一位“门外汉”的创新家育互晓Vol.673

生活中,总有许多有趣的想法一闪而过。但很多时候,不了解、不擅长、没时间……人们都会因各种原因止步不前。

谁说,好的想法只能在自己擅长的领域孕育?谁说,一位“门外汉”无法撼动一个陌生的领域?

在今天的TED分享里,让我们跟塔皮瓦·奇威一起,去看这位电脑工程师如何走出自己的舒适区,走入另一个崭新的领域,去开拓自身,改变世界……

塔皮瓦·奇威 Tapiwa Chiwewe

IBM研究所人工智能研发与应用小组的管理者。

被雾霾吞噬的城市

几年前一个冬天清晨,我发现南非约翰内斯堡这座城市被雾霾笼罩。几乎每天,我都会经过那儿,但这次很不寻常。

约翰内斯堡曾以它别具一格的美丽天际线闻名于世,但那天早晨一切都消失了。我们旧日所熟知的优美城市与此刻雾霾笼罩下的灰蒙蒙的城市,形成了巨大反差。我突然意识到,这是由空气污染引起的一次严重的雾霾。我的内心百感交集,昔日的美景将要被这些阴暗的雾霾渐渐吞噬了吗……

在那一刻,我的内心涌起一股强烈的冲动——我不能就这样袖手旁观,我必须做些什么

但事实上,我并不知道应该做什么,如何做——作为一名电脑工程师,我既不了解环境科学、空气质量管理,也不了解大气化学。

那么,我应该以什么身份来解决这个问题?

在接下来的几年里,我学到了很重要的一课,如果我们想要实现更好的未来,我们都应该把这一课铭记在心:

即使我们并非某一特殊领域的专家,我们各自的专业技能也可能蕴含了解决那一领域问题的方法。有时候,我们所持有的独特视角,可以激发出非常规的思维,从而左右局势。

但无论你有多好的点子,更重要的是,大胆尝试。只有这样,我们才能知晓结果。

尝试改变

如果我想要尝试去改变,就必须先对问题足够了解,所以我又做回了一名学生。我开始做一些基础研究,很快就了解到,大气污染是世界上最大的环境健康风险。

据世界卫生组织2012年的数据显示,全世界几乎14%的死亡事件都是由家庭及周边的大气污染造成的,这在中低端收入国家尤为常见。

同时大气污染还带来了巨大的经济成本:据经济合作与发展组织统计,2013年有关方面的支出超过了4000亿美元。

我在自己的专业里,探寻着人工智能发展的科技新领域,即人类和机器的共生关系,让其找到有益的立足点并帮我们做出更好的决定。于是,当我再想到这个环境问题时,如何治理大气污染开始变得明朗起来:寻找更好的方法,去做出更好的决定

面对一个庞大的难题,我们势必要采用协同合作的方式。所以我决定去认识一些在相关领域工作的人——我开始与约翰内斯堡以及其他周边城市的官员对话;加入本地的科学社区;向那些陌生却相关的人打电话……

这些经历让我更深刻地了解了这一问题,帮助我避免了我这一行的人尝试创新时常会掉落的陷阱:在尚未真正掌握问题之前,就快速应用一项技术。

新的视角、新的篇章

我开始思考,我能做些什么来改善这种状况?我开始问我自己,如何才能有效融合我在软件工程和人工智能的技能,以及我所联系到的人们的专长?

于是,我决定创建一个在线空气质量管理平台,去揭示今后的污染趋势,并进行相关预测来判断可能会发生的结果。我十分确信一定会使其变为解决问题的实际方案,但我仍然面临着不确定性,它不一定会成功。我所拥有的仅仅是一名工程师的技能而已。

但对于多年来一直在大气污染领域工作的人们而言,我的技能是全新的。我开始意识到,一个新颖的视角、一个新的技能组合,可以催生一些卓越的事情。意志力和想象力是一盏指示灯,指示我们穿过阻碍、开启新的篇章

我整理了过去十几年的大气污染数据,以及约翰内斯堡周边的气象数据,然后与同事一起创建了空气质量决议支持系统,并将其上传到了云端。

它可以通过分析历史和实时数据来揭示污染的变化趋势——使用新的机器学习技术提前数日预测未来的污染情况,预知不利的污染事件,界定重度污染源。

这意味着居民可以对他们生活做出更好的安排,城市规划者可以做出更好的决策,相关权威机构也可以提前调整、预防污染的发生……

我们第一个试点已经运行了120天,覆盖了整个南非。这些预测数据与实地采集的数据表现出了紧密的相关性,我们预期得到了验证。而不久前的冬日早晨,那座被雾霾湮没的城市也开始受益于此。

勇往直前、尽力一试

可是,当我产生要做些什么的念头时,如果我没有深入调研大气污染的问题,没有关注国家的环境状况,而是仅仅寄希望于某些机构、其他管理者来处理这些事,结果会是怎样?我不得而知。当全力推进一项深信不疑的事业时,关注成功的可能性、考虑不作为的后果非常重要。我们不应该为反对和阻力分心,而应让它们激励着我们走得更远。

无论你在身在何处,下一次,当你发现你天生的某种好奇心被激起,而它也事关你所在意之事,你开始有一些疯狂或勇敢的想法……或许,它已超出了你擅长领域,但这又怎样呢?以你自己的方式、独特的视角,勇往直前,尽力一试,或许就会得到意外惊喜。

社会和学校可以定义专业、划分行业,但就如塔皮瓦·奇威所做的创新,那些非常规的思维恰恰会诞生在一个陌生的领域。

好奇和创意永远无法被分类,我们的生活也无法被割裂

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