为维持制造技术优势,德国发力“智能工厂”

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10月27日消息,据华尔街日报报道,长期走在生产技术前沿的德国工业巨头想要通过将其工厂流水线上的所有机器接入网络,以在自动化制造上更进一步。这种联网流水线虽然还处于初期阶段,但将会使得产品的定制化变简单。

西门子安贝格工厂,它的大多数制造单元都能够自动接取和组装零部件

德国跟上数字革命步伐行动的下一个前线位于这座寂静的工业城镇的一家工厂。不过,这座西门子工厂的产品(应用于其它工业工厂的自动化机器)并不是关键,重点在于它的1000个制造单元是如何通过网络进行通信的。

在该占地10万多平方英尺的工厂中,大多数制造单元都能够自动接取和组装零部件,无需人工参与。

工业4.0

这座位于德国安贝格市的工厂,是德国的政府、企业、高校和研究机构共同打造全自动化联网“智能”工厂的协力合作的初期案例。

该联合项目名为工业4.0(Industrie 4.0),其联合董事长沃夫尔冈·瓦尔斯特(Wolfgang Wahlster)指出,这种工厂让产品可以直接在车间进行完全的定制化:装配线上的未成品会告诉“机器它需要什么服务”,然后机器按照这些信息自动组装出成品。

德国工业制造产业一直是欧洲最大经济体的支柱,而该项目的实施是为了让其继续保持竞争优势,以应对发展中国家低成本的制造业兴起,以及美国制造业的复兴带来的冲击。

该项目的基础是物联网——网络与现实设备的融合。谷歌今年在物联网的消费领域有一大动作:斥资32亿美元收购智能恒温器创业公司Nest。Nest恒温器可由智能手机和其它的联网设备远程控制。

目前,智能制造技术还处于试行阶段。不过,德国人工智能研究中心已经联合德国工业公司掌握了该领域最先进的一些技术。

化工巨头巴斯夫(BASF SE)位于凯泽斯劳滕的试点智能工厂,已经在全面定制化洗发水和洗手液。随着网上的测试订单的下达,其生产流水线上的空洗手液瓶贴着的射频识别标签会自动地跟生产机器进行通讯,告知后者它需要何种肥皂、香料、瓶盖颜色和标记。在这样的流水线上,每一瓶洗手液都有可能跟传送带上的下一瓶全然不同。

该试验依赖于无线网络,机器和产品通过无线网络完成所有的通讯工作,唯一需要的人工输入就只是下达样本订单。

西门子的安贝格工厂体现了现阶段的智能运营工厂的潜能。该工厂致力于为巴斯夫、拜耳集团、戴姆勒、宝马公司等德国工业公司(以及它们的众多海外竞争对手)的工厂生产自动化机器,过去25年一直在逐步强化数字化运作。目前,它的自动化运作程度已经达到75%左右,其1150名员工主要是从事计算机运行和生产流程监控工作。

基于互联网网络的全自营智能制造系统,可能要再过10年才能实现。不过,西门子董事会成员齐格弗里德·鲁斯沃姆(Siegfried Russwurm)称:“我们拥有所需的构建模块。”

除了西门子安贝格工厂外,其它走在智能制造路上的德国工厂包括:电子电动机制造商威腾斯坦集团(Wittenstein AG)的一家工厂,以及博世公司新建的自适应液压设备装配线(位于洪堡,定于今年秋季开始运营)。

担心美国统治互联网

德国向工业互联网的进军,一定程度上是因为它对美国统治互联网的不安。在线数据网站Statista的数据显示,谷歌目前在德国网络搜索中的占比高达95%,它的无处不在会不利于德国工业公司利用互联网实施更以服务为导向的商业模式。

德国国家科学工程院成员巩特尔·舒(Günther Schuh)称,他发现德国产业对像亚马逊、谷歌这样的公司的行业垄断地位感到十分担忧,因为那些公司掌控着消费者与企业之间的交接点。

谷歌能够利用它在搜索引擎市场的支配地位推广自有的产品服务,同时在邮箱、文字处理、云计算软件以外的诸多领域寻求扩张。例如,该科技公司正处于打造无人驾驶汽车技术的初期阶段。

而亚马逊的疆域也不再仅仅局限于在线零售,它已经携Kindle Fire平板电脑、Fire Phone智能手机等自主品牌产品进入了消费电子市场。

德国总理默克尔曾警告称德国企业需要更加努力地在数字经济中保持竞争力,德国经济部长西格玛尔·加布里尔(Sigmar Gabriel)也认为让谷歌等美国公司统治互联网数据行业是件危险的事情。

“工业4.0所需的大数据目前并不是由德国公司收集,而是由硅谷的四家大公司收集。这让我们感到担忧。”加布里尔本月早些时候在跟谷歌董事长埃里克·施密特(Eric Schmidt)公开辩论时指出。

德国的企业高层则似乎没那么忧心。

在西门子机动化设备部门总裁彼得·何维克(Peter Herweck)看来,谷歌的互联网统治地位不会对西门子的数字制造项目构成威胁。“也许,他们未来还能成为我们的合作伙伴,能够帮助我们的工程师发现工厂内需要维修的工具和零部件。”他说道。

博世董事会成员维尔纳·施特鲁特(Werner Struth)表示,“说到互联世界,智能制造需要的不仅仅是软件,还需要摸得着的硬件产品。”

政府支持

多年来,德国企业在生产技术领域一直走在世界的前沿。现在,它们又有了政府的帮助来维持领先地位。

工业4.0属于德国擅长的那种公私合作项目。该国政府并没有通过提供补贴来挑选优胜者,而是提供2亿欧元(约合2.53亿美元)研发资金,为企业创造新技术和网络化机会来形成统一的标准——充分利用政府研究机构的庞大系统来帮助企业展开研发工作。

在美国,奥巴马政府也在尝试效法那种研究网络,2013年拨款超过22亿美元支持全美各地的制造项目发展。

与此同时,美国产业和包括通用电气、AT&T、思科、英特尔和IBM在内的多家科技巨头今年3月联合成立了工业互联网联盟。与工业4.0一样,该非盈利联盟意在为企业和高校研究人员构建框架,建立互联网工业应用的标准和最佳范例。

原文发布于微信公众号 - 大数据文摘(BigDataDigest)

原文发表时间:2014-10-28

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