业界 | 彭博社评中国机器人发展:将诞生几家世界级机器人公司

选自Bloomberg

作者:Dexter Roberts、Rachel Chang

机器之心编译

参与:微胖

中国想要主导机器人技术未来,看看这些场景吧:在创业公司 E-Deodar , 一台人形机器人正在为公司员工送咖啡,这些员工制造的价格为 1 万 5 千美元的工业机器人,正服务于珠江三角洲制造业中心许多企业的自动化生产线,而价格比国外品牌机器人便宜三分之一。

向北 1,900 公里(1,200 英里),位于北京的电商巨头京东的实验室里,一台蜘蛛似的机器人正用吸爪抓起传送带上的一本书然后用力投入板条箱。这台机器人一小时内可以分类处理 3,600 件物件,效率是人工的 4 倍。京东正将自己研发的机器人技术用于自动化仓储,这一场景仅仅是管中窥豹。

京东上海物流基地

中国正拥抱机器人技术,马力全开,其强度毫不亚于建设高铁和再生能源。北京方面的经济规划者将机器人技术视为迈向更广泛战略目标的重要一步:占领人工智能、自动驾驶交通工具以及数字家用电器和智能家庭市场。「中国向来是一个高效的追随者,」iRobot 首席执行官 Bedford 说,「问题是中国能够创新吗?」

中国面临的超级挑战者包括日本、韩国、德国以及美国,不过,中国有三大竞争优势——规模、增量以及资金。中国拥有世界上增长最快的机器人市场,因为庞大的制造业正面临自动化压力。2013 年,国内单位产品销售额首超日本。比如,2015 年,广东省计划拿出 9,430 亿人民币资助 2,000 家本地企业,包括机器人制造商以及那些寻求生产自动化的汽车、家电和建筑材料制造商。

机器人大军

中国国产工业机器人数量逐年递升

这一举措为中国创业公司大开方便之门。波士顿咨询的合伙人、制造业专家 Justin Rose 说,「领导层非常开放,」「中国有可能崛起,辉煌。」

为此,中国政府双管齐下。习近平政府希望当地工业机器人制造商,比如 E-Deodar、 Efort 以及 Siasun 能够与国外竞争者展开竞争,比如日本的发那科或者位于加州的 Adept,争夺价值 110 亿美元的市场。国际机器人联合会(International Federation of Robotics)秘书长 Gudrun Litzenberger 说,政府期望中国企业需求可以撬动两位数字的工厂机器人市场。2016 年,中国已经装配了 9 万多台新机器人,占全世界新装机器人数量的三分之一,比 2015 年多 30%。

技术人员控制测试线上的 E-Deodar 工业机器人,这个机器人装上了一只模特手

不过,中国的野心并不止于从事焊接的工厂机器人。今年早些时候,政府在中国最繁忙的火车站——郑州东站部署了一台污染监控机器人,三月份,另一台中国深海机器人创造了新记录——潜至马里亚纳海沟 6,329 米深的地方。2014 年,习近平曾呼吁一场「机器人革命」,去年,当他参观位于安徽的一家顶级科学研究单位时,一台机器人接待了他。据《中国日报》报道,以颜值著称的机器人佳佳(机器人女神)说,「很高兴见到您,亲爱的主席。祝您天天好心情。」

现在在采用机器人方面,中国将对手甩在了后面。2015 年,中国每 1 万名工人只有 49 台机器人,而在美国,这个数字是 176 台,德国 301 台,韩国最多,531 台。不过,如果中国机器人制造取得成功,或许就能让工厂停止迁移海外。

「2025,中国制造」以及四月份启动的五年机器人规划,标志着北京方面将会关注自动化关键经济领域,包括汽车制造、电子设备、家用电器,物流以及食品商场。与此同时,政府也希望增加本土机器人品牌市场份额,希望到 2020 年能占市场总销售量的 50% 多,去年,市场份额仅为 31%。

机器人制造商以及自动化生产流程的公司会有一系列福利,比如政府资助,低息贷款,税收减免以及免租金。「无论公平与否,中国公司能够得到优先待遇和资助。」Rose 说,「他们真的有一揽子计划来实现这一目标。过去的成绩也不赖。」

对于中国来说,工业自动化很关键,考虑到中国老龄化人口结构,还有日益萎缩的劳动力大军。过去十年,制造业薪资水平翻了一番。年轻一点的劳动力「并不想从事重复性工作,」ABB 中国公司(也是最先在中国设立公司的世界机器人公司之一)主席 James Li 说。他说,「机器人很抢手。」他注意到当地政府正在加大工业园的投入,以促进技术研发。

