供水也用上了人工智能?让这个小东西来接管你家的用水系统吧

2015年,加州遭遇了一场空前旱灾,之后州政府要求市民削减20%的用水量。与此同时,圣克鲁兹创业家凯莉·沃特斯(Keri Waters)留意到另一项数据:一般在美国家庭里,10%的用水都因为渗漏而损失了。不少加州市民减少了冲澡频率,任由门前的草坪渐渐干枯变黄,却不知道还有更简单的解决方法,那就是把漏洞补上,因为漏水问题有时候并不明显。

沃特斯及其团队开发了一种新型设备,帮助户主们搞懂家里的水都用到哪里去了。Buoy(浮标)连接家庭水管线路和无线网络。水流经管道时,该系统会利用机器学习算法识别水源是用于洗澡、洒水器还是洗衣机。

如果存在漏水问题,与该系统连接的应用程序会为户主提供远程断水并致电水管工的选择。如果系统识别到大量水源被用于某一活动,比如浇灌草坪时,它也能帮助我们在特定用途上进行策略性调整。

[Buoy Labs供图]

这一创意发源于加州,但背后的技术旨在解决一个更大的问题:美国全国的水费都在上涨,供水公司面临替换老化基础设施的高昂成本,某些地区还因气候变化而旱灾频发,水费还将继续飞涨。

在人口日益缩减的城市里,人均水费更是高得令人瞠目,因为能分摊的人更少了。据2017年年初一项研究估计,无法承担水费的美国家庭比例将在5年内翻三倍,从11.9%增长到35.6%。Buoy的目的是帮助居民减少不必要的用水,从而降低水费。

作为一部解决费用问题的设备,Buoy的价格不低:这项技术本身的成本加上聘请持牌水管工的安装费和终生订阅服务费,一共是799美元。

本来就给不起水费的人,比如底特律的众多居民也掏不出这笔钱购买第一代产品。但对于还有点多余可支配收入的家庭而言,这套系统能够帮上不少忙。

“如果你是全国那一半人口的其中一员,面临着阶梯式水费和高昂的用水账单,Buoy将在大约1年内帮你收回成本。”沃特斯说道。

在2017年1月开始的公开测试中,该公司发现,多数用户因为漏水而浪费了9.5%的用水。她指出,如果一般家庭漏掉了10%的用水,那么只要解决了这个问题,每年就能节约13,000加仑(约合49210升)的用水了,相当于省下300-400美元的费用。

越来越多供水公司还针对用水过量的用户收取高额罚款。“假设你家的洒水喷头连续喷洒几天,那可能要交1,500美元的罚款。”她说道。

户主还能确定用水量最大的地方,从而节约水费。举个例子,某公测用户发现,他每天手洗碗碟要耗费80加仑(约合303升)的水,而一台现代洗碗机清洗一堆碗碟大概只需3加仑的水。

由于他居住在圣安东尼奥,用水很贵,他大概算了一下,买一台新洗碗机,一年内就能抵消成本了。随着这款应用不断发展,未来将能提出更多建议。

该公司还希望,久而久之,这款产品将成为人人都能消费得起的普通家用器具,包括连水费都给不起的群体。沃特斯用特斯拉作类比。“他们从有能力投资革命性新技术的一部分人口入手,再降低其成本,普及到大众之中。”她说道。“我们的理念也是如此。”

另一款类似的设备名为Water Hero(水英雄),可识别漏水问题,但还无法区分在特定时段用水的家电。

其中一个版本售价499美元,无需专业安装;其他版本售价799美元,水管型号更大。还有一款类似的工具名为Dropcountr,仅通过某些供电公司供应,可侦测漏水,但不具备远程断水功能。(保险公司每年要为漏水造成的损坏支付数十亿美元的保险金,它们或许会对远程断水功能感兴趣,没准还能给拥有这项技术的用水家庭提供折扣优惠。)

随着传统水源压力增加,地下蓄水层或水库水源枯竭,沃特斯设想,Buoy或能推动用水向新技术过渡。从空气中获取水分的设备或生活污水处理系统等技术目前已经存在,但要使用它们,人们还需要更多数据的支持,而不仅仅是一张简单的水费账单。

“假设我想给家里购置污水处理系统。”沃特斯说道。“光看水费单不够,还必须了解户外浇水的用量,对比淋浴和洗衣机所产生的污水量。”

她认为,新用水技术目前的处境和家用太阳能电池板在世纪之交的情况类似;一套完全脱离供水网的系统目前的成本大概是4万美元,和2001年的家用太阳能电池板差不多。2001年加州实施的轮流断电措施带来了一些变化,促进了太阳能的发展。干旱或将产生类似效果。

“我们刚刚展开这一宏伟愿景,试图重塑人类与水之间的关系。”她说道。

“在我看来,整体局势就是,长期以来,我们把水视作理想当然的存在。政府给予了大量补贴——甚至超过了石油——而这种现象正在发生改变。作为生活在这一时机的我们来说,这是一项挑战,但也是一个机遇,我们得以思考自己所希望居住的世界,以及我们希望对家庭用水拥有怎样的控制权。”

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