危机重重 | Google 放弃机器人业务的七个原因

Alphabet 最终选择了出售波士顿动力公司。作为以长期投入著称的 Alphabet,为何选择放弃未来充满潜力的机器人产业?官方声称基于财务方面的考虑不希望继续持有波士顿动力公司,但这显然不是答案,毕竟在 Alphabet 的集团组合中,甚至还有研究“解决死亡问题”的 Calico。那么,真相是什么?

Google 的机器人业务一直诸事不顺,如今终于要放弃了。

根据 Bloomberg 的报道,Alphabet(Google 母公司)决定把旗下的波士顿动力公司出售。考虑到在一个月前,波士顿动力的最新款 Atlas 仅仅靠一个 Youtube 视频,就震惊了全世界。

这给人的感觉就像,先把“猪”养肥,然后趁着高价卖掉。

任何一个“明星”公司被出售,都会让它所在的产业躺枪。这是否意味着机器人产业的衰落?抑或说,在这背后,究竟发生了什么事?

我们总结了 Alphabet 出售波士顿动力公司的 7 个原因。

1.群龙无首,部门无法合作

我们认为这是最重要的原因。

Google 的机器人业务最早由 Andy Rubin 成立。Andy Rubin 是硅谷传奇人物,他是 Android 的创始人,当年他做 Android 的初衷就是希望能够成为机器人操作系统,后来阴差阳错变成了全球最流行的手机操作系统。Andy Rubin 在 Google X 内部创立了机器人事业部,在 6 个月的时间内收购了 8 家机器人相关公司,其中就包括了DARPA 挑战赛的冠军波士顿动力公司和 Schaft。

Andy Rubin 设立的机器人部门集团目标,是在 2020 年制造出一个消费级的机器人。当然也有很多媒体做过其他方面的报道,例如华尔街日报的报道提到了,集团为富士康的工厂进行自动化,并且致力于给自己建立机器人操作系统。彭博社的报告则说,集团正在给开源的机器人操作系统做出贡献。

1 年之后,Rubin 离开了 Google。我们很难知道 Rubin 离开 Google 的真实原因,但事情就这样发生了。而任何部门在主管离开的时候都会受到影响,更别说是充满人格魅力的 Andy Rubin 这样的领袖。

一份来自 Business Insider 的报道,非常可信的描绘了 Andy Rubin 离开后群龙无首的大公司故事。从这之后,机器人部门换过很多领导人,包括 CMU 的机器人专家 James Kuffner,Google 产品管理和营销高级副总裁 Jonathan Rosenberg,但基本没什么进展。

一位前 Google 高管表示,机器人部门就是一个尚未清理完毕的烂摊子。“机器人部门是几个公司的集合,谁也不会关心其他公司,谁都在研究不同的领域。换做是我,我也不乐意接手这么个烂摊子。”

而在一份最近被揭露的文件中,Google 内部员工表示波士顿动力公司的高管们不愿意同 Google 加州的其他机器人公司的工程师合作,也不愿意和丰田合作。

Google 旧金山机器人项目总监 Aaron Edsinger 表示,他过去一直尝试与波士顿动力公司合作,开发一部低成本的、电动四足机器人,但合作感觉就像是“有一堵墙”。

2.理念冲突

波士顿动力公司的 Atlas 机器人在全球刷频的时候,记者采访到了公司 CEO Marc Raibert。当时人们脑海中最大的问题是:为什么波士顿动力要开发这款机器人?

Marc Raibert 没有给出具体细节,但他表示说对于波士顿动力公司而言,现在的目标依然和 24 年前的一样:“我们的长期目标是要让机器人更有移动性、灵活性,在感知和智能上能和人类、动物相提并论,甚至超越他们。这个机器人要一步一步来。”

那 Google 是怎么想的呢?

去年 11 月的会议由 Janathan Rosenberg 召开,他是 Alphabet 首席执行官 Larry Page 的顾问,他在会议上说道:“像我们这种规模的创业公司,不能把超过 30% 的资源花在需要 10 年才能取得进展的事情上……我们要创造营收来覆盖费用,这需要有个时间表,这个时间表必须安排在几年内。”

但 Marc Raibert 的观点针锋相对,他表示说:“我坚信,想要打造产品就只能按照我们在波士顿的做法。我们不是各位眼中那种要建造空中楼阁的人。”

没有了 Andy Rubin,也没有强有力的机器人部门领导,看起来波士顿动力机器人和 Google 高层,意见并不统一。

3.伞形信托下的财报困境

Janathan Rosenberg 在财务上的坚持是有原因的。过去整个 Google 是一个大杂烩,所有的业务都能通过 Google 一个公司发布。在广告增长强劲的情况下,有些亏损的部门,看起来也不会刺眼。

但自从 Alphabet 成立后,Google 也只是里面的子公司,而且各个公司之间的财务数据独立。没有了 Google 的庇护,这些烧钱的部门就得独自承受公众的考验。

根据市场研究公司 Pacific Crest 分析,Alphabet 非 Google 业务,每年损失超过 15 亿美元。Google X 是造成 Alphabet 损失惨重的“罪魁祸首”,估计其损失高达 2.82 亿美元。

