区块链与共享账本01

区块链有什么用,有什么意义?很多人都在问(质疑)。

我比较喜欢的一个答案是:通过成为人类合作问题的新解,区块链有潜力从根本上改变经济活动的形式。

合作的基本问题

亚当斯密在他的《国富论》提出了一个至今仍成立的观点,人们的分工和交换促进了社会财富的增长。

但是,如果没有任何制度约束,在利益最大化的理性人假设下,经济交换中的合作是无法实现的。

我们可以从博弈论中经典的囚徒困境来理解这一点:

警方逮捕甲、乙两名嫌疑犯,但没有足够证据指控二人有罪。于是警方分开囚禁嫌疑犯,分别和二人见面,并向双方提供以下相同的选择:

若一人认罪并作证检控对方(相关术语称“背叛”对方),而对方保持沉默,此人将即时获释,沉默者将判监10年。

若二人都保持沉默(相关术语称互相“合作”),则二人同样判监半年。

若二人都互相检举(互相“背叛”),则二人同样判监5年。

(文字来自于维基百科)

合作问题的经典解决方案

有几个经典的解决方案。

第一个,重复交易

正如阿克塞尔罗德在《合作的进化》一书中所阐述的,当博弈重复无限多次时,囚徒便不再有困境,合作就变得有利可图。人类的社会发展历史也印证了这一点。早期的人类交换和合作,主要就是熟人交易。

在早期的经济体系中,人们只跟他们认识的、熟悉的人重复交易。

重复交易、文化同质,是这种经济交换的典型条件。尽管交易费用很低,但是由于劳动分工的规模和专业性因此受限,生产力发展的程度也低。

随着分工的专业化,交易的规模与范围逐渐超出了熟人范围。

第二个解决方案是声誉

即使交易双方互相不认识,只要他们在一个圈子里面参与多次交易,而且这个圈子里信息的传播是足够有效的,他们就可以通过声誉来判断对方是否愿意合作,是否值得信赖。

在这种经济体系中,交换的参与者们形成共同的行为准则,靠自觉执行的契约精神来维系和约束行为。

声誉以信息成本为基础,也因此受限于信息成本。

第三方实施

当分工进一步专业化,交易的范围扩大到声誉的信息传播效率不再足够时,就需要第三方实施者来保证协议的强制执行了。

在诺奖得主道格拉斯·诺思看来,“契约的第三方实施是现代复杂经济社会得以存在的基础”。按照程度的不同,它包含了国家,银行和金融体系,所有的平台型企业,中间商企业,公证、会计、法律等服务体系,不一而足。甚至,对于大部分雇员来说,现代的所有公司组织本身也属于第三方实施。

这里所说的契约包括所有的商品、劳务的交易行为,或者说,所有的经济活动。第三方实施者的存在,确保契约能被履行,降低了交易的不确定性。

但第三方实施也有它自己的问题。

第三方实施,由专门的人或者人组成的机构来执行,也存在代理人问题(Agency Problem)。第三方实施者的目标和利益,不一定与被约束的参与者(在这里可以理解为委托人)一致。他们可能会根据个人偏好对参与者区别对待,可能会寻租,可能根据自己理性偏好行事导致整体利益的损害,等等。

对第三方实施的改进,一般从两个方面入手。

第一是引入竞争。商业银行之间的竞争是一个例子。但是,在很多情况下,第三方实施的切换成本非常高,在这种情况下,竞争的存在并不能有效改进它的问题。

第二是引入问责制度,通过某种机制,促使第三方实施者从被约束者的利益出发来行事。

无论从什么方向改进,都很难接近理想。我们期望它像机器一样运作,在实施规则时,不偏不倚。

区块链,也许可以取代某些第三方实施,成为合作问题的新解。

区块链怎么取代第三方实施

区块链,是比特币等加密货币使用的一种数据结构。

不过我们一般用它来指代由去中心化网络维护的共享的交易账本。

在这个共享账本上,历史交易记录不能被删改。对于不同类型的交易,可以设定交易发生时执行的处理规则。后者也是就是人们常说的智能合约,它并不智能,但会被强制执行。

毫无疑问,区块链不能取代所有第三方实施。它不能取代国家和司法机构。

但它可以取代一些经济活动中的第三方实施,实现本来无法进行的交易或协作。

一来,我们可以使用区块链来管理经济交换或者协作中的凭证,把谁拥有什么、谁与谁交易了什么,记录在共同账本上。账本由所有的参与者共同记账。任何人都可以随时通过技术手段来对账本进行审计。

二来,把复杂的的契约通过代码的方式写入区块链中,减轻契约实施的不确定性给合作带来的影响,降低人们经济活动的交易费用。

如果设计和实现得当,去中心化网络没有利益主体,不会有寻租行为;不偏不倚地执行规则,不会对特定参与者进行区别对待;由参与者共同维护,契约的实施者与被约束者的利益诉求一致。

这确实有可能是合作问题的一个新解决方案。

在诺思对于社会经济绩效的考察中,他认为人们解决合作问题的所采用的制度,极大地影响经济,塑造经济活动的形式,并决定了经济的繁荣或者停滞。

因此,我们有理由期待区块链在这个意义上可能带来的变革。

我们能做些什么

虽然在未来区块链可能给经济形态带来根本性改变,但现实与理想的距离还很远。

区块链的应用仍然面临着许多困难。

在充分认识到这些困难的同时,创造性地采用区块链技术,使用去中心化的共享账本来重塑我们的协作方式,也是值得尝试的。

下一篇文章,我将谈到目前区块链,或者说,去中心化的共享账本,在应用层面上面临着哪几类问题。

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