苹果也要挖墙脚?前Google首席业务总监能否带领苹果走出AI困境?

谷歌前搜索和人工智能业务总监四月被挖加入Apple,周二消息,他将同时领导Siri和Core ML两个团队,带领“落后的巨人”在AI领域重新出发。

John Gianandrea是谁

说起这位“温言软语”的大咖,John Gianandrea的履历表十分丰富。

起初他是传奇公司General Magic的高级工程师。后来在Apple大展拳脚的Susan Kare、Tony Fadell、Andy Rubin、以及现任技术副总裁Kevin Lynch都曾在General Magic工作。

General Magic失败之后,Gianandrea成为了Tellme Networks和Metaweb Technologies两个科技公司的联合创始人。

在Google的八年里,Gianandrea对于其近年来在AI领域的种种突破,包括Google Assistant、Gmail、Google Search’s Knowledge Graph等,都可谓功勋卓著。2016年坐上Google AI方向的第一把交椅,他的离职对于Google而言,可以说是真“扎心了老铁”。痛失大将后,Google改组了公司AI方向上的结构,原本的“搜索和人工智能部门”被“一分为二,分别由Ben Gomes和Jeff Dean负责。

空窗期,Gianandrea曾被纽约时报称为“人才市场上最有资格最能胜任的科技执行官”。Gianandrea加入Apple并不是个新事件,其实在今年四月,这位待价而沽的专家就已经被新雇主收归麾下,但直到昨天,Apple才正式对外界公布了他目前的职务。

苹果为什么要挖他

根据计划,Gianandrea会领导Siri和Core ML(Siri的新软件工具箱)两个团队,成为16个直接对Tim Cook反馈的执行官之一。按照Apple以往经验推算,新执行官将不会改变原本团队的结构 - 不同团队致力于不同项目,而公司作为一个整体联动 - 但Gianandrea作为两个部门共同的领导者,会将这两个方向统一起来。

Gianandrea的入职本身十分吸引人,因为人工智能方面真正像他一样举足轻重的专家并不多。比如,Apple就雇佣了Carnegie Mellon大学深度学习的教授Russ Salakhutdinov。截至目前,苹果已经至少雇佣了86个专家,更不要提AI博士学位的员工。这样大规模的招贤纳士,体现的是四大巨头GAFA之一的苹果(Google, Amazon, Facebook, Apple),为了弥补自己在AI方向上的弱势所做出的努力。

什么?你说苹果在AI方向上没有弱势?

不信你就往下看。

‍Siri的锅到底谁来背

说起来,几年前的Apple其实是AI绝对的先行者,可以追溯到2011年iPhone 4发布会上推出的个人语音助理Siri。在当时,Siri一经推出,就带起一波热度,连进步不大的iPhone 4都打破了销售记录。

对于大部分苹果手机使用者来说,Siri都不陌生。但要真的评价它能用来做点儿什么,又不得不承认它的确也没做什么,是个有点鸡肋的产品。尤其近几年来,功能滞后,体验感不佳,成了人们闲来“调戏”的对象。即使Apple在2016年推出了SiriKit进行弥补,比起现在市面上像Google Assistant、Alexa之类的内置系统,Siri都显得力不从心。

有传言称,Siri的失败是因为相关负责人Richard Williamson认为每年只更新一次,能和新的IOS系统同步即可。Williamson说,这可真是人在家中坐锅从天上来。Siri本来也不是Apple公司自己的成果,而是2010年时候买下的,要怨也要怨到Siri原始的创造者身上。“软件本身有严重的bug,经常不好用,还慢。”

地基有问题,大厦建起来就有点难。

2013和2015年苹果又分别买了Topsy和Vocal IQ,意图为Siri添加自然语言等等功能。但Topsy团队就明显感觉被Siri的先天不足拖慢了步伐,气得很多工程师干脆想扔掉现有程序重头来过。但全球上亿的用户,要真推倒重来,并不容易。

另外,Siri的定位和其智能交互的本质也产生了断层。

智能助理在什么时候用得最多?在用户腾不出手来的时候,比如开车或者做饭的时候。Siri目前主要搭载在手机上,场景不匹配。

更重要的是,苹果的生态系统基本是个闭环。它只允许很少的第三方进行程序开发。如果说Amazon开放Alexa为Echo点了订披萨、读收据、开灯等25000多个技能点,那么Siri则像是Apple的笼中雀,缺失了实用性。

智能音箱又失街亭

为了解决场景不匹配这一问题,苹果在去年2月推出的家庭便携音箱HomePod上搭载了Siri,但这一子落得也似乎不情不愿。

有消息称,苹果原本没打算在这款音箱上装载任何智能系统,只想安静做个颜值高、音质高、价格高的三好音箱。迫于市场上Echo和Google Home的压力才勉为其难地在音箱上加上了Siri。临时抱佛脚终究解决不了Siri的积弊,这款“智能”音箱连闹钟都只能设置一个。

即便如此,Apple的姿态还是很高。目前Google Assistant和所有安卓系统,iOS系统,Chromebooks,乃至一些第三方耳机都兼容。Alexa也很快将和所有的Windows PC兼容。苹果却依然坚持Siri只能在苹果的设备上使用,基本上锁死了Siri的传播途径。

