当前机器人领域值得关注的5大趋势

“机器人报告”网站创办人、机器人市场分析专家Frank Tobe近日撰文,指出了当前机器人领域值得关注的5大趋势,包括:

趋势1:中国的雄心

中国经济目前处于向工业化、城镇化和消费驱动的增长的转变阶段,并正在进一步深化。这一变化既受到了政治上的推动,又是自我发展的需要。机器人领域的发展受到了很多因素的推动:希望出口汽车,但汽车的质量水平只能利用成熟的机器人自动化方法来提高;政府出台了多种五年刺激计划,发展本土机器人工业;人力成本不断上升,导致机器人在劳动力中所占比例不断提高;熟练工人的数量有所下降。

因此,中国正在占领机器人的买方和卖方市场。然而,对于那些想彻底赢得国内机器人市场的中国公司而言,他们必须掌握核心部件的制造能力,并提高整体质量和精密性。中国需要能在本土制造臂端工具、减速器、谐波传动等部件,而不能靠进口。中国聘用了很多退休的日本工程师来帮助加速这一进程。中国的风险投资公司也伸出援手,他们收购国际公司,投资那些尝试完善这些部件的中国公司,还向国际公司提供投资让他们重新定位转而在中国销售和制造。

中国政府已采取一系列措施来刺激国内机器人市场,包括向公司提供贷款和其他奖励,也向地方政府提供贷款和奖励以便他们提供房产和税收优惠。多部门联合起草的2016年至2020年机器人产业规划提出,每年国内公司生产10万台工业机器人,年销售额达到300亿人民币(54亿美元)。此外,根据中国机器人产业联盟(China Robot Industry Alliance,CRIA),有40多个新的机器人工业园已建成或在建,而且地方政府制定了80多项政策来支持这一产业。

不过,据国际机器人联合会(Internatonal Federation of Robotics, IFR)发布的2015年统计显示,中国面临增速降低、预期减半的挑战。但是,中国的国际化正在推进,并逐步赢得了公众认可。中资公司收购德国工业机器人制造商库卡(Kuka)一半的股份就是一例。富士康使用了4.5万台Foxbot(富士康自有机器人品牌),还不包括来自其他制造商的机器人,这又是一例。

趋势2:协作机器人

关于迅速增长的协作机器人市场,有很多报道。最近的报道描述了汽车公司用人与辅助人类的协作机器人组合取代了旧式工业机器人,以实现所需的灵活性。丹麦优傲机器人公司(Universal Robots,UR)和美国反思机器人公司(Rethink Robotics)的网站上都提供了大量视频,展示协作机器人在多个应用领域的使用案例。这是机器人产业中自行产生且不断发展的领域,由丹麦优傲机器人公司率先开始,但是受到了来自德国库卡公司、瑞士ABB集团等的竞争。

这种新型协作机器人的最大特点是灵活、安全、可快速部署,并且相关训练较为简单。每项特点的提升都会给定价带来压力,最新的低成本德国产Franka工业机器人和即将更换品牌的Roberta机器人都反映了这一点。同样地,2016年6月在德国慕尼黑举办的国际机器人及自动化技术贸易博览会(AUTOMATICA)上,每家机器人制造商都在兜售他们的协作机器人,即使在当时任凭如何异想天开,他们都没有真正的拥有一台协作机器人。

将协作机器人变成商品可能不利于获取利润,但有助于开展业务,对于那些希望向使用机器人迈出第一步的企业尤其如此。

趋势3:机器人即服务(Robotics as a Service,RaaS)

农业是成本敏感的产业,在最近一个关于农业机器人的研究项目中,许多公司提供利用机器人进行的服务——而不是销售机器人让农民来操作它们。所提供的服务包括间苗、除草、喷药、空中成像及分析等。

提供服务而不是提供服务中用到的产品,这种概念已经成为把未经测试的产品推向市场的一种方法,但许多进取的创业公司发现了使服务提供商受益的规模经济。利用无人机搭载感应器和相机捕捉数据,然后开发软件分析数据并将其转换成可操作的计划,这一应用已跨越了行业界限,提供给农业公司、油气公司、非政府组织(NGO)以及希望监控难以到达区域的政府。安保公司开始提供机器人即服务来补充、提升甚至取代内部安保等。

对在物理空间里执行任务的真实机器人与执行虚拟的机器人式服务的软件机器人之间的界限有些模糊。因此,许多公司和服务供应商不仅提供开发应用程序的软件开发工具包(software development kit,SDK),还开放他们的应用协议接口(application protocol interface,API),这样他们的新机器人就能扩展范围、提高效率,更便于用户使用。苹果刚刚宣布将开放应用协议接口,亚马逊一直在鼓励开发者利用他们的会话语音识别系统Echo和Alexa。这帮助很多创业公司利用定制化Alexa驱动的Echo式设备来提供机器人即服务。一个例子是比利时创业公司Zora Robotics在多种机器人上应用亚马逊的Echo/Alexa系统以及他们自己的软件为健康和养老市场提供服务。

趋势4:物流及材料处理

更好、成本更低的视觉系统,尤其是低成本3D视觉,导航和移动性让多家现有企业和创业公司为工厂、仓库和物流中心提供更好的材料处理办法。在金融危机中,物流的资本支出被暂缓,因为现有系统看上去能应对需求量。但随着全球走出金融危机,情况有所改变,客户希望他们的产品处理得更快,仓库如果不对新技术、新方法、新供应商进行大规模投入,就不能跟上趋势。而且,这些新技术必须适应现有的设施和系统;几乎没有物流公司会修建新仓库,相反地,它们会改变方法和系统。

亚马逊/Kiva等新兴公司和MiR、Clearpath、Aethon、Fetch等创业公司纷纷加入瑞仕格(Swisslog)、格林策巴赫(Grenzebach)、富美实(FMC)等知名公司,尝试引入新技术来加快挑拣流程以及所挑拣物品向打包/装运站的运送。

趋势5:投资机器人

在2015年的投资活动中,有55家创业公司收到了总计13.2亿美元的投资;发生的32次收购总价达22.7亿美元(根据报道金额);发生了一次首次公开募股(IPO)。截止2016年6月中旬,有56家创业公司拿到了4.28亿美元;发生了20次收购,总价约45.3亿美元(根据报道金额)。如果沙特主权财富基金(Saudi sovereign wealth fund)对优步(Uber)的35亿美元投资未被反对,如果25亿美元收购库卡公司49%股份的报价被接受,那么数字会更高。

尤为引人注意的是中国投资者对西方机器人技术的投资:美的出价收购库卡公司49%股份、中国化工集团公司(ChemChina)收购德国橡塑化机制造商克劳斯玛菲集团(KraussMaffei)、浙江万丰科技并购美国焊接机器人应用系统服务商Paslin、汉德资本收购意大利工业机器人公司Gimatic。

中国也在刺激国内机器人产业的发展。举个例子,清华大学于2003年成立的国有基金清华控股在天津举行的世界经济论坛(World Economic Forum)上宣布启动两大项目。一个旨在帮助创业企业,另一个则专注于让科研成果商业化。到2021年,清华控股会在中国设立1000个商业孵化器,并在美国、英国、德国等国家另设50个。母基金的规模将超过30亿美元。

原文发布于微信公众号 - 人工智能快报(AI_News)

原文发表时间:2016-08-10

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