全球竞争者正忧虑地观察着中国生产力推进。「他们正投入大量资金,在自动化和机器人技术投入很多。没有什么能够阻挡中国跟进我们的市场。」发那科美国销售和市场副主席 John Roemisch 说。

中国对机器人的需求很明确。不过,中国机器人公司是否拥有能与全球同行竞争的技术人才,就不那么清楚确定了。因为税收减免以及土地价格廉价,大约 800 家中国机器人公司已经设立了门市。清华大学电子商务技术国家工程实验室负责人柴跃廷说,问题在于一些创业公司是从西门子或发那科购买关键部件,然后将这些部件放到机器人壳中,再贴上中国品牌标签。

「中国有很多机器人公司。但是技术来自日本或者美国,」「中国自己的机器人技术仍然非常有限。」

太过拥挤的领域

柴预测,至少有一半的中国机器人制造商最终会关门大吉。这是一个太拥挤的领域,政府也认识到这个问题。中国淹没在低端的机器人技术中。

不过,中国市场需求大,资助力度大,政府很明显要发展这一块儿,因此,他预测可能会涌现出少数几家具有全球竞争力的中国机器人制造商。

E-Deodar 旨在成为少数几家公司之一。2015 年,宁波弘讯成立,这家创业公司打造出的硅谷式工作氛围引来不少中国工程师和软件开发人员。

「我想让员工感到自己是去星巴克,而不是去办公室上班,」公司总经理 Max Chu 说。

这家位于广东佛山、成立两年的公司已经掌握了打造技术成熟自动化机器的三个基础技术:伺服马达、驱动器以及控制台。几乎所有的中国公司都是从国外竞争者购买这些部件。

里程碑式的交易

自有技术降低了成本,也带动了销售,一个月售出 40 台机器人。今年收入有望达 5 千万人民币,是 2016 年的五倍。Chu 说,「人们问我,你们做这一行能做多久?我说,很简单,直到工厂里不再有工人。」

中国家用电器制造商美的集团也有自己的入局方式。2017 年早些时候,公司就以 37 亿欧元的价格收购了德国 Kuka,这是一家专门生产运输以及自动化机器人的专业厂家。这笔交易在德国受到政客的反对,不过,美的能够借此自动化、增进白色家电生产领域的生产力,与此同时也抓住正呈指数级扩张的机器人产业的良机。

2016 年慕尼黑自动化交易会上,一台 Kuka 工业机器人手臂在倒啤酒

毕业于康奈尔大学、领导这次收购的副主席 Gu 说,我们需要相互借力来扩展彼此的商业版图。

这家位于佛山的公司已经开始在肯塔基 Louisville 建造自己的研究中心,Gu 说,希望充分利用到位于德州奥斯汀的 Kuka 研发中心工程师的专业知识。

同时,美的大规模销售和分销网络也能帮助 Kuka——已是三大顶级机器人品牌厂商之一——在中国切入新的业务市场。「我们打算扩展到更多工业领域,更加多样化。」在今年三月的一次采访中,公司的德国 CEO Till Reuter 说,「美的能够帮助我们打开这扇大门。」

Gu 介绍说,我们会首先联合研发机器人真空吸尘器,然后是满足中国迅速老龄化人口健康护理需求的机器人。他看到了家用机器人的这块未来市场。根据国际机器人技术联合会(International Federation of Robotics)的资料,2015 年,家庭服务机器人销售量增加了 16%,540 万台,推动着价值 22 亿美元的市场。他说,「如果基础市场够大,成本就会降下来,然后就是市场化这些产品的机遇。」

佛山一家家具公司,技术人员正在调试生产线上的 E-Deodar 工业机器人

在中国,最大的机器人市场或许是物流。尽管 2012 年亚马逊收购了机器人制造商 Kiva,处于领先地位,但是京东也在自动化自己的业务,目前这些业务仍然依赖成千上万名仓储工人和送货员。公司正在使用自己研发的无人机给偏远地区运送包裹,在大学校园测试机器人送快递。

京东首席技术官张晨说,我们的目标是让仓库人工更少些。最终用无人机或自动驾驶车辆送包裹,面目识别软件可以防止机器人送错东西。「我们也才刚刚开始。」

中国机器人制造商所要克服的技术鸿沟是巨大的,我们也很难想象这么多初创公司最后都能活下来。不过,国外高管们也看到,中国最终会出现一些具有全球竞争力的机器人公司。

「当他们学会如何竞争时,就会成为一支不可忽视的力量。」Gudel CEO Stuart Shepherd 说。

原文链接:https://www.bloomberg.com/news/articles/2017-04-24/resistance-is-futile-china-s-conquest-plan-for-robot-industry

本文为机器之心编译,转载请联系本公众号获得授权。

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原文发布于微信公众号 - 机器之心(almosthuman2014)

原文发表时间:2017-04-25

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