在价格方面,Echo卖到了40刀的低价,性价比很高。而苹果走的是高端线,HomePod售价为349刀。在时间方面,Google Home和Echo都已经推出了好几年,HomePod才姗姗来迟。价格高,入市晚,HomePod目前的市场份额只有4%。

战略失误悔之晚矣

不可否认的是,“第一个吃螃蟹”的苹果没有再接再厉,是一个战略性错误。从2010年到2014年苹果在AI领域停步不前。商场如战场,其他三个巨头却披星戴月,取得了丰硕的成果。

拿Facebook来说,靠着机器学习,Instagram能够识别消息、图片、视频内容,推荐相关、清除垃圾信息。可以说没有AI,就没有Facebook的今天。

Amazon不管线上线下都依赖着AI,单是集运中心就有8万多个机器人。草莓熟不熟,水果什么时候该邮给顾客,都需要电脑去识别。

Google的研发团队Google Brain代表着业内最高水准;不仅如此,这位巨头一直处于疯狂买买买的模式。买下伦敦DeepMind之后,Google还大手笔投资了德国AI中心DFKI和牛津大学的AI研究项目。

经过数年的发展,AI的价值迅速扩张到巨头的本业之外。Amazon还用自己的AI技术在Seattle开了一家无人超市。Google的DeepMind在英国医保系统也有所建树。Facebook 2016年开始研究怎么用AI语音来让失明的人也能“看”到图片。

回头来看苹果,没有创造性的成果,Siri也差强人意。之前说着要搞自动驾驶,Telsa都在中国开厂小目标年产50万台了,领居家孩子都打酱油了,Apple怀的该不会是个哪吒?

AI与用户隐私的痛点

想要发展人工智能,苹果要克服的不仅仅是暂时的落后,还有一重“心理关”。

正如之前我们聊过的大数据和隐私之间的悖论,苹果也在人工智能时代面临着两难抉择。在用户隐私方面,Apple一向十分爱惜自己的羽毛,就算是美国政府伸手要数据,都严词拒绝。可现在,AI程序要求的数据积累,对于Amazon、Google、Facebook这些靠收集用户信息打广告为生的企业是轻车熟路,对Apple这个“不收集用户资料”的公司而言却举步维艰。

无奈之下,苹果做出了妥协。现在的Siri已经能预测上班需要的时间、预订餐厅。虽说是一些简单的工作,但Apple背后为此付出的努力可不少。

为了保护用户隐私,Apple特意研发了能一款够干扰无关方信息收集的程序,之后还买下了创业公司Perceptio来确保iPhone不分享用户数据。精益求精固然是好,但这么大的心理压力,究竟得失几何,能否得到用户的支持,还要考量。

值得一提的是,Cook在Gianandrea入职的时候给公司员工发了邮件,特意提到“John在保护用户隐私方面和我们志同道合”,字里行间颇有深意。

不合群的孩子

苹果作为一家巨头,还有一个特点就是喜欢单打独斗。

2016年,Google、Facebook、Amazon、IBM、Microsoft联合成立了一个叫做“Partnership on Artificial Intelligence to Benefit People and Society”(让AI为人类和社会造福)的联合会。苹果和特斯拉是唯二没有入群的巨头。

DeepMind高举保护数据使用道德的大旗的时候,苹果表示我拒绝。当Amazon机器学习主管称“我们处于AI的黄金时代,联合会将赢得用户信任并为社会发出最强音”的时候,苹果保持沉默。当Facebook的AI研究主管高喊,“通过开放地合作,我们不仅在完善Facebook,也在为整个AI研究的集体分享成果”,苹果还是要做人群中特立独行的那一只。

直到2017年初,可能是看着别人玩儿得风生水起,苹果终于“屈尊降贵”加入联合会。Siri当时的负责人的表态也很值得玩味,“看到整个行业都为机器学习的机遇和挑战而努力,我们很开心。”

弯道超车可能吗?

意识到自己的不足之后,Apple也在努力追赶。从下图我们可以看到,自2010年收购Siri后,苹果在AI领域的收购进入一段空白期。从2014年开始,便紧锣密鼓力争上游。

但从数据来看,虽然频率高,收购的数额却都不大。除去收购Beats的30亿,Apple所有大额收购都在500万以下,而Google的前十笔收购都在600万以上。起码在投资规模上,Apple和Google还是有差距。

结语

本质上,Gianandrea的入职背后隐含的是苹果正在面临的一个艰难转型。不可否认的是,苹果是一家在“硬”件上精益求精的公司,力图打造更轻更薄乃至可折叠的iPhone。但这个以手机为中心的系统,似乎在渐渐失势。未来,我们有可能进入“无设备”时代。即便设备依然重要,即便同样的人脸识别算法在iPhone7上比在安卓机上更快,软件公司也完全可以把运算放在云端。埋头做硬件,终究不是出路。科技变革的洪流滔滔,Apple也需要顺势而为,为下一个十年作出努力。

Reference:

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https://www.techradar.com/news/apples-homepod-holds-just-4-of-the-smart-speaker-market-according-to-analysts

http://www.sohu.com/a/240535510_308467

http://www.cnii.com.cn/mobileinternet/2018-07/11/content_2081509.htm

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编辑/徐闻道

本文章图片来源于网络

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