术,而谷歌也希望由此成为人工智能领域的领导者。为了实现这项命令的功能,谷歌通过公司建立的高科技数据中心,开发出带有图像内容分析系统、语音识别以及大量围绕机器学习和人工智能的其他技术的软件。谷歌甚至生产出运行这些软件的硬件,并着眼于在2018年以后将这些服务的能力推向新的领域。

自2013年以来,谷歌母公司Alphabet增加了基础研发设施支出,并为此为投入了573.6亿美元,约每年100亿美元。自2015年谷歌首席执行官Sundar Pichai接任谷歌首席执行官以来,Alphabet已经花费了300亿美元,其中就建立了前文提到的数据中心、云计算部门和带有AI功能的消费级硬件产品。

Alphabet公司称,未来我们的生活将是“AI First”。去年谷歌在旧金山举行的秋季发布会上,Pichai将这个想法变为现实:一系列由AI支持的消费类硬件产品,这些产品总是在倾听,有时候在看我们,并静静地等待着我们的指令(注:谷歌发布的5大硬件产品,包括手机、音箱、耳机等)。

“现在,计算正在从移动优先转向人工智能优先,这样的计算运用了更自然的通用环境和智能,你可以自然地进行交互,并通过机器学习取得的进步。”Pichai在2017年初说。某种意义上说,谷歌相当于在人工智能和机器学习方面投入了数十亿美元的巨额赌注,而公司还将继续追加赌注。

“Sundar的意思是,要让谷歌的产品适用于某种程度的机器学习,以改善客户体验或改进我们的后端操作。”谷歌Cloud总裁Tariq Shaukat在接受《MarketWatch》电话采访时表示,“你可以看到,在我们的产品和我们提供的服务中都有人工智能的存在。”

很早专注AI,但不一定有专注的回报

2016年4月的季度收益电话会议上,Pichai在回应Baird分析师ColinSebastian提问题时抛出“AI First”的言论,但在这之前,谷歌就已经开始做AI了,这也使得谷歌能在亚马逊和微软等一众竞争对手中脱颖而出,而这些竞争对手目前也正以某种方式致力于同一个目标(AI)。

谷歌在2017年获得了投资者的认可,当时公司的市值首次突破7000亿美元,这是继苹果之后,第二家股票涨幅超过30%的公司,而同期标准普尔500指数涨幅则略低于20%。“我认为谷歌可能是最复杂的AI驱动型公司。”分析师Colin Sebastian在接受电话采访时对《MarketWatch》说,“它们在机器学习和数据科学方面肯定拥有巨大的人才......从一开始,谷歌就建立了一个由AI驱动的组织。”

虽然谷歌可能在AI方面享有超过竞争对手的技术优势,但财务收益更难以确定。收益肯定会增加公司的最高利润,并降低成本,但是,由于谷歌将人工智能应用于其业务的各个方面,跟踪这些业务并确定人工智能在2018年将提供哪些帮助会是一项挑战。分析师Sebastian表示,以谷歌最赚钱的搜索产品为例,谷歌提供基于搜索查询的广告,这能显示出公司从AI中受益的程度。“我确实认为AI是搜索的一部分,人们也愿意支付相关搜索服务,就像为特定查询确定特定广告一样。”

谷歌的数千名工程师最终能够生产的东西无疑是令人印象深刻的。在2017年旧金山发布会上,谷歌发布的其中一项产品是通过无线耳塞和Pixel 2手机近乎实时的语言翻译。这些功能可以被赋予到不同的工具中,这表明科技已经进入到一些曾经被放逐到科幻小说的领域。无论在制造产品的道路上如何颠簸,谷歌的消费硬件产品线都是能够将计算完全整合到我们生活中的为数不多的完整产品之一。对于Pichai而言,这是一个重要的理念,他希望电脑适应我们,而不是相反。

“在AI First战略中,我认为电脑应该适应人们如何完善自己的生活,而不是让人适应电脑。”Pichai在十月份的活动中表示,“计算将是环境,对话,周到的语境,学习和适应。”

硬件和服务侧重于适应用户

Pichai说,这个理念是谷歌选择做翻译耳塞的原因之一,因为当两个人基本上都在注视他们的手机的时候,谷歌的语音翻译让人亲自进行对话是不自然的。这种做法与苹果竞争对手新设备和软件的做法形成了鲜明的对比,这种做法在很大程度上预示着消费者将会适应新的发展。

