大众与福特共推无人驾驶:26亿美元投创业公司Argo

北京时间7月13日上午消息,大众将向Argo AI投资26亿美元,而后者作为一家自动驾驶汽车开发商,目前正负责部署福特的自动驾驶出租车服务。

除了推动大众在无人驾驶方面的业务,该协议还将拓展两家公司新组建的联盟关系:在传统汽车之外,把合作范围扩大到新兴的自动驾驶汽车领域。

这项投资包括10亿美元的现金,但具体时间并未披露。大众还将把自动智能驾驶子公司(AID)的200名员工和知识产权并入Argo。

此举并不出人意料:当这两家汽车制造商在1月份宣布组建联盟时,就表示这将覆盖自动驾驶汽车业务,以及电动汽车和出行服务。他们没有提供细节或时间安排,但这笔交易涉及一项计划,即使用Argo软件的大众自动驾驶汽车将会在欧洲上市。

Argo 2016年底由谷歌老兵布赖恩·萨莱斯基(Bryan Salesky)创立,该公司在这笔交易中获得的估值超过70亿美元。AID的并入将Argo的员工人数扩容到700人左右,大众也因此成为它的第二大客户。

作为Argo仅有的两个投资者,福特和大众将持有这家创业公司数量相等的少数股权,但二者相加可以达到多数股权。Argo可以利用剩余的股权在这个竞争激烈的领域吸引人才。

Argo的董事会成员也将从5人扩容到7人,其中2人来自福特,2人来自大众,另外3人由Argo挑选。

AID的员工将构成这家创业公司新设立的欧洲分公司的核心。Argo另外还在匹兹堡、底特律和帕洛阿尔托也设有工程中心。

Argo希望使用大众投资的资金来推动各方面的增长,而储备资金也有助于日后展开收购。

在大众之前,福特和通用汽车等传统车企也放弃了在内部开发全自动驾驶技术的计划。虽然通用汽车旗下拥有Cruise,但该公司却在通用的标准研发架构之外独立运作,而且可以接受外部投资。

他们的想法很简单:让汽车在复杂的城市环境中自动驾驶所需的软件,与汽车行业常见的那种软件编码几乎没有相同之处。能够开发这种技术的人才很难获得,尤其是在Waymo和Cruise这样的公司已经组建了数千人的团队的情况下。

事实上,可以提供股权的创业公司比陈旧的车企更能吸引年轻工程师。

当福特在2017年宣布向Argo投资10亿美元时,相当于承认这家汽车制造商自己的工程师,难以在2021年如期部署机器人出租车。

大众之前曾与Aurora合作,这是萨莱斯基在谷歌的老上司克里斯·厄姆森(Chris Urmson)经营的自动驾驶公司。

有报道称,Aurora去年拒绝了大众的收购要约。而在福特和大众启动联盟后不久,双方的合作关系也就此终结。

福特与大众最近关系密切,他们正在联合开发皮卡和商务车,而且准备在2022年投放市场,还准备在2023年推出一款电动汽车。由此看来,这两家公司投资同一家无人驾驶汽车软件开发商的确很有意义

Argo还没有展示太多的技术,所以与竞争对手相比,很难衡量这家公司的进步程度。

但是萨莱斯基在该领域中有着深厚的经验。这可以追溯到2007年的城市挑战赛,他当时默默地领导了谷歌团队的硬件工作。

但在欧洲,他将面临一个棘手的挑战,就是将现有的团队与自己的软件整合起来。

至少对福特来说,此事是一大利好。毕竟,大众的投资增加了其Argo估值。该消息传出后,福特股价也应声上涨。

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