【深度】Uber 无人驾驶的前世今生:Otto 团队360°技术拆解

【新智元导读】Uber昨天宣布收购初创公司 Otto,后者由谷歌无人车团队的前骨干成立,开发无人驾驶卡车相关技术。Uber 还宣布与沃尔沃合作,预计2021年推出无人驾驶出租车,原型车本月起在匹兹堡上路测试。本文深入Otto团队,挖掘 Uber 新收入的无人驾驶技术,梳理 Uber 无人车布局,解读这家以叫车服务起家的互联网公司在自动驾驶上的非典型道路。

本周一(14号),福特宣布要在 2021 年推出全自动驾驶出租汽车,这些车没有方向盘,也没有刹车板,而且全部实现商用量产。

到了周四(18号),Uber 宣布与沃尔沃合作,斥资 3 亿美元,计划在 2021 年推出自动驾驶汽车。根据协议,Uber 和沃尔沃将各出 1.5 亿美元作为初步研发资金,共同开发无人车:Uber 提供技术(让汽车变为自动驾驶的软件),沃尔沃则提供车,具体使用的车型是沃尔沃 XC90 SUV(见下)。

双方都看好这次合作。Uber CEO Travis Kalanick 说,Uber 想要解决交通伤亡问题,但自己做不到,因此选择与沃尔沃合作,后者在汽车安全方面有保障。沃尔沃 CEO Håkan Samuelsson 则在发言中表示,达成这个联盟让沃尔沃驶入当前汽车产业技术革命的核心。

据彭博社报道,从本月起,经过专门改造的沃尔沃 XC90 SUV 就会作为 Uber 的自动驾驶出租车,在美国匹兹堡上路测试。测试时,这些出租车将以自动驾驶模式免费载客,但司机的位置上还是会有工程师坐着,以防万一。到今年年底,Uber 预计推出 100 辆沃尔沃 XC90 SUV 自动驾驶出租车。

解密 Uber 无人驾驶技术:做卡车的!

同样,在昨天,Uber 宣布收购 Otto,一家由谷歌无人车团队前核心成员离职后创立的公司。收购后,Otto 的联合创始人,也是谷歌无人车前技术负责人 Anthony Levandowski,将成为 Uber 无人车研发团队的负责人,掌管无人驾驶卡车和汽车的研发。

也就是说,Uber 顺利迎来一次大输血——Otto 团队将加入成为 Uber 无人车技术部分主力。

此外,Uber 预计在 Palo Alto 新建 18 万平方英尺的厂房,那里将负责 Otto 长途自动驾驶卡车任务(技术人员还是留在旧金山)。

这些都显示出 Uber 更大的野心:自己拥有技术,2C 之后,进军 2B 的领域。

那么这家 Otto,究竟是什么来头?

2016年 1 月,时任谷歌无人车团队技术负责人的工程师 Anthony Levandowski 离职,谷歌地图原负责人 Lior Ron 和其他十几位工程师也跟着一起离开。

Ron 和 Levandowski 在旧金山创立了无人驾驶卡车公司 Otto,为 18 轮的大型卡车实现自动驾驶提供技术服务。

这些大型卡车搭载了 Otto 开发的产品,能够实现 L3 的自动驾驶。

Otto 的创始人:谷歌无人车团队前技术负责人 Anthony Levandowski(左)和谷歌地图原负责人 Lior Ron

Otto 的口号是“Re-thinking transportation”,换一种方式看运输。Otto 认为,长途货运,效益与安全可以兼得。

今年 7 月,Business Insider 探访了 Otto 的办公室。从外面看,就是一间平凡无奇的的车库。实际上,Otto 办公的地址就是以前的一间卡车厂房。

Otto 的创始人只有 4 个:Lior Ron 曾经是谷歌地图的产品主管,Anthony Levandowski 曾是谷歌无人车的技术主管,也是项目代表人物之一;另外两名是 Don Burnette 和 Claire Delaunay,都是谷歌的前员工。

