马斯克的 “医疗黑科技” 或成为550万阿尔茨海默症患者的福音

来源:健康老龄网

“任何足够先进的科技,都与魔法无异”—亚瑟.克拉克

2018年2月7日,埃隆·马斯克(Elon Musk)让SpaceX成功发射了目前全世界运载能力最强的超级火箭“猎鹰重型”,还带上了载有假人的樱桃红特斯拉跑车Roadster。吃瓜群众不禁要问,这个科技魔法师会不会把我们变成“另类”(另一种人类)。

马斯克表示:“人类需要与机器相融合,成为‘半机械人’,才能避免在人工智能(AI)时代被淘汰。”

别慌,2017年3月,他成立了“Neuralink”,致力于开发“神经织网”技术(Neural Lace Technology)。目的是不需要通过物理接口,就能让人们与机器直接进行通信。通过电极植入大脑的方式,让人们可以随时随地与电脑链接并上传下载任何信息。这就是人们常说的“脑机接口(BCI)”。

脑机接口听起来很简单,实际上非常复杂,为便于理解,首先讲讲大脑工作机理。

大脑工作机理

尽管我们还没有彻底搞清楚大脑起作用的机理,但是科学家们已经能大致把大脑分为不同区域,并了解不同区域的作用。大脑被划分为两个主要部分——边缘系统和新皮质。边缘系统在大脑中相对简单,负责人类相对简单的冲动——吃食物、搏斗和性,这些都与生存有关;新皮质是大脑中相对高级的部分,负责艺术、商业、技术、哲学和游戏。

然而,在新皮质中真正负责思考的并非是其“主体”,而是顶部2毫米厚的物质层,下方的其余部分实际上相当于连线。

脑机接口

脑机接口这个想法源于英国Burden Neurological Institute的Grey Walter医生的一次大胆尝试。

通过在大脑中植入脑机接口,瘫痪患者只要“想”活动自己的四肢,就能指挥机械四肢活动。患者的神经信号被脑机接口接收,然后命令由机械四肢执行。

脑机接口不仅能处理大脑发出的信号,还可能用来向大脑输入信号。目前的技术尚不能把感觉信息直接传输给大脑,但计算机可以向耳蜗中的神经发送信号,让听力障碍患者恢复听力。

对重症听力障碍患者而言,人工耳蜗可以改变他们的人生。位于头盖骨外部的一个微型扬声器,向耳蜗内的一个超小型计算机发送数字信号,耳蜗再把与声音有关的神经信号发送给大脑。

目前,被称作脑深部电刺激装置的脑机接口能直接向大脑发送电信号,但不能发送真正的神经信号。对于帕金森氏综合症患者来说,脑深部电刺激是用来缓解症状的主要方式。

脑深部电刺激需要在大脑中植入许多微型电极,电极用连线连接到一个小型控制箱中。当开启时,电流通过电极流向大脑中负责减轻颤动严重程度的大脑区域。

发展到今天,脑机接口技术在医疗、VR、教育以及智能家居等多个领域均有应用。在医疗领域,脑机接口主要用于“强化”和“恢复”两大方向。

“强化”方向主要是指将芯片植入大脑,以增强记忆、推动人脑和计算设备的直接连接。这就是所谓的“人类智能”(Human Intelligence,HI)。浅层次的研究是脑机单向,更深一层次的将是机脑双向。

恢复”方向主要是指针对多动症、中风、癫痫等疾病做对应的恢复训练,其采取的主要方式是神经反馈训练。这一方向在全球的一些医院、诊所、康复中心中已经得到广泛应用,也有不少创业公司在做这方面的可穿戴设备。

Neuralink 之所以被十分看重是和它的宏大使命密切相关的。如果说马斯克另外两家公司 SpaceX 和特斯拉所做的事情是在改变世界,那么 Neuralink 所做的事情就是在改变人类自身。

为了实现人脑与机器相连接的目标,Neuralink 第一步要做的就是开发出被马斯克称为“神经蕾丝”(Neural Lace)的微型设备,并将它植入到人体体内,通过它,一些具有听力和视力缺陷或脑部损伤的人士将可以弥补部分的功能。

目前,Neuralink的主要受益者可能是美国30万脊髓损伤病人和550万阿兹海默症患者,以及250万中风或脑外伤患者。

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