当你发呆时,大脑究竟在干什么?

想必大家都有过这样的体验,当你正在上一节照本宣科的枯燥课程,或是被迫聆听某位领导的长篇大论时,你的注意力很快就会从这些令人厌烦的内容中偏移出去,进入一种神游八表的状态——发呆。

不知道大家在发呆的时候,有没有想过这个问题:发呆时,你的大脑在做什么呢?

也许你认为发呆的时候大脑是空白的,其实并非如此。实际上,发呆是一种注意力不集中的表现。

发呆时,你的大脑并没有全心全意地关注目前的任务,而是进入了“神游”的状态,在他人看来,你就是“呆呆地坐在那里不动,什么都没有做”。虽然身体没有动,但你的大脑一刻也没有休息。

发呆现象其实很普遍,有研究证明,成年人每天大概有 47% 的时间都没有专注于眼前的工作。但让人吃惊的是,大脑在“神游”之后,人们都声称自己更不开心。

科学家们目前还不清楚确切的原因,他们推测,很大一部分原因在于发呆时,大脑通常会不自觉地想一些不开心的事,比如担心的事、焦虑的事、后悔的事。

而且,即使大脑在“神游”时所想的是中性的或开心的事,在“神游”结束之后你也会感到不开心。这也许是因为“神游”耽误了你完成当下的任务,也许是因为曾经那些开心的事让你发现现在的境况不如当时好。

不光是人类,我们家里养的“喵星人”和“汪星人”也会发呆。事实上,人类到现在为止所仔细研究过的每一种哺乳动物都会发呆。

不但如此,神经科学家的研究成果还显示,其他动物在发呆的时候,其大脑活动和人类发呆时高度相似。

这或许表明发呆是一项极为古老的活动,没准远在恐龙时代,哺乳动物刚刚出现的时候,我们的那些鼻祖就已经开始发呆了。

可是,我们为什么要耗费时间去发呆呢?发呆让大脑消耗了很多能量却似乎得不到任何东西,但就是这么一件看似毫无意义的事情,却在数千万年的进化历程中,被如此顽固地保留了下来,这到底是为什么呢?而且,既然发呆不好,我们是不是应该尽量避免呢?

这是因为发呆时,大脑在进行“磁盘碎片整理”,想不发呆是绝对不可能的。我们的大脑有一种状态叫默认模式网络,它专门在大脑休息时开启,在大脑执行任务时关闭。

大脑中有很多网络在同步活动,默认模式网络是大脑的总指挥,它在确保大脑中相互竞争的子系统同步活动的同时,还能保证它们互不干扰。

因此,当你在发呆时,其实就是默认模式网络启动了。这是人脑与生俱来的功能,是不可能人为避免的。

神经科学家发现,大脑放空时的功能和记忆密切相关,大脑中负责记忆的海马体可能正在为我们提供日常的种种记忆片段,并让我们产生看似无意义的“白日梦”,再由默认模式网络对这些记忆片段进行整合,以便为我们未来的行为提供参考。

最近,科学家利用核磁共振成像技术证实了这一点:当人们做“白日梦”时,默认模式网络也活跃了起来。也就是说,发呆也可能具有重要的意义,也许当你发呆时,大脑正在进行“磁盘碎片整理”呢!

已有研究证实,当我们发呆时各个脑区之间仍在不停地传递信息。这种不间断的信息传递被称作大脑的默认模式,它所消耗的能量是我们拍打苍蝇,或有意识地对其他外在刺激作出反应时所耗能量的 20 倍。

实际上,我们有意识去做的大多数事件,比如吃饭和演讲等,都是对大脑默认模式下基准神经活动的背离。

理解大脑默认模式的关键,就是研究默认模式神经网络(default mode network,DMN)。在组织神经活动的过程中,默认模式神经网络到底发挥了怎样的作用,现在仍在研究当中。

但大脑在形成记忆,组织其他各种需要为未来事件做准备的神经系统时(比如感觉到苍蝇停在胳膊上就下意识地去拍打,这个动作就需要大脑的运动系统随时做好准备),可能就是采用默认模式神经网络预先设定好的方式。

在使脑区行为同步方面,默认模式神经网络可能也发挥了重要作用——让各个脑区就像赛跑运动员一样,在发令枪打响的那一刹那,都处于合理的“预备”状态。

如果默认模式神经网络确实在为大脑的有意识活动做准备,那么研究这个网络的行为,也许能让科学家找到一些线索,揭示意识体验的本质。

另外,神经科学家还推测,默认模式神经网络遭到破坏,可能会引起精神错乱,以及从阿尔茨海默病到抑郁症的一系列复杂大脑疾病。

科学家认为发呆是人类重要的想象之源,它赋予了大脑足够的资源,去把那些碎片化的记忆以各种匪夷所思的模式组装起来,进而激发无穷无尽的灵感,于是,我们才有了那么多流传千古的文学和艺术杰作。

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