他们相信自动驾驶卡车将在 5 年内普及——这比谷歌的消费级完全自动驾驶汽车更早。

Otto 现在有 4 辆卡车在路上行驶。眼下,驾驶过程中,卡车上有两名人员,一名坐在方向盘后面,另一名正在研究激光雷达和软件系统的在“看”什么。但 Otto 的最终目标是,卡车将只需一名人员,在卡车自动行驶在高速公路上时,“驾驶员”可以在车内睡一会儿觉,仅仅在常规道路时才需要驾驶员掌控卡车。

Ron表示,在美国所有车辆中,只有大约1%是大型货车,但它们因行驶而产生的污染却占了28%,它们的行驶里程只占美国总体的5.6%,但是却在驾驶人死亡人数中占了9.5%。他认为,自动驾驶卡车意味着驾驶员不用再被剥夺睡眠,对于环境的影响也会更少(因为卡车不再需要加速减速从而浪费燃料)。另外,如果卡车能够全天候行驶,那货物运输就会更加高效。

Otto 的部分自动部件当安装在卡车的引擎盖下面,但你可以在外面看到摄像头、雷达设备和激光雷达传感器。

Otto 自己做激光系统,办公室有专门的试验区。如果上图中的灯亮着,就意味着正在进行,没有佩戴专门眼镜的员工必须远离。

下图是 Otto的一名机械工程师展示一台旋转车床。

为了尽可能的做到快速、高效,Otto 的大部分部件都是自己制作的。

Otto 的齿轮可以安装到到任何具有自动变速器(通常是2013及之后的型号)的卡车上。因为一台半拖车的寿命是11年,Ron认为这种改进方法是尽快应用该技术的最佳方式,同时,这也是 Otto 与其他公司最大的不同。戴姆勒卡车公司制造的一款自动驾驶卡车叫做 Freightliner Inspiration,其他几家初创公司也在做自动驾驶卡车。

今年 5 月,Ron 在接受《福布斯》采访时表示,他们离开谷歌的原因是对无人车和无人卡车技术实现先的分歧。“从技术角度说,我们认为自己能更快解决卡车自动驾驶的问题……总的来说,卡车自动驾驶更简单,路上没有行人,而且专用道路有很多,地图建起来也更容易”。

现在,Levandowski 和 Ron 率领的 Otto 团队现在已经有 90 多人。在收购消息公布后,Otto 在 Medium 的公司博文中表示,“……携手一起,Otto 将和 Uber 共同成为自动驾驶运输系统的中流砥柱,让交通像自来水一样方便”。

Otto 的加入,除了人才、技术,还为 Uber 带来了无人驾驶卡车的市场。

甩掉人类司机的野心

作为叫车服务公司,Uber 是靠拉拢司机起家的。但是,要让汽车变成无人驾驶,这家公司也没有怎么犹豫。 Uber 对无人驾驶技术的投入已经有一段时间。2015年,Uber 与卡内基梅隆大学合作,建立科技中心,致力于研发无人驾驶汽车。据 Quartz 报道,Uber从卡内基梅隆引入了 40 名研究员,组建无人驾驶团队——Advanced Technologies Center。(有评论人士将 Uber 的这次人才引用称为“洗劫”,但当年 9 月,Uber 也向卡内基梅隆大学捐赠了550万美元,设立机器人教职岗位和奖学金。)

很多人认为,Zoox、谷歌和 Uber 最终都将在市区推出按需型无人驾驶汽车车队。本质上说,它们属于机器人出租车。对于尚未实现盈利的Uber来说,减少甚至淘汰其逾100万的合作司机会有助于削减公司的运营成本。目前,Uber有大约75%的收入支付给司机。这部分支出的减少,很有可能会弥补购买、维护和存放无人驾驶汽车的新支出。

市场分析人士认为,叫车和租车公司本来就是无人车的大客户,因为无人车价格会便宜很多。而且,省去司机的人事费用后,叫车和租车公司能挣得更多的利润。

作为一家从拼车起家的公司,Uber在无人车上到底都做了什么布局?

