矿工也要失业了?采矿进入自动化时代

几千年来,人类一直处在为几乎所有工业活动提供原材料的采矿行业的中心。而如今,机器人正在取代人类,坐到了这项活动的驾驶座上。行业巨头力拓率先拥抱自动化,想要让采矿变得更有利可图。

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在澳大利亚西部的皮尔巴拉(Pilbara)地区,世界上最大的矿业公司之一力拓(Rio Tinto)正在大规模铁矿石业务中引领一场变革。公司开始依赖无人卡车、无人钻机和火车开展作业,工作人员只从约1000公里外的珀斯(Perth)办公室里监控它们。CEO让-塞巴斯蒂安·雅克(Jean-Sébastien Jacques)表示,在自主技术领域方面,力拓比其采矿对手领先了十年。这种技术是否能帮助公司驾驭采矿业繁荣与萧条的周期?

虽然自力拓推出第一款无人驾驶卡车以来已近十年,但自主化进程缓慢。雅克说,力拓计划在未来五年增加50亿美元的自由现金流,主要来自铁矿和铝业务。但从2021年起,他期望新技术,尤其是自主技术,能够成为更大的回报来源。到那时,力拓计划在皮尔巴拉的库达德利(Koodaideri)启动铁矿石生产,据说它将成为第一个“智能”矿山,耗资22亿美元。

最早步入正轨的技术是自动化驾驶。力拓在皮尔巴拉拥有400多辆卡车,其中有76辆是自动驾驶,运营成本预计比其他车便宜15%。霍普唐斯四号矿山上,一辆辆无人驾驶的300吨卡车在红色尘土中飞驰。它们比人类驾驶更加安全,管理者也对生产率的提高表示欢迎。自动驾驶卡车每天唯一停下来的一次是去加油。推行自动化后,矿山的人员已经减少了约三分之一。力拓共有六个自主钻机在挖掘皮尔巴拉的岩石,这类钻机的运行时间平均比有人钻机长三分之一,每小时开挖的距离也要多10%。力拓还希望获得监管部门的批准,在连接皮尔巴拉16个铁矿和4个港口之间1700公里长的轨道上运行全球第一批无人驾驶列车。

公司的核心采矿业务状况相对较好。中国对高品位铁矿石的旺盛需求也是个好消息。

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