当初 Google 收购波士顿动力公司花了 5 亿美元,这么做的重要原因之一,是相信能够把这些机器人企业整合在一起,提供消费者版本的机器人。

但从目前来看,消费者版本的机器人市场非常有限,当年所想的万亿规模,现在看起来还是太早。而从产品和技术的迁移来看,最近发布的波士顿机器人 Atlas,依然非常昂贵。所以波士顿动力机器人不仅现在没有达到财务指标,而且在也没有展现出未来能做到的潜力。当这些财务数据开始接受公众的检验时,波士顿动力机器人就成为迫不及待需要处理和改革的对象。

4.Alphabet 已经获得自己想要的东西

把波士顿动力机器人卖掉,并不意味着 Alphabet 放弃机器人业务。按照 Google 惯有的做法,他们会保留波士顿动力中和集团未来相关的知识产权和专利。

没必要对消费机器人的市场感到恐慌,因为 Alphabet 并非放弃这个市场,而是在团队、专利和进入时机的重新调整。Alphabet 已经努力把核心人员纳入到整个集团体系,但大部分的波士顿动力的核心技术和员工,和 Alphabet 的长期发展并不搭配,而且他们在近期也不可能开展新的业务。所以对于 Alphabet 来说,波士顿动力就显得多少有些鸡肋。

所以这次出售,我们认为并不会是“完全的、彻底的”,这是一次“相对”的出售,把那些和军事相关的专利、技术出售给下家,但自己保留和消费级机器人相关的核心财产。对于 Alphabet 来说,这也能让机器人部门的业务更加聚焦。

5.聚焦:与其做消费机器人,不如做无人车

消费级机器人在过去几年的投资和研发后,并没有表现的如同预期的火爆。

在这块市场还有一些底层的技术没有突破。自然语言理解、语音识别、图像识别,以及其他一些相关的技术,虽然每一年都有突破,但并没有达到“大规模产业化”的临界点。就拿 Gartner 的报告来说,这里面的很多技术还有 5 到 10 年的等待期。

对于 Alphabet 这种体量的公司而言,消费机器人现在并不是好的时机。但你如果看 Alphabet 最近的战略,他们在机器人方面的布局,我相信就是无人驾驶汽车。

Alphabet 对无人驾驶汽车的尝试非常感兴趣。无人驾驶汽车有非常明确的战略,即便现在并不赚钱,它也有很好的商业模式。它背后的市场规模,看起来也要比服务机器人大。

考虑到美国在法律上,已经把无人车认可为和“人类司机”一样的角色,我们可以预期它会在未来的 5 到 10 年,逐步进入到主流的消费级产品中。

所以我预计,Alphabet 正在重整业务,把时机不对、而且影响团队合作的公司出售,有利于把焦点放在真正重要的业务上。

6.不作恶的延伸:不吓人

Google 曾经的公司口号是:不作恶。

相比其他的互联网公司,Google 以及现在的 Alphabet 的确做得非常好。而根据 Google 的一个内部工程师的说法,集团投资一项业务,除了相信这项技术最终会走向一个大市场之外,也相信这对人类的总体福祉有所帮助。

那么波士顿动力公司呢?

在波士顿动力发布了 Atlas 视频后,一份 Google 的内部信被公开到论坛,Google 公关总监、Google X 发言人 Courtney Hohne 在邮件中写道:““科技媒体当然对此非常激动,但我们也看到一些负面的评论,说这种产品比较吓人,准备接手人类的工作。”

这份邮件先是在内部发送,然后被公开到论坛中,所有 Google 员工都看到,现在所有的读者也都能看到。

Hohne 要求她的同事不要让 Google X 和这个视频扯上关系,也不想让媒体讨论波士顿动力机器人在 Alphabet 的地位。

Atlas 机器人的确让人心生恐惧。就连远在太平洋另一端的中国,我身边还有朋友害怕它会远洋过来,侵入到他的生活。

7.不想和军方扯上关系

基本上任何一个有全球业务的公司,都不想有过多的军方色彩,这会影响它在全球的扩张和布局。

而波士顿动力机器人,最早就是美国军方资助的项目。到目前为止,波士顿动力机器人依然还有军方的合同。

波士顿动力机器人为美国军方生产了很多种军队机器人。当年设计的大狗,曾被寄希望于成为未来战场的利器。从 2010 年开始,军方和波士顿合作研发的项目已经花费了 4200 万美元。

波士顿动力的很多机器人,虽然没有明确的军事用途,但是它们的特性非常适合军用。考虑到它的出身和背景,即便 Alphabet 宣称不会用于军事,但并不会有多少人相信。

就像:如果你是中国政府高层官员,当 Alphabet 在中国开展业务的时候,不会担心他成为美国军方的合作伙伴吗?

总结

回头看 Alphabet 和 Google 的表现,我们发现他们的投入总是长期取向的,无论是在内部研发还是外部并购。对于出售波士顿动力机器人公司而言,这是一次业务重组的过程。

可以预计,Alphabet 会保留波士顿动力公司和 Alphabet 长期发展匹配的专利、技术和核心人员,把不那么相关的业务出售,同时把机器人部门的重心都放到无人驾驶汽车中。

但这不是对消费级机器人市场的否定,只不过 Alphabet 会选择在合适的时机,组建和集团更为匹配的团队继续努力。

我们期待 Alphabet 的表现。

原文发布于微信公众号 - 新智元(AI_era)

原文发表时间:2016-03-18

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