彭博社7月初发表的一张无人驾驶产业关系图,Uber 已经处于绝对中心的地位,无人驾驶产业中的另外两大玩家——车厂和互联网公司,都在围绕 Uber 做工作。

谷歌曾是 Uber 最大投资者。2013年8月,搜索巨头谷歌旗下风险投资部门谷歌创投(Google Ventures)斥资2.58亿美元投资 Uber。这是谷歌创投截至当时规模最大的单笔投资交易。之后不到一年的时间内,谷歌创投又继续注资参与了Uber下一轮融资。Uber 公司面向司机与乘客的智能手机应用程序都是基于谷歌地图而开发的。

然而,市场风云变幻,今天的朋友明天就成了对手。根据 Business Insider 报道,2015 年6月谷歌地图的主要负责人,Brain McClendon 被 Uber 挖走。Brain McClendon 在谷歌地位非常高,被认为是谷歌最有影响力的管理者之一。Brain进入谷歌是在2004年,当时谷歌收购了地图初创企业Keyhole,Brain 是Keyhole的工程VP。

谷歌快递(Google Express)的创始人Tom Fallows 也加入了Uber的管理层。另外,Tom Fallow在一次公开讲话中透露,原谷歌PR部门的 Rachel Whetstone 也在2015年离开谷歌,加入Uber。

其他的动作还包括:

  • 2016年5月初,谷歌母公司 Alphabet 和菲亚特克莱斯勒汽车公司发布联合声明,谷歌同意向菲亚特克莱斯勒购买100辆Pacifica小型货车,用来测试谷歌的无人驾驶技术。根据国外媒体2016年6月9日的消息,亚特-克莱斯勒与 Uber在就无人驾驶合作进行磋商。具体结果会在今年年末公布。
  • 丰田2016年5月24日宣布投资Uber,但未透露具体投资额。除了直接投资,丰田还为加入Uber 服务的司机提供租车的选择,计划通过旗下贷款机构的新租赁项目向Uber合作司机提供车辆。
  • Tata是一家印度汽车公司,在2008年3月26日,塔塔曾从福特手中以23亿美元的价格买下捷豹和路虎。2015年8月20日,Uber 宣布获得 塔塔机遇基金(Tata Opportunities Fund,简称 TOF)战略性投资。

叫车服务公司的无人驾驶进击之路

汽车调研公司 Kelley Blue Book 的分析师 Karl Brauer 告诉《纽约时报》,他认为 Uber 是所有跟汽车相关的公司当中,受无人车趋势影响最大的一家。

Uber 在国外最大的竞争对手 Lyft(同样也是叫车服务平台),接受了GM 5 亿美元的投资。GM 和 Lyft 携手,预计推出基于雪佛兰电动车的自动驾驶出租车。

对比中国,作为中国最大的叫车平台,滴滴出行也在无人车上布局。CTO 张博曾在接受新智元记者的采访时说,无人车是滴滴重大战略布局,很快会有无人车上路。张博透露,滴滴无人车团队将由滴滴研究院院长何晓飞负责。而何晓飞则是滴滴新成立的“滴滴研究院”院长,机器学习领域专家。

在未来的无人驾驶交通系统里,叫车服务公司的平台化优势非常明显。Uber 创始人兼 CEO Travis Kalanick 在谈到无人车业务时曾表示,无人车“不是副业,事关生死存亡。”(This is not a side project. This is existential for us.)对于所有的叫车服务平台,都是如此。未来属于无人驾驶, 想要在这一块巨大的市场上占得先机,如果现在才开始布局,已经有些晚了。

原文发布于微信公众号 - 新智元(AI_era)

原文发表时间:2016-08-19

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