苹果打算换掉Mac电脑里的英特尔芯片,这并不容易

彭博社报道称,苹果公司正在为 Mac 电脑设计自己的处理器,预计从 2020 年开始替换掉目前采用的英特尔酷睿系列芯片。

这个内部代号为 Kalamata 的项目,目前还处在早期开发阶段。不过,对于苹果来说,硬件产品的元器件转向自主设计,已经是个由来已久的趋势。

去年 4 月,为 iPhone 和 iPad 提供 GPU 图形处理器设计授权的半导体公司 Imagination 得知,苹果将停止采用该公司的相关技术,转而采用自主设计的 GPU 架构。这意味着苹果将不会再向 Imagination 缴纳专利费。

在 Imagination 的营收结构中,授权业务多年来一直是主要营收来源,而苹果一家就贡献了近 70% 的专利授权收入。消息传出后,Imagination 股价瞬间下跌了 72%。最终导致这家公司分拆并低价出售给私募投资基金 Canyon Bridge。

除了 GPU,业内传闻苹果还在研发自己的 3G/4G 调制解调器(Modem)。从去年年初开始,苹果在全球范围内跟高通打专利官司,核心不满在于高通对基带芯片的专利授权方式。苹果的主要代工方富士康和和硕从去年 3 月起停止向高通缴纳专利费。

在 iPhone 7 和 iPhone 8 两代产品上,苹果同时采用了高通和英特尔提供的基带芯片。尽管二者的理论性能存在差异,但苹果的目的很明确:降低对高通芯片的依赖,更多采用不收专利费的英特尔基带。

在 GPU 和基带处理器之外,苹果还打算自己研发电源管理芯片,取代目前的 Dialog;自己研发 MicroLED 屏幕,取代三星提供的 OLED。

总体来看,苹果会继续执行垂直整合策略,尽最大努力把关键元器件和核心技术都掌握在自己手里。

然而,要换掉 Mac 电脑里的英特尔芯片并不容易。macOS 系统已经在 x86 架构的芯片上运行和迭代了 18 年,系统底层已经非常成熟。

如果苹果想在 x86 架构下设计自己的桌面级处理器,首先面临的是专利问题。英特尔掌握着绝大多数的 x86 专利,而且全世界与英特尔达成专利交叉授权的公司只有 AMD 和 VIA 两家。

按照授权条款,AMD 和 VIA 只有在第三方公司占据控股地位时才能将 x86 完整授权出去,而且附带着高昂的授权费用。目前 AMD 授权的天津海光和 VIA 授权的兆芯都不符合这一条件。以苹果公司的风格,肯定不会接受这种条款。

如果苹果不用 x86 这种复杂指令集架构(CISC),转而采用 ARM 平台,就需要对 macOS 的底层做出适配甚至重构。这对第三方开发者来说,可能不是个好消息。因为他们很有可能将面临各种各样的兼容性问题。

从业务层面看,Mac 电脑的销量最近几年一直在增长。根据市场研究机构 IDC 的数据,2017 年 Mac 电脑全球出货 1966 万台,同比增长 5.9%,在 PC 市场排名第四。

而按照苹果公司财报,去年第四季度,苹果共卖出了不到 500 万台 Mac,贡献营收 69 亿美元,占季度总营收不到 8%。

如果能顺利替换掉英特尔处理器,Mac 的利润率可以进一步提升。这也是苹果坚持垂直整合策略的根本原因。

原文发布于微信公众号 - AI科技大本营(rgznai100)

原文发表时间:2018-04-04

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