分析师Sebastian说,虽然很难在外面看到,但机器却是能够让用户在其他谷歌业务中看到的内容和广告,例如Google Play应用商店付费应用推荐,以及Gmail的文字广告或自动生成的响应。一旦部署了AI支持的功能,产品将得到改善,更多的消费者将使用它们。

“当我们首次推出Gmail自动回复时,它的获取率相对较低。”Shaukat说,“但是,由于该算法已经知道人们如何回应,而且我们已经更好地将其整合到用户体验中,所以现在看到,就电子邮件回复的数量而言,它的使用率超过了12%的范围。它将AI嵌入到了正常的Gmail体验中。”

高管们讨论的另一个例子是YouTube机器学习的推荐引擎,该推荐引擎通过将视频与以前的观看习惯绑定在一起,为每个用户提供平均每天60分钟的观看次数。虽然这种方法能让用户在网站上查看广告,但它再次说明了分析Alphabet人工智能的财务影响的难度,因为谷歌不会单独分析YouTube的总收入。为了运行YouTube的推荐引擎和Gmail的自动回复等先进技术,谷歌投资了一些研究人工智能的最聪明的人才。Sebastian说,开发这项技术的兴趣早已让它聚集了一大批工程师。

“在硅谷,人工智能和机器学习是一场激烈的军备竞赛。”Sebastian指出,数千名机器学习工程师和思想家“非常昂贵”,“谷歌被认为是一个顶级的工作,他们一直在招聘。”这样的人才包括在多伦多大学任教的Geoffrey Hinton等科学家,他自2013年以来一直兼职为Google工作。谷歌Cloud首席科学家李飞飞是另一位值得注意的人才,李飞飞过去曾表示,她选择在谷歌工作的原因之一,是谷歌和其云计算部门来能确保人工智能技术将在各个行业得到广泛应用。李飞飞是计算机视觉方面的专家,计算机视觉是AI领域的一部分,涉及教计算机理解和识别图像。

云计算中融入AI

就像谷歌的其他非广告业务一样,云计算不会单独报告收入,但这些数字都包含在“谷歌其他”的类别中。虽然谷歌没有详细透露云计算业务的收入,但其发言人告诉《MarketWatch》,云AI部门拥有超过10000名客户,而Alphabet首席财务官Ruth Porat在2017年10月份表示,谷歌Cloud每年超过100亿美元。

谷歌云已经吸引了一些企业,它本质上是提供机器学习作为一种服务,这也是谷歌与亚马逊和微软的最大区别。在谷歌内部,公司认为机器学习或云计算业务的AI组件的使命,是将这些工具带给那些可能没有AI人才、资源或专业知识的公司,让后者自行开发AI技术。

一个例子是谷歌收购Kaggle公司,作为这笔交易的一部分,谷歌同时收购了2000多个公共数据集,现在数据科学家可以利用这些公共数据集来训练他们的机器学习模型。谷歌自己也使用机器学习来优化其数据中心的运营,已经有的成果包括将功耗降低40%,因为机器学习算法能够找到人类工程师看不见的机会。

数据中心节能只是AI在幕后进行数百种方式的一个例子。这类工作代表了在更多在其他领域总额将高达数百亿美元成本节省的可能。但是,在数十亿美元的人才投入、海量数据中心建设以及其他硬件(如该公司专注于机器学习的芯片TPU)之后,世界各地的大多数人,将是在手中或在看电视的时候,体验到这家AI巨头的野心。虚拟助理目前还不完善,无法执行几岁的儿童本能或只需稍微教学就能完成的任务。目前的图像识别,在很大程度上,也只是将名片转录为联系人信息,让用户尝个鲜,或者提供关于艺术作品的信息。Waymo也是Alphabet在无人驾驶汽车上的大赌注。

谷歌认为,它最终投入的数十亿资金所能提供的,将远远超过改进对果冻甜甜圈图片的搜索。在谷歌的愿景中,我们很快就能实现这样的功能,只需要对谷歌说:“好,谷歌,带我参加索诺玛县的品酒之旅,确保找到我最喜欢的地方,并自动帮我申报税款。另外,我还想要一些果冻甜甜圈。”

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