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苹果造出自动驾驶电动汽车,至少还需要等5年

2014 年,苹果推出了泰坦计划,但七年来,苹果汽车项目进展缓慢,内部关于是“制造整车”还是“做自动驾驶系统供应商”的争论一度使其几经搁浅。它因此错过了造车的最好时机,而这个机会被特斯拉抓住了。正如当年乔布斯开创了智能手机时代,马斯克也在用特斯拉重新定义智能汽车。2020 年,苹果又重新启动了造车计划,中国“造车三兄弟”相继在美股上市,传统汽车企业纷纷启动转型,华为、阿里等互联网科技巨头也开始磨刀亮剑新能源市场。众敌围攻,苹果此时进场,还有机会吗?

苹果公司拥有一个小团队,专门研发一款新车,希望最终能和特斯拉竞争,但是开发工作还处在初期。

据知情人士透露,苹果要推出一款自动驾驶的电动车至少需要 5 年的时间,因为研发工作还处于初期阶段。

这位科技巨人,总部位于加利福尼亚州库比蒂诺,拥有一支硬件工程师队伍,负责驱动系统、汽车内部和外部车身的设计,目标是最终实现交付。与前些年相比,这个目标更加远大,当时这个项目的重点是建立一个基本的自动驾驶系统。它也让更多特斯拉前高管加入到这个项目中来。

但是参与这个项目的一些苹果工程师认为,如果苹果继续推进它的计划,公司可能会在 5 到 7 年内推出一个产品。知情者称,这辆车还不到投产阶段,不过他们也警告说,生产计划可能会发生变化。他们要求匿名,讨论敏感的内部事务。现在,大多数员工要么在家里工作,要么在办公室限时上班,这减缓了公司开发整车的能力。苹果发言人拒绝置评。

苹果汽车将与特斯拉电动汽车,以及新贵 Lucid Motors 和戴姆勒的梅赛德斯-奔驰和通用汽车的雪佛兰等公司的产品相竞争。苹果整合其自动驾驶系统的能力是一个关键的区别因素,这一昂贵的举措促使苹果公司开发自己的软件、传感器硬件和芯片技术。据熟悉该项目的人士透露,这个项目的目标是让用户输入目的地,然后在几乎不涉及或没有其他事情的情况下,自动驾驶到达目的地。

苹果并不生产自己的产品,它很可能会在汽车上采取同样的方式。但目前还不清楚哪家公司会组装这款汽车。大约五年前,在第一次尝试中,苹果与汽车行业主要合同制造商 Magna International Inc. 的工程师合作。据路透社最新报道,苹果的目标是最早在 2024 年开始生产汽车。

该知情人士表示,苹果将继续为第三方汽车合作伙伴而非自己的汽车研发自动驾驶汽车系统,最终,苹果可能将再次放弃其汽车研发计划,而采取这种方式。

这家公司在 2014 年就开始着手开发电动汽车,雇佣了数百名硬件工程师,然后在 2016 年左右就迅速将其裁撤,把精力集中在自动驾驶汽车系统上。在 2016 年到 2019 年期间,苹果已经从其团队中裁员了数百人。不过,该公司仍然保留了一些硬件工程师,他们在汽车零部件方面有专长,或者继续从事汽车项目,或者从事其他活动。

近几个月来,苹果公司已将一名以汽车内外饰闻名的管理人员调任汽车团队,这表明苹果已重启汽车研发。2019 年,苹果雇佣了前特斯拉工程部副总裁 Steve MacManus,但是他最初从事的是与汽车无关的项目。知情人说,现在,MacManus 领导着一个开发团队,有几名员工专门从事汽车的内饰、面料、汽车测试和生产。他向 Doug Field 汇报工作,后者曾经是特斯拉汽车的高级工程师,负责苹果汽车项目的日常运营。

近期,苹果公司还雇佣了 Jonathan Sive,他是宝马、特斯拉和 Alphabet 旗下 Waymo 公司的汽车工程师,担任汽车项目的高级经理。在 2019 年,苹果雇佣了 Michael Schwekutsch,他是特斯拉汽车驱动系统部门的前副总裁,这使得特斯拉汽车研发部门的前雇员人数不断增加。

据知情人士说,在 2020 年底,苹果还雇佣了另一位特斯拉的副总裁 Stuart Bowers。据他在 LinkedIn 上的介绍,在 2019 年中之前,他一直领导过特斯拉自动驾驶技术团队,并且在 7 月之前一直是风险投资公司 Greylock Partners 的驻企高管

在苹果汽车团队中,还有几十个特斯拉前硬件工程师和自动驾驶工程师。目前共有数百名苹果工程师参与了该项目,他们中的大多数是研发自动驾驶汽车系统,而非完整的汽车。

去年底,苹果把这个项目交给了人工智能主管 John Giannandrea,这表明大多数的开发工作仍然停留在底层的自主软件。

这个规模较小的硬件团队正在研究车辆动力学、传动系统、安全机械和电池技术。该公司也在尝试重新设想汽车内部的未来,让人们被动的乘坐而非开车。

最近几个月,苹果公司发布的招聘信息显示,在汽车行业的招聘力度正在加大。这家公司正在招聘一位首席工程师,他将负责把音频驱动、调谐器、扬声器、麦克风、有线总线、电力、无线通讯和天线整合到一个自主的系统中。

另外一个招聘信息要求一位有 LED 照明经验的工程师提供“一个被完全证实的系统,可以进行大规模生产”,这表明该公司是自主运作,以最终实现量产。同时,它也发布了一份招聘工程师的公告,要求他们从事“高压”电池系统的工作,这是电动汽车的关键部件之一。

据有关人士透露,苹果公司由 Johny Srouji 领导的芯片部门也参与了汽车研发。从 2018 年开始, Srouji 的团队就一直在开发一个基于 Arm 的定制化芯片,主要集中于机器学习处理,用于驱动底层自动驾驶汽车系统。

从 2017 年开始,苹果就开始在公共道路上测试自主技术。公司测试的汽车在 2019 年平均行驶 118 英里,直到人类安全驾驶员需要控制为止。据加利福尼亚车辆管理局称,这一数字比 2018 年每次撒手驾驶的里程 1 英里有所增加。据加利福尼亚车辆管理局统计,公司拥有 66 辆汽车。这比截至 2018 年年中的 55 辆许可车辆有所增加。

作者介绍:

Mark Gurman,科技记者,报道苹果、科技新闻、NBA 的独家新闻。

原文链接:

https://www.bloomberg.com/hyperdrive

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