【彭博】智能市场开源竞赛,谷歌遥遥领先

【新智元导读】彭博社著名科技记者Jark Clark日前撰文,分析谷歌开源深度学习软件TensorFlow对业界影响。开源有益,也让谷歌获得最大好处——让TensorFlow成为最流行的AI软件,就能抢占智能云商业市场的最大份额。也有开发人员故意使用Torch和Theano,避免其程序受制于谷歌控制的语言。虽然将TensorFlow捐赠给中立的第三方可以部分解决这些问题,但以前没在开源项目上讨到好处的谷歌,这次怎么会轻易放弃这项优势。

(文/Jack Clark)硅谷正在进行一场高风险的软件开源比赛,要将AI技术融入几乎所有事物中。谷歌在这场比赛中已经处于领先地位。

谷歌的众多计算机科学家,包括Jeff Dean和Greg Corrado在内,开发了TensorFlow。该软件简化了人工智能关键系统的编程,能帮助谷歌使其产品更智能、反应更迅速。此外,该软件对其他企业也很重要,因为它使得开发自动学习和完善的程序变得更加容易。更重要的是,谷歌开源了这一软件。

谷歌开源TensorFlow,独揽最大收益

然而,对于一些竞争对手来说,采用谷歌的标准会带来非常不利的一面。TensorFlow将帮助谷歌招募更多的AI专家——通过使用谷歌的工具来培训技术人员,识别他们的代码,再从中聘用最好的人才。它还可以让谷歌对快速发展的AI生态发挥更大的影响。如果谷歌在该领域占据领导地位,它就能在快速增长的云计算业务中占据优势,将其软件的普及度转变为真实收入。

“这是下一个重大发展领域,人们都担心谷歌会占据该领域,” Ed Lazowska说。Ed Lazowska是华盛顿大学的一名计算机科学教授,曾担任微软研究实验室的技术顾问。“TensorFlow会产生网络效应,它真的是一个非常优秀的系统。”

TensorFlow最先是谷歌内部使用,用于Inbox和照片应用程序等产品。之后,谷歌在2015年 11月时将其开源。微软、亚马逊和三星等公司也赶紧开源自己的软件,希望自己的软件能被最多的外部开发人员使用。

在这场比赛中获胜的公司,将会从使用其软件的众多开发人员的共同努力中获益,这些开发人员还会更新、升级该公司的系统。当要从这些无形的资产中赚钱时,这就是一个优势。谁拥有最流行的软件,谁就能得到最佳机会为AI创造商业云服务,因为未来的客户已经知道如何使用它。

亚马逊和三星均不愿发表评论。微软在本文成稿前也没有对此作出回应。

TensorFlow受欢迎程度远远超过其他软件

在这些开源项目上的成功有时会产生巨大的回报。谷歌在2008年开源Android,现在,Android成为使用最广泛的手机操作系统,有超过40万的开发人员和十亿多用户。Android设备上投放广告带来的收入和应用程序开发商使用Android系统支付的费用,一年能为谷歌带来数十亿美元。

据彭博社的数据显示,TensorFlow自发布以来已经成为GitHub上最受欢迎的AI编程项目,遥遥领先于各高校和对手公司开发的系统。

在发布当天,TensorFlow在GitHub上有大约3000颗“星”,意味着有这么多程序员对它感兴趣并收藏了它。截至2016年7月13日,TensorFlow获得27873颗“星”。另外两个流行的AI软件项目——Theano和Torch,得到的“星”数还不到它的五分之一。 而在2014年,Torch可是排名第一。微软在2016年1月开源的CNTK和亚马逊在同年5月开源的DSSTNE,也远远比不上TensorFlow。

开源操作系统Linux在1991年推出,现在运行在从超级计算机到手机、飞机等各种设备中。它还使红帽公司(Red Hat Inc.)成为一家价值130亿美元的企业级软件公司。Linux在GitHub上有33967颗星。“这实在是疯狂,”谷歌高级工程师及TensorFlow的主要开发者Dean说, “我们几乎达到了Linux的水平。”

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谷歌将很快从这一领先地位中盈利。谷歌计划推出一个在谷歌云平台上运行的TensorFlow版本,个人和企业用户在谷歌的数据中心运行AI软件时需要付费。

“谷歌开源了TensorFlow,给社会带来一个有用的工具,每个人都可以在这里面建立自己的标准,”谷歌的资深研究科学家Corrado说。“在这样一片广阔的领域,努力建造一圈围栏实在是荒诞。帮助每个人在这个领域发展才是更好的办法。”

这种开放性和谷歌系统的不断更新,吸引了众多开发员,其中就包括计算机视觉初创企业Matroid。Matroid用另一个免费的AI工具Caffe开发了自己的软件,之后用TensorFlow重写了自己的软件。一家机器人公司Kindred也做出了同样的转变。

其他的选择

不过,不是每个人都这么热衷于此。随着TensorFlow的使用情况不断增长,一些公司意识到一件越发重要的事,那就是TensorFlow是由谷歌控制的。它们不希望加剧这一增长趋势。

“它们对使用由另一家大型公司提供的语言表示怀疑,”Facebook的AI研究员和Torch的支持者人Soumith Chintala说。

Chintala说,一些人之所以会不安,是因为谷歌会为了达到自己的目的调整TensorFlow。如果谷歌把软件改动太多,那么已经使用它的其他公司就需要制作软件的副本,并且将其改写以满足自己的需要。而这个过程费时费钱。

这就使得一些人将眼光转向别处。Chris Nicholson是Skymind(一家制造免费AI软件的公司)的CEO,他说,已经有五位客户向它表示自己对使用TensorFlow持谨慎态度。不过他拒绝透露客户公司的名字。

自TensorFlow推出后,其他AI编程项目的设计人员要接受许多不想依赖谷歌的公司的咨询。据蒙特利尔大学AI研究负责人Yoshua Bengio说,有些公司已经向Theano的创始人求助,希望他们能将Theano开源。

Torch也遇到了同样的事情,Chintala说。 Facebook的许多AI研究都使用了Torch, Chintala也指导过该项目的发展。Chintala等人在5月份将Torch给了一家非营利组织SPI Inc.,以方便让更多的人使用该语言工作并为其做出贡献。

“我们要坚持用使用Torch的其中一个原因,是要为TensorFlow树立一个强大的对手”,Torch的一名开发者Clement Farabet说。Farabet现在在Twitter公司工作,Twitter使用Torch运行AI系统,来分析图像和选择人们可能想看的推文。Farabet称,如果有别的AI软件可供选择,这样对AI的发展会更好。

Bengio表示,谷歌可以通过将TensorFlow捐赠给一个中立的第三方来部分解决这些问题。Bengio已经与谷歌讨论过这个想法。“这种模式能为所有人提供中立的软件。”

谷歌的发言人Jason Freidenfelds表示,谷歌不打算这样做,但是允许外部人员在合并什么代码到主软件上有发言权。

Matroid CEO Reza Zadeh十年前曾在谷歌工作。当时,谷歌开发了Google File System和MapReduce来存储和分析大量数据。谷歌发表了相关的研究论文,但不包括代码。雅虎公司的一些员工利用这项研究发明了Hadoop,上市公司Hortonworks和规模更大的私有公司Cloudera就是在Hadoop的基础上发展起来的。

“谷歌已经从中吸取教训了,”Zadeh说。

原文标题:Google Sprints Ahead in AI Building Blocks, Leaving Rivals Wary

原文发布于微信公众号 - 新智元(AI_era)

原文发表时间:2016